Con niños atrapados en casa, los médicos de emergencias ven casos más graves de abuso infantil

Con niños atrapados en casa, los médicos de emergencias ven casos más graves de abuso infantil

Angela Haslett solía pasar sus días preguntando a los niños sobre las personas que los lastimaban.

Las llamadas provenían de la policía o de los servicios de protección infantil, a veces de 10 a 15 por semana, la mayoría sobre abusos sexuales. Los niños se sentaban frente a ella en una habitación insonorizada en SafeSpot Children’s Advocacy Center en Fairfax, Virginia, mientras el entrevistador forense preguntaba en voz baja: '¿Alguien le ha hecho algo a su cuerpo que no debería haber hecho?'

Últimamente, se ha vuelto silencioso. Dado que la pandemia de coronavirus obligó a las escuelas a cerrar y a las familias a quedarse en casa, las llamadas se han reducido de dos a cinco por semana, y más de ellas involucran a niños con lesiones tan visibles (un brazo roto, una cara golpeada), un adulto tuvo que hacerlo. busque ayuda médica.

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'Lo que me mantiene despierto por la noche', dijo Haslett, 'son los niños que no estamos viendo'.

En todo el país, desde California para Iowa para Massachusetts , los informes de abuso infantil se han desplomado desde que llegó el virus. En la capital del país, las denuncias de abusos y negligencia en las líneas directas entre mediados de marzo y mediados de abril fueron un 62 por ciento más bajas que en el mismo período del año pasado, según la Agencia de Servicios para Niños y Familias de D.C. Los informes a los servicios de protección infantil en Maryland han disminuido tanto, y en Virginia, las referencias del personal escolar se han reducido en un 94 por ciento.

Los casos que surgen a menudo involucran a niños con lesiones tan graves que terminan en la sala de emergencias y la unidad de cuidados intensivos. En algunos hospitales, están muriendo a un ritmo inusualmente alto.

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Los pediatras de todo el país están haciendo sonar la alarma: el estrés del desempleo y la inseguridad financiera ha tensado las relaciones entre los niños y quienes los cuidan. Los cierres de escuelas y guarderías han obligado a los niños a acercarse a los adultos que pueden no estar seguros.

En un mundo sin escuela, dicen los médicos y defensores, no hay nadie para mirar, para hablar, hasta que sea demasiado tarde.

Atrapado adentro

El sistema estadounidense para detectar el abuso infantil se basa en que los niños se aventuran fuera de sus hogares.

Año tras año, la mayoría de las derivaciones a los servicios de protección infantil provienen de profesionales: agentes de policía, abogados, médicos, cualquier persona que entre en contacto con un niño como parte de su trabajo. Pero ningún grupo informa más que los educadores, que fueron responsables del 21 por ciento de los 4,3 millones de referencias realizadas en 2018, según datos federales .

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Después de 17 años en el salón de clases, una maestra de quinto grado en el norte de Virginia dijo que aprendió exactamente a qué debe estar atento: los estudiantes se quedan dormidos inexplicablemente o roban la comida de sus compañeros a la hora de la merienda. Las ausencias prolongadas de la escuela combinadas con razones que tienen poco sentido: una semana, le dijeron una vez, porque la estudiante se resbaló y se cayó. Notas médicas prometidas que nunca llegaron.

Intenta mantenerse en contacto con sus alumnos de quinto grado, impartiendo clases de vídeo y horas de oficina, llamando por teléfono y enviando correos electrónicos. Pero la maestra, que habló bajo condición de anonimato para proteger la privacidad de sus alumnos, sabe que no es suficiente.

Le preocupan los estudiantes que, según dice, están mostrando señales preocupantes: retraerse, negarse a mostrarse en las lecciones en video. Le preocupa especialmente un estudiante al que ha denunciado dos veces como posible víctima de abuso este año. Recientemente, le escribió una carta a ese estudiante.

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“Recuerda que no importa lo loco que parezca el mundo, no estás solo”, escribió la maestra. 'Envíame un correo electrónico si quieres o necesitas'.

Ella no ha recibido respuesta.

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El maestro no tiene esperanzas de que alguien más intervenga. Sabe que si bien los profesionales como ella son los que más reportan, las familias hacen mucho menos: aproximadamente el 16 por ciento de los reportes de abuso hechos en 2018 provienen de familiares y otras personas cercanas a las víctimas.

Eso se debe a que la familia suele ser la que comete el abuso. En 2018, casi el 80 por ciento de los perpetradores eran padres de la víctima. Ese año, el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. Estimó que 1,770 niños murieron por abuso y negligencia.

Con el país bloqueado, las únicas personas que ven niños son las personas más propensas a abusar de ellos, dijo Jeanine Harper, directora ejecutiva de Greater Richmond SCAN (Stop Child Abuse Now).

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'Tienes adultos estresados ​​y niños vulnerables y muy pocas salidas', dijo Harper. 'Y no tienes ojos en ellos'.

Los pocos informes que llegan a las líneas directas a menudo provienen de las propias víctimas, si tienen la edad suficiente para llamar o enviar mensajes de texto. En marzo, por primera vez, la mitad de los visitantes del Línea directa nacional de agresión sexual eran menores de edad. Entre los que llamaron con preocupaciones relacionadas con la pandemia, el 79 por ciento dijo que vivía con su agresor.

A diferencia de algunos servicios de protección infantil y la aplicación de la ley, que a menudo dependen de informantes obligatorios, el Childhelp La Línea Directa Nacional de Abuso Infantil ha experimentado un aumento en las llamadas: 31 por ciento más llamadas y mensajes en marzo que en el mismo mes del año pasado, dijo Michelle Fingerman, directora de la línea directa. Muchos de estos mensajes llegaron a través de la opción de chat en línea de la línea directa, dijo Fingerman, de adolescentes que no tenían acceso a un teléfono, cuyos teléfonos fueron retirados como castigo o que temían ser escuchados.

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Un adolescente no binario llamó a la línea directa aterrorizado de que sus padres los echaran. Los padres habían agredido y amenazado con violencia antes, dijo el joven de 17 años, según un supervisor de la línea directa que describió varias llamadas a The Washington Post. Antes, cuando las cosas se calentaban, el adolescente salía de la casa para refrescarse. Con la orden de quedarse en casa en su lugar, eso ya no era una opción.

Otra persona que llamó informó que su pariente era un empleado de atención médica en la ciudad de Nueva York, que trabajaba turnos más largos de lo habitual. Con las escuelas y las guarderías cerradas, la pariente dejó a sus dos hijos pequeños con un novio 'que no tenía mucha paciencia y tolerancia con los niños', dijo Fingerman. Cuando llegó a casa del trabajo un día, su hija de 5 años tenía un ojo morado.

'El acto final'

Fue a mediados de marzo, todavía en las primeras etapas de la pandemia, cuando los médicos de Cook Children's comenzaron a notar el aumento. Esa semana, seis niños habían sido ingresados ​​en el hospital de Fort Worth con signos de abuso físico severo.

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Dos de los niños murieron el mismo día. El hospital generalmente vería de cuatro a seis muertes al año por abuso infantil.

Jamye Coffman, director médico del Centro para la Prevención del Abuso y Negligencia Infantil del hospital, no estaba del todo sorprendido por las cifras; Durante la recesión de 2008, el hospital había visto cómo la principal causa de muerte de niños pasaba de accidentes automovilísticos a traumatismos craneoencefálicos por maltrato. Pero la gravedad de estos nuevos casos la preocupaba.

En las semanas siguientes, tres niños más fueron ingresados ​​en el hospital por abuso físico grave, y un niño de 3 años niño murió en Pascua mañana después de sufrir un traumatismo craneoencefálico. En ese momento vivía con amigos de la familia. Su muerte fue declarada homicidio.

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'No quiero ver más cruzando mi escritorio', dijo Coffman. “Es tan inusual, y los niños que han muerto han sido horriblemente maltratados”.

Ha surgido un patrón similar en los hospitales de todo el país. Leigh Vinocur, portavoz del Colegio Estadounidense de Médicos de Emergencia, dijo que los médicos de todo el país informaron haber tratado lesiones más graves en una semana de lo que están acostumbrados a ver en un mes.

En el condado de Fairfax, una niña llegó al departamento de emergencias este mes con un brazo tan roto que requirió cirugía. Con los niños y adultos atrapados en casa, el padre se había frustrado con los niveles de ruido, dijo William E. Hauda, ​​director médico del Equipo de Consulta y Evaluación Forense de Inova Ewing.

El padre, que luego fue arrestado, arrojó a la niña de lado, provocando que se cayera por una escalera, dijo Hauda.

'Ese es uno con el que puedo hablar', dijo Hauda, ​​'porque no hemos visto muchos'.

En un hospital de Jacksonville, Florida, más del doble de la cantidad habitual de niños fueron hospitalizados por abuso infantil en el último mes, todos con fracturas y casi todos con traumatismo craneoencefálico. Murió un niño.

En el Hospital Nacional de Niños del distrito, ha disminuido el número total de niños remitidos con inquietudes sobre abuso infantil. Pero los casos que llegan son más graves de lo habitual: del 15 de marzo al 20 de abril del año pasado, alrededor del 50 por ciento de los niños tenían lesiones lo suficientemente graves como para ser hospitalizados. Este año, el 86 por ciento lo hizo. Durante el mismo período el año pasado, alrededor del 34 por ciento de los niños sufrieron traumatismo craneoencefálico, fracturas o lesiones en múltiples áreas del cuerpo. Este año, ese número saltó al 71 por ciento. El año pasado, el 3 por ciento de los niños remitidos por abuso infantil murió. Este año, murió el 10 por ciento.

'La gente está esperando hasta que estos niños hayan dejado de respirar o que ocurra algo extremadamente grave antes de ingresar a los departamentos de emergencia', dijo Vinocur. “Cuando hay más informes, podemos detectar lesiones que son más leves. Ahora confiamos en los padres que lesionaron a sus hijos para que los traigan '.

'Los números son bajos hasta que es su hijo': el coronavirus también puede ser mortal para los niños.

Los casos no siempre involucran abuso intencional, dijo. Muchas lesiones son el resultado de negligencia, incluidos accidentes relacionados con armas de fuego, medicamentos o artículos de limpieza domésticos tóxicos.

'No sé si es el estrés, los problemas inherentes a los sistemas de bienestar social, no lo sé en este momento', dijo Coffman, el médico de Fort Worth. “Esa es la parte que es tan frustrante. Sigo intentando revisar estos casos para encontrar el hilo conductor '.

Un patrón inusual se destacó para Coffman. La mayoría de las muertes en el hospital por maltrato infantil en los últimos años habían involucrado a bebés. Pero las tres muertes recientes fueron todas niños en edad preescolar.

“Es más difícil matar a niños mayores. Se necesita más fuerza ”, dijo Coffman. “¿En qué han estado viviendo estos niños antes de esto? ¿Qué han tenido que soportar antes del acto final que los llevó a nuestro hospital? ”

Buscando señales

Educadores, psicólogos y trabajadores sociales preocupados están recurriendo a herramientas en línea (llamadas, mensajes de texto, videoconferencias) para llegar a las familias a las que sirven.

El esfuerzo es complicado porque algunos de los hogares más vulnerables carecen de computadoras o acceso a Internet. Incluso si pueden hablar con los estudiantes por teléfono, algunas conversaciones se sienten imposibles: ¿Cómo se le pregunta a un niño sobre el abuso cuando su abusador puede estar parado detrás de ellos o escuchando en la habitación de al lado?

El maestro de sexto grado Lee Duhé se encuentra entre los que buscan un camino.

Duhé, maestra de mucho tiempo en las escuelas públicas del condado de Fairfax en el norte de Virginia, uno de los sistemas más grandes del país, agregó recientemente una función especial a sus clases en línea. A medida que los estudiantes hacen clic en sus PowerPoint, una ventana emergente les pide que registren cómo se sienten en una escala variable: de rojo (horrible) a naranja, de amarillo a azul (perfecto).

“Esa respuesta se me envía directamente; sus padres y cuidadores no pueden verlo ”, dijo Duhé. 'Entendemos que están en la casa, tal vez con alguien que ... Bueno, no queremos meterlos en más problemas'.

En las Escuelas Públicas de Danville, los educadores se están aprovechando de los pocos atisbos de niños que todavía tienen. El sistema escolar está entregando comidas en autobús a sus casi 6,000 estudiantes en la zona rural de Virginia del Sur, donde 1 de cada 4 familias vive por debajo del umbral de pobreza. En esos viajes, dijo la directora de servicios de apoyo estudiantil Robin Owens, el personal de nutrición se asegura de “interactuar con las familias” tanto como sea posible y tratar de ver a los niños.

El sistema escolar también envió recursos para la prevención del abuso infantil a los directores y consejeros escolares, dijo Owens, incluido un folleto de 12 pasos que se pidió a los miembros del personal de Danville que distribuyeran a los padres. El panfleto enumera una docena de alternativas para arremeter contra los niños que actúan de manera inapropiada: salpique agua fría en la cara. Abraza una almohada.

'Cierra los ojos', se lee, 'e imagina que estás escuchando lo que tu hijo está a punto de escuchar'.

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Para los maestros que logran identificar a los niños en riesgo y logran llegar a ellos, las preguntas solo se multiplican, especialmente cuando se trata de los estudiantes más jóvenes.

Ann Abell es coordinadora clínica de un programa preescolar en Richmond, que atiende a niños que han sufrido traumas. Ella ha estado probando la terapia de juego virtual como una forma de lograr que los niños en edad preescolar se abran.

Sentada frente a una computadora portátil en su casa, con juguetes extendidos sobre una mesa y más en una caja a sus pies, Abell ofrece opciones al niño que mira al otro lado de la llamada de Zoom. Magna-Tiles, o tal vez Play-Doh? ¿Burbujas que soplan? ¿Qué tal una figura de Superman?

'¿Superman está enojado?' ella preguntará. '¿Alguien hizo algo para molestarlo?'

Al principio fue incómodo, pero los niños se están acostumbrando a la cámara, dijo Abell. Es un alivio, dijo, porque teme tener que seguir haciendo esto por un tiempo.

Aunque algunos estados se están moviendo para reabrir sus economías, las medidas de distanciamiento social pueden mantener a muchos estudiantes confinados en sus hogares durante el verano. Las escuelas están bajo presión para reabrir en el otoño, pero es posible que solo acepten niños en turnos rotativos, lo que significa que los estudiantes aún estarán atrapados en casa durante largos períodos de tiempo sin ser observados.

Los centros de defensa de los niños, conscientes de estas posibilidades, dicen que anticipan una avalancha de nuevos casos de abuso en el otoño. A algunos defensores les preocupa no estar preparados.

Los defensores del Distrito y Virginia están solicitando a las escuelas que contraten a más psicólogos, trabajadores sociales y consejeros para ayudar a los niños traumatizados a readaptarse y recuperarse una vez que regresen a la escuela. Los presupuestos estatales y locales se están viendo afectados por el virus, lo que puede dejar a algunos distritos escolares y otros organismos guardianes cruciales enfrentando recortes.

Muchos centros de defensa de los niños, que dar apoyo para las familias y los niños a medida que los casos de abuso pasan por el sistema de justicia, se vieron obligados a cancelar algunos de sus eventos de recaudación de fondos más grandes del año en abril, que es el mes de concientización sobre el abuso infantil. La Alianza Nacional de la Infancia estima que la pérdida total de fondos en el campo de la defensa de la infancia ascenderá a unos 87,7 millones de dólares. La directora ejecutiva del grupo, Teresa Huizar, dijo que le preocupa que las consecuencias económicas de la pandemia obliguen a algunos centros de defensa a cerrar sus puertas 'en un momento en que los niños abusados ​​más los necesitarán'.

Haslett, la entrevistadora forense en Fairfax, continúa reuniéndose con los niños en persona, con el mayor cuidado posible. Sabe que no puede controlar cuándo o cómo reabrirán las escuelas, o qué niños abusados ​​pasarán desapercibidos hasta entonces.

Pero en una mañana reciente, la última vez que entrevistaría a un niño en casi dos semanas, pudo controlar el tono de su voz y la mirada en sus ojos mientras conducía a la habitación con las cómodas sillas.

Se enfrentó al niño frente a ella y le hizo su primera pregunta.