Con la mayoría de los campus cerrados, Forest School disfruta de su momento en el bosque

Con la mayoría de los campus cerrados, Forest School disfruta de su momento en el bosque

HUDDLESTON, Virginia - Era hora de ir a la escuela, pero Malachi Reilly vaciló al borde de una colina empinada cubierta de árboles.

En el bosque de abajo, sus nueve compañeros de clase se estaban preparando para el yoga matutino. Malachi se aferró a su madre, quien le cepilló el pelo detrás de las orejas y se inclinó para hacer una última súplica.

'Adelante', susurró. 'Vas a tener un día maravilloso'.

'Malachi, agarré tus zapatos de baño', dijo la maestra Catherine Eubank desde la mitad de la colina, 'así que cuando lleguemos al arroyo, puedes jugar'.

Con eso, el niño de 6 años se quitó el pulgar de la boca y cayó por un camino de tierra durante su primera semana en el Experiencia de naturaleza orgánica (ONE) Escuela forestal , un programa preescolar al aire libre y para antes y después de la escuela durante todo el año en la zona rural de Huddleston. Fundada en la tradición de las escuelas forestales que data de la década de 1950 en Escandinavia, la escuela enseña cosas como las seis formas de encender un fuego, la diferencia entre ranas y sapos y cómo sopesar los riesgos que implica columpiarse en una enredadera.

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Más de 250 preescolares y jardines de infancia basados ​​en la naturaleza han surgido en todo el país durante la última década más o menos, apareciendo en al menos 43 estados y atendiendo a aproximadamente 10,000 niños anualmente a partir de 2017, según una encuesta nacional patrocinado por varios grupos de educación ambiental. Ahora, con las escuelas tradicionales cerradas y más campamentos de verano cancelados todos los días, las escuelas están 'teniendo un momento', dijo Eubank, de 53 años. 'Creo que esa es la frase'.

Otras escuelas forestales han cerrado debido a la pandemia, incluida una programa una vez a la semana en la capital de la nación. Pero nunca se requirió que la Escuela Forestal de Eubank cerrara, porque el gobernador de Virginia Ralph Northam (D) a fines de marzo emitió una orden clasificar los centros de cuidado infantil como “negocios esenciales” a los que se les permite continuar operando. De acuerdo con la orientación federal, Eubank ha realizado adaptaciones, incluida la solicitud de las familias para que den fe de que sus hijos no han estado enfermos o en contacto con personas enfermas, pero no muchas.

La demanda de inscripción en su escuela ha aumentado un 75 por ciento desde que el virus obligó a cerrar las escuelas de Virginia, dijo Eubank, y está luchando por encontrar más personal de verano. También formó un comité de la junta escolar para explorar cómo Forest School puede lanzar una escuela para niños de jardín de infantes a sexto grado en el otoño.

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“Cada vez más padres están pidiendo a gritos alternativas”, dijo Eubank.

El distanciamiento social no es difícil, dado que las clases suelen tener un máximo de 12 estudiantes (con un maestro adulto por cada cuatro niños) y los niños pueden deambular por una parcela de ocho acres propiedad de Eubank y su esposo. Aunque debido a que el área ha visto relativamente pocos casos, el distanciamiento no se aplica estrictamente, dijo.

Y no hay necesidad de desinfectante, calcula el personal. 'Simplemente no tenemos superficies', dijo Eubank.

Heidi Sutherland es una empleada de verano que enseña historia de octavo grado en una escuela intermedia durante el año. “Se siente mucho más seguro aquí que en un salón de clases”, dijo.

La escuela, una organización sin fines de lucro, cuesta $ 200 a la semana, aunque Eubank ofrece descuentos basados ​​en la necesidad y de otro tipo, y actualmente solo una familia paga el precio completo, dijo.

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Para las familias estresadas del condado de Bedford, el programa ha resultado ser una bendición. La madre de Malachi, Bethany Reilly, de 27 años, todavía estaba de luto por la pérdida de su esposo, quien murió de una sobredosis de drogas en agosto, cuando el virus golpeó. Rápidamente se desesperó por sacar a sus hijos de la casa, distraerlos de su dolor y permitirle asistir a terapia.

Reilly supuso que ONE Forest School estaba cerrado. Pero a mediados de mayo, envió un mensaje de texto a Eubank de todos modos, y abrió la respuesta para encontrar una sorpresa emocionante.

“Sería mucho más difícil sin esto”, dijo Reilly mientras observaba a Malachi bajar la colina el viernes por la mañana. 'Si lo ofrecen, enviaría a mis hijos aquí para la escuela normal en el otoño, con toda la locura por el virus'.

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La 'locura', agravada por la muerte de su padre, le ha hecho la vida especialmente difícil a Malachi. Él está luchando más que sus hermanos menores, que tienen 5 y 4 años, y las cosas empeoraron cuando la pandemia obligó a cancelar sus sesiones de asesoramiento.

Poco después del yoga esa mañana, Malachi se quedó mirando a través del agua a los otros niños, quienes habían decidido que la primera lección del día consistiría en construir una presa.

Estaes donde debería fluir el agua ”, dijo un niño con una mata de cabello oscuro.

“Necesitamos más barro”, respondió una niña con una gorra de béisbol negra.

Gritando y chapoteando, los demás se apresuraron a obedecer, pero Malachi se contuvo. Miró sus zapatos de baño. Se chupó el pulgar.

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Los estudiantes de Forest School votan cada mañana para determinar el plan de estudios del día. La votación a menudo se lleva a cabo en el 'Campo Base', un claro en el bosque que cuenta con tres hamacas, un pozo de fuego revestido de piedra y un refugio de lona. No importa el clima (la escuela ha cancelado solo una vez, por 'vientos extremadamente fuertes', dijo Eubank), los estudiantes se reúnen en seis asientos de madera, hechos con troncos de árboles, para reflexionar sobre sus opciones: ¿Lecciones de corte? ¿Construcción de guaridas? ¿Recolectar microinvertebrados del río y luego examinarlos en el 'laboratorio húmedo', un acuario en equilibrio sobre una mesa de picnic?

¿O deberían abordar el curso de la cuerda, un favorito eterno destinado a enseñar equilibrio y destreza?

Ese campo, como casi todo lo demás, el campamento base, la cocina de la escuela, fue elaborado por el esposo de Eubank, Danny Eubank, de 67 años, un constructor jubilado.

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'Ella hace un dibujo de lo que quiere', dijo, 'y yo lo hago por ella'.

Catherine Eubank tuvo la idea de Forest School hace unos tres años, después de ver un anuncio de escuelas forestales en Facebook. Ella acababa de terminar una carrera de 30 años en la industria de los restaurantes y estaba buscando algo que hacer más allá de jugar con sus 14 nietos. También le preocupaban las tasas de violencia en las escuelas y el aumento del consumo de drogas en el condado de Bedford. que se ha visto muy afectada por el abuso de opioides .

Además, las investigaciones sugirieron que las escuelas forestales son efectivas: Estudio 2018 descubrió que los niños de la escuela primaria que asistían a la escuela forestal una vez a la semana demostraron mejorar sus habilidades en escritura, lectura y matemáticas durante un período de tres años, en comparación con sus compañeros que no lo hicieron.

Le tomó alrededor de dos años tener todo listo: pagó los cursos en línea y se certificó como maestra de escuela forestal. Su esposo se puso a trabajar cortando troncos en la parcela de ocho acres, que ha estado en su familia durante tres décadas. La casa de los Eubank está en la tierra. Lanzaron un sitio web y comenzaron a hacer publicidad, en Facebook y de boca en boca. En total, los preparativos cuestan menos de $ 5,000, dijo Catherine Eubank, la mayoría de los cuales provienen de sus propios bolsillos.

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Comenzaron con nueve estudiantes y finalmente atrajeron a un total de 50 durante el año pasado, un número que esperan aumentar en los próximos meses. También esperan ofrecer puestos pagados en el otoño. Actualmente, los cinco maestros de Forest School son voluntarios.

Danny Eubank continúa jugando con el campus, incluidos los grandes planes para un pabellón de artes y oficios. Pero está bastante contento con el teatro, una estructura de madera con cortinas turquesas que acogió su primera y caótica producción del viernes de verano.

El 'director de teatro' Angus Sutherland, de 12 años, que había garabateado su título en la parte posterior de su camiseta naranja con un Sharpie negro, había hecho todo lo posible. Cinco minutos antes de la hora del espectáculo, reunió a sus compañeros de clase detrás del escenario y, con el discurso distorsionado por el palito de la paleta en la boca, los exhortó a seguir las instrucciones.

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Se suponía que la obra de tres actos tendría lugar en los bosques oscuros y profundos, donde uno de los personajes principales se perdería dramáticamente. Pero cuando Angus corrió las cortinas, tres actores salieron inmediatamente del escenario.

Un niño de 10 años abrió los brazos en una imitación irrelevante de Superman. Una niña de 4 años asomó la cabeza por detrás de las cortinas para gritar '¡Peek-a-boo!' a la audiencia. Un niño de 11 años con una camiseta de camuflaje proclamó que noquererperderse.

Cuando Angus negó con la cabeza, Catherine Eubank puso fin a la locura de la única forma que se le ocurrió: 'Está bien', gritó, '¿quién quiere comerse un insecto?'

Los niños treparon por una colina para masticar insectos secos, que Eubank distribuyó uno por uno desde una gran bolsa de plástico.

Con los ojos brillantes y sonriendo, Malachi corrió para llegar primero.