¿Por qué este discurso de Frederick Douglass de 1852 - '¿Qué es el 4 de julio para el esclavo?' - debería enseñarse a los estudiantes hoy

¿Por qué este discurso de Frederick Douglass de 1852 - '¿Qué es el 4 de julio para el esclavo?' - debería enseñarse a los estudiantes hoy

El año pasado, por esta época, publiqué la siguiente publicación sobre un importante discurso que Frederick Douglass pronunció sobre la esclavitud estadounidense en 1852 y por qué los estudiantes del siglo XXI deberían aprenderlo.

Hoy el país está pasando por un ajuste de cuentas nacional sobre la injusticia racial y la inequidad después de que comenzó un levantamiento nacional en mayo para protestar por el asesinato por parte del policía de Minneapolis de George Floyd, un hombre negro desarmado. Las palabras de Douglass son tan relevantes como siempre.

Aquí está la publicación:

'¿Qué es para el esclavo el cuatro de julio?' Ese es el título revelador de un discurso que pronunció el estadista negro y abolicionista Frederick Douglass el 5 de julio de 1852 en Rochester, Nueva York.

Es una oración que los estudiantes deben aprender junto con la historia de cómo el Congreso Continental, reunido el 2 de julio de 1776 en Filadelfia, declaró la independencia de Gran Bretaña y luego el 4 de julio aprobó el documento en el que se exponen los motivos de la acción.

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Douglass pronunció el discurso (léalo a continuación) en Corinthian Hall ante miembros blancos de la Sociedad Antiesclavista de Damas de Rochester. Expresó respeto por los padres fundadores del país, llamándolos 'valientes' y 'verdaderamente grandes'. Comparó la forma en que fueron tratados por los británicos antes de la independencia con el trato a los esclavos y los instó a ver a los esclavos como estadounidenses.

(Puede recordar que el 1 de febrero de 2017, el presidente Trump hizo comentarios para honrar el Mes de la Historia Afroamericana y habló sobre Douglass como si aún estuviera vivo: “Frederick Douglass es un ejemplo de alguien que ha hecho un trabajo increíble y está siendo reconocido más y más, me doy cuenta ”. Presumiblemente, alguien ya le ha dicho a Trump que Douglass se fue hace mucho, aunque su trabajo todavía está con nosotros).

Faltaba menos de una década para la Guerra Civil cuando Douglass pronunció este discurso, en el que se refirió a las celebraciones del Día de la Independencia que tuvieron lugar el día anterior:

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Conciudadanos, no me falta respeto por los padres de esta república. Los firmantes de la Declaración de Independencia fueron hombres valientes. También fueron grandes hombres, lo suficientemente grandes como para dar fama a una gran época. No suele sucederle a una nación que, al mismo tiempo, se críe un número tan grande de hombres verdaderamente grandes. El punto desde el que me veo obligado a considerarlos no es, ciertamente, el más favorable; y, sin embargo, no puedo contemplar sus grandes hazañas con menos que admiración. Fueron estadistas, patriotas y héroes, y por el bien que hicieron y los principios por los que lucharon, me uniré a ustedes para honrar su memoria ... Conciudadanos; por encima de tu alegría nacional y tumultuosa, oigo el lamento de millones de personas. cuyas cadenas, pesadas y penosas ayer, se vuelven hoy más intolerables por los gritos jubilares que les llegan. Si me olvido, si no recuerdo fielmente a esos hijos sangrantes del dolor en este día, '¡que mi mano derecha olvide su astucia y se me pegue la lengua al paladar!' Olvidarlos, pasar a la ligera sus agravios e intervenir con el tema popular, sería la traición más escandalosa e impactante, y me convertiría en un reproche ante Dios y el mundo. Mi tema, entonces conciudadanos, es LA ESCLAVITUD AMERICANA. Veré, este día, y sus características populares, desde el punto de vista del esclavo. Allí de pie, identificado con el siervo americano, haciendo míos sus agravios, no dudo en declarar, con toda mi alma, que el carácter y la conducta de esta nación nunca me parecieron más negros que este 4 de julio.

El discurso explica cómo los estadounidenses esclavizados veían el 4 de julio a mediados del siglo XIX, y sigue resonando hoy.

“Proporciona una visión diferente de lo que ese momento de la historia significó para cientos de miles de estadounidenses; que los negros son olvidados el 4 de julio en Estados Unidos antes de la Guerra Civil, y la celebración generalizada es una indicación del despido de una raza y las experiencias de toda una raza ”, William Green, profesor e historiador en la Universidad de Augsburg en Minneapolis, dijo MinnPost, una empresa de periodismo no partidista sin fines de lucro .

Aquí está el texto del discurso:

'¿Qué es para el esclavo el cuatro de julio?' - Frederick Douglass, 5 de julio de 1852 Sr. Presidente, Amigos y Conciudadanos: Quien pudiera dirigirse a esta audiencia sin una sensación de temblor, tiene los nervios más fuertes que yo. No recuerdo haber aparecido nunca como orador ante ninguna asamblea con más encogimiento ni mayor desconfianza en mi capacidad que este día. Un sentimiento se ha apoderado de mí, bastante desfavorable para el ejercicio de mis limitadas facultades de habla. La tarea que tengo ante mí es una que requiere mucha reflexión y estudio previos para su correcta ejecución. Sé que las disculpas de este tipo generalmente se consideran planas y sin sentido. Confío, sin embargo, en que el mío no será tan considerado. Si pareciera estar cómodo, mi apariencia me distorsionaría mucho. La poca experiencia que he tenido al dirigirme a reuniones públicas, en escuelas rurales, no me sirve de nada en esta ocasión. Los periódicos y carteles dicen que debo pronunciar una oración del 4 de julio. Esto ciertamente suena grande y fuera de lo común, porque es cierto que a menudo he tenido el privilegio de hablar en este hermoso Salón y de dirigirme a muchos que ahora me honran con su presencia. Pero ni sus rostros familiares, ni el calibre perfecto que creo que tengo de Corinthian Hall, parecen liberarme de la vergüenza. El hecho es, señoras y señores, que la distancia entre esta plataforma y la plantación de esclavos, de la que escapé, es considerable, y las dificultades que hay que superar para llegar de la última a la primera no son en absoluto leves. Para mí, el hecho de estar aquí hoy es motivo de asombro y de gratitud. Por lo tanto, no se sorprenderá si en lo que tengo que decir no demuestro una preparación elaborada, ni adornar mi discurso con un exordio altisonante. Con poca experiencia y con menos aprendizaje, he podido juntar mis pensamientos de manera apresurada e imperfecta; y confiando en su paciente y generosa indulgencia, procederé a presentárselos. Esto, a los efectos de esta celebración, es el 4 de julio. Es el cumpleaños de su Independencia Nacional y de su libertad política. Esto, para ti, es lo que fue la Pascua para el pueblo emancipado de Dios. Lleva sus mentes al día y al acto de su gran liberación; ya las señales y maravillas asociadas con ese acto y ese día. Esta celebración también marca el inicio de un año más de su vida nacional; y les recuerda que la República de América tiene ahora 76 años. Me alegro, conciudadanos, de que su nación sea tan joven. Setenta y seis años, aunque es una buena vejez para un hombre, no es más que una mota en la vida de una nación. Tres sesenta años y diez es el tiempo asignado a los hombres en forma individual; pero las naciones cuentan sus años por miles. De acuerdo con este hecho, incluso ahora, solo está en el comienzo de su carrera nacional, todavía persiste en el período de la infancia. Repito, me alegro de que sea así. Hay esperanza en el pensamiento, y la esperanza es muy necesaria, bajo las nubes oscuras que descienden sobre el horizonte. La mirada del reformador se encuentra con destellos de ira, presagiando tiempos desastrosos; pero su corazón puede latir más ligero al pensar que América es joven y que todavía se encuentra en la etapa impresible de su existencia. ¿No puede esperar que las elevadas lecciones de sabiduría, justicia y verdad orienten todavía su destino? Si la nación fuera más vieja, el corazón del patriota podría estar más triste y la frente del reformador más pesada. Su futuro podría estar envuelto en tinieblas, y la esperanza de sus profetas se desvanecerá en el dolor. Es un consuelo pensar que Estados Unidos es joven. Los grandes arroyos no se desvían fácilmente de los canales, desgastados profundamente en el transcurso de las edades. A veces pueden elevarse con majestuosidad tranquila y majestuosa, e inundar la tierra, refrescando y fertilizando la tierra con sus misteriosas propiedades. También pueden levantarse con ira y furor, y llevarse, en sus olas furiosas, la riqueza acumulada de años de trabajo y privaciones. Sin embargo, regresan gradualmente al mismo canal de siempre y fluyen tan serenamente como siempre. Pero, aunque el río no se desvíe, puede secarse y no dejar nada más que la rama seca y la roca fea para aullar en el viento que barre el abismo, la triste historia de la gloria desaparecida. Como los ríos, así sucede con las naciones. Conciudadanos, no me atreveré a detenerme extensamente en las asociaciones que se agrupan en torno a este día. La simple historia de esto es que, hace 76 años, la gente de este país eran súbditos británicos. El estilo y el título de su “pueblo soberano” (en el que ahora se gloria) no nació entonces. Estabas bajo la Corona Británica. Sus padres estimaban al gobierno inglés como el gobierno local; e Inglaterra como patria. Este gobierno local, usted sabe, aunque a una distancia considerable de su hogar, en el ejercicio de sus prerrogativas parentales, impuso a sus hijos coloniales, restricciones, cargas y limitaciones que, en su juicio maduro, consideró prudente, correcto. y adecuado. Pero sus padres, que no habían adoptado la idea de moda de este día, de la infalibilidad del gobierno y el carácter absoluto de sus actos, supusieron diferir del gobierno nacional en lo que respecta a la sabiduría y la justicia de algunas de esas cargas. y restricciones. Llegaron tan lejos en su excitación que declararon que las medidas del gobierno eran injustas, irrazonables y opresivas, y en conjunto aquellas a las que no debían someterse calladamente. Apenas necesito decir, conciudadanos, que mi opinión sobre esas medidas concuerda plenamente con la de sus padres. Tal declaración de acuerdo de mi parte no valdría mucho para nadie. Ciertamente, no probaría nada en cuanto a qué parte podría haber tomado si hubiera vivido durante la gran controversia de 1776. Decir ahora que Estados Unidos tenía razón e Inglaterra equivocada es sumamente fácil. Todo el mundo puede decirlo; el cobarde, no menos que el noble valiente, puede hablar con ligereza sobre la tiranía de Inglaterra hacia las colonias americanas. Está de moda hacerlo; pero hubo un tiempo en que pronunciarse contra Inglaterra, ya favor de la causa de las colonias, probó el alma de los hombres. Los que lo hicieron fueron contados en su día, conspiradores de maldades, agitadores y rebeldes, hombres peligrosos. ¡Ponerse del lado del bien, contra el mal, del débil contra el fuerte y del oprimido contra el opresor! aquí radica el mérito, y el que, de todos los demás, parece pasado de moda en nuestros días. La causa de la libertad puede ser apuñalada por los hombres que se glorían en las obras de sus padres. Pero, para continuar. Sintiéndose tratados con dureza e injusticia por el gobierno nacional, sus padres, como hombres honestos y hombres de espíritu, buscaron seriamente una reparación. Pidieron y protestaron; lo hicieron de manera decorosa, respetuosa y leal. Su conducta fue totalmente irreprochable. Sin embargo, esto no respondía al propósito. Se veían tratados con soberana indiferencia, frialdad y desprecio. Sin embargo, perseveraron. No eran hombres para mirar atrás. A medida que el ancla de la hoja se asienta con más firmeza, cuando el barco es sacudido por la tormenta, la causa de sus padres se hizo más fuerte, mientras enfrentaba las escalofriantes explosiones del disgusto real. El más grande y mejor de los estadistas británicos admitió su justicia, y la más alta elocuencia del Senado británico acudió en su apoyo. Pero, con esa ceguera que parece ser la característica invariable de los tiranos, desde que el Faraón y sus huestes se ahogaron en el Mar Rojo, el Gobierno británico persistió en las exacciones denunciadas. La locura de este curso, creemos, es admitida ahora, incluso por Inglaterra; pero tememos que la lección se pierda por completo para nuestro actual gobernante. La opresión enloquece al sabio. Vuestros padres eran sabios y, si no se volvían locos, se inquietaban bajo este trato. Se sentían víctimas de graves agravios, totalmente incurables en su capacidad colonial. Con los hombres valientes siempre hay un remedio para la opresión. ¡Justo aquí nació la idea de una separación total de las colonias de la corona! Fue una idea sorprendente, mucho más de lo que nosotros, a esta distancia de tiempo, la consideramos. Los tímidos y prudentes (como se ha insinuado) de ese día, por supuesto, quedaron conmocionados y alarmados por ello. Esa gente vivía entonces, había vivido antes y, probablemente, alguna vez tendrá un lugar en este planeta; y su curso, con respecto a cualquier gran cambio, (no importa cuán grande sea el bien que se obtenga o el mal que se pueda reparar), puede calcularse con tanta precisión como el curso de las estrellas. Odian todos los cambios, ¡pero el cambio de plata, oro y cobre! Siempre están firmemente a favor de este tipo de cambio. A este pueblo se le llamó conservadores en los días de vuestros padres; y la denominación, probablemente, transmitía la misma idea que se entiende por un término más moderno, aunque algo menos eufónico, que a menudo encontramos en nuestros periódicos, aplicado a algunos de nuestros viejos políticos. Su oposición al entonces peligroso pensamiento fue seria y poderosa; pero, en medio de todo su terror y espantosas vociferaciones contra ella, la idea alarmante y revolucionaria avanzó, y el país con ella. El 2 de julio de 1776, el viejo Congreso Continental, para consternación de los amantes de la comodidad y los adoradores de la propiedad, revistió esa espantosa idea con toda la autoridad de la sanción nacional. Lo hicieron en forma de resolución; y como rara vez encontramos resoluciones, redactadas en nuestros días cuya transparencia es en absoluto igual a esta, puede refrescarles la mente y ayudar a mi historia si la leo. “Resuelto, Que estas colonias unidas son, y de derecho, deben ser Estados libres e independientes; que están absueltos de toda lealtad a la Corona británica; y que toda conexión política entre ellos y el Estado de Gran Bretaña está, y debería ser disuelta '. Ciudadanos, sus padres cumplieron esa resolución. Lo lograron; y hoy cosechas los frutos de su éxito. La libertad ganada es tuya; y usted, por tanto, puede celebrar debidamente este aniversario. El 4 de julio es el primer gran hecho en la historia de su nación, el mismo cerrojo en la cadena de su destino aún sin desarrollar. El orgullo y el patriotismo, no menos que la gratitud, te impulsan a celebrarlo y a recordarlo perpetuamente. He dicho que la Declaración de Independencia es el cerrojo de la cadena del destino de su nación; así, de hecho, lo considero. Los principios contenidos en ese instrumento son principios salvadores. Defiende esos principios, sé fiel a ellos en todas las ocasiones, en todos los lugares, contra todos los enemigos y cueste lo que cueste. Desde la parte superior redonda de su nave de estado, se pueden ver nubes oscuras y amenazadoras. ¡Las olas pesadas, como montañas en la distancia, revelan a sotavento enormes formas de pedernal! Ese cerrojo tirado, esa cadena rota, y todo está perdido. Aférrate a este día, aférrate a él y a sus principios, con el agarre de un marinero arrojado por la tormenta a un mástil a medianoche. La llegada a la existencia de una nación, en cualquier circunstancia, es un evento interesante. Pero, además de consideraciones generales, hubo circunstancias peculiares que hicieron del advenimiento de esta república un acontecimiento de especial atractivo. Toda la escena, cuando miro hacia atrás, era simple, digna y sublime. La población del país, en ese momento, era de la insignificante cifra de tres millones. El país era pobre en municiones de guerra. La población era débil y dispersa, y el país un desierto sin dominar. Entonces no existían los medios de concierto y combinación, como los que existen ahora. Entonces, ni el vapor ni el relámpago se habían reducido al orden y la disciplina. Desde el Potomac hasta el Delaware fue un viaje de muchos días. Bajo estas, y otras innumerables desventajas, sus padres declararon la libertad y la independencia y triunfaron. Conciudadanos, no me falta respeto por los padres de esta república. Los firmantes de la Declaración de Independencia fueron hombres valientes. También fueron grandes hombres, lo suficientemente grandes como para dar fama a una gran época. No suele sucederle a una nación que, al mismo tiempo, se críe un número tan grande de hombres verdaderamente grandes. El punto desde el que me veo obligado a considerarlos no es, ciertamente, el más favorable; y, sin embargo, no puedo contemplar sus grandes hazañas con menos que admiración. Fueron estadistas, patriotas y héroes, y por el bien que hicieron y los principios por los que lucharon, me uniré a ustedes para honrar su memoria. Amaban a su país más que a sus propios intereses privados; y, aunque esta no es la forma más elevada de excelencia humana, todos admitirán que es una virtud rara y que, cuando se exhibe, debe inspirar respeto. Aquel que, inteligentemente, dará su vida por su país, es un hombre a quien no está en la naturaleza humana despreciar. Vuestros padres pusieron en juego sus vidas, sus fortunas y su sagrado honor por la causa de su país. En su admiración por la libertad, perdieron de vista todos los demás intereses. Eran hombres de paz; pero prefirieron la revolución a la sumisión pacífica a la servidumbre. Eran hombres tranquilos; pero no rehuyeron agitarse contra la opresión. Mostraron paciencia; pero que conocían sus límites. Creían en el orden; pero no en el orden de la tiranía. Con ellos, no se “resolvió” nada que no estuviera bien. Con ellos, la justicia, la libertad y la humanidad eran “definitivas”; no esclavitud y opresión. Bien puede atesorar la memoria de tales hombres. Fueron grandiosos en su día y generación. Su hombría sólida se destaca aún más cuando la contrastamos con estos tiempos degenerados. ¡Qué circunspectos, exactos y proporcionados eran todos sus movimientos! ¡Qué diferente de los políticos de una hora! Su habilidad política miraba más allá del momento que pasaba y se extendía con fuerza hacia el futuro lejano. Se apoderaron de los principios eternos y dieron un ejemplo glorioso en su defensa. ¡Márcalos! Apreciando plenamente las dificultades que afrontarán, creyendo firmemente en el derecho de su causa, invitando honorablemente al escrutinio de un mundo que mira, apelando con reverencia al cielo para atestiguar su sinceridad, comprendiendo a fondo la responsabilidad solemne que estaban a punto de asumir, midiendo sabiamente vuestros padres, los padres de esta república, de manera muy deliberada, bajo la inspiración de un patriotismo glorioso y con una fe sublime en los grandes principios de la justicia y la libertad, colocaron profundamente la piedra angular de la superestructura nacional, que se ha elevado y aún se eleva en grandeza a tu alrededor. De esta obra fundamental, este día es el aniversario. Nuestros ojos se encuentran con demostraciones de gozoso entusiasmo. Banderas y banderines ondean exultantes con la brisa. También se silencia el estruendo de los negocios. Incluso Mammon parece haber soltado su control en este día. El pífano ensordecedor y el tambor agitador unen sus acentos con el repique ascendente de mil campanas de iglesia. Se hacen oraciones, se cantan himnos y se predican sermones en honor de este día; mientras que el rápido paso marcial de una gran y multitudinaria nación, resonado por todas las colinas, valles y montañas de un vasto continente, anuncia una ocasión de interés universal y emocionante: el jubileo de una nación. Amigos y ciudadanos, no necesito profundizar en las causas que llevaron a este aniversario. Muchos de ustedes los comprenden mejor que yo. Podrías instruirme sobre ellos. Esa es una rama del conocimiento en la que sientes, quizás, un interés mucho más profundo que el de tu hablante. Las causas que llevaron a la separación de las colonias de la corona británica nunca han faltado una lengua. Todos han sido enseñados en sus escuelas comunes, narrados en sus fogatas, desplegados desde sus púlpitos y tronados desde sus pasillos legislativos, y son tan familiares para ustedes como las palabras familiares. Forman el elemento básico de su poesía y elocuencia nacional. Recuerdo, también, que, como pueblo, los estadounidenses están muy familiarizados con todos los hechos que les favorecen. Algunos estiman que esto es un rasgo nacional, quizás una debilidad nacional. Es un hecho, que cualquier cosa que contribuya a la riqueza o la reputación de los estadounidenses, ¡y puede ser barata! será encontrado por los estadounidenses. No se me acusará de difamar a los estadounidenses si digo que creo que el lado estadounidense de cualquier cuestión puede quedar sin peligro en manos estadounidenses. Dejo, por lo tanto, las grandes hazañas de sus padres a otros caballeros cuya afirmación de haber sido descendidos regularmente será menos probable que sea discutida que la mía. Mi negocio, si tengo alguno aquí hoy, es el presente. El tiempo aceptado con Dios y su causa es el ahora eterno. No confíes en ningún futuro, por agradable que sea, Deja que el pasado muerto entierre a sus muertos; Actúa, actúa en el presente vivo, el Corazón interior y Dios en lo alto. Tenemos que ver con el pasado sólo en la medida en que podamos hacerlo útil para el presente y el futuro. Todos los motivos inspiradores, las acciones nobles que se pueden obtener del pasado, somos bienvenidos. Pero ahora es el momento, el momento importante. Vuestros padres han vivido, muerto y han hecho su trabajo, y lo han hecho bien en gran parte. Vives y debes morir, y debes hacer tu trabajo. No tienes derecho a disfrutar de la participación de un hijo en el trabajo de tus padres, a menos que tus hijos sean bendecidos por tu trabajo. No tienes derecho a desgastar y desperdiciar la fama ganada con tanto esfuerzo de tus padres para cubrir tu indolencia. Sydney Smith nos dice que los hombres rara vez elogian la sabiduría y las virtudes de sus padres, sino para excusar alguna locura o maldad de los suyos. Esta verdad no es dudosa. Hay ilustraciones cercanas y remotas, antiguas y modernas. Estaba de moda, hace cientos de años, que los hijos de Jacob se jactaran de que tenemos a “Abraham como nuestro padre”, cuando hacía mucho que habían perdido la fe y el espíritu de Abraham. Que la gente se contentaba a sí misma bajo la sombra del gran nombre de Abraham, mientras repudiaban las obras que hicieron grande su nombre. ¿Necesito recordarle que hoy se está haciendo algo similar en todo este país? ¿Necesito decirte que los judíos no son las únicas personas que construyeron las tumbas de los profetas y adornaron los sepulcros de los justos? Washington no podía morir hasta que hubiera roto las cadenas de sus esclavos. Sin embargo, su monumento se construye con el precio de la sangre humana, y los comerciantes de cuerpos y almas de hombres gritan: 'Tenemos Washington para nuestro padre'. - ¡Pobre de mí! que debería ser así; sin embargo, así es. El mal que hacen los hombres vive después de ellos, el bien a menudo es enterrado con sus huesos. Conciudadanos, perdóneme, permítanme preguntar, ¿por qué se me pide que hable aquí hoy? ¿Qué tengo yo, o los que represento, que ver con su independencia nacional? ¿Se nos extienden los grandes principios de libertad política y de justicia natural, plasmados en esa Declaración de Independencia? y, por tanto, ¿se me pide que lleve nuestra humilde ofrenda al altar nacional, confiese los beneficios y exprese una devota gratitud por las bendiciones que nos ha brindado su independencia? ¡Ojalá Dios, tanto por usted como por el nuestro, pudiera devolverse verazmente a estas preguntas una respuesta afirmativa! Entonces mi tarea sería liviana y mi carga fácil y placentera. Porque, ¿quién es tan frío que la simpatía de una nación no puede calentarlo? ¿Quién tan obstinado y muerto a los reclamos de gratitud, que no reconocería agradecidamente estos invaluables beneficios? ¿Quién tan imperturbable y egoísta, que no daría su voz para hinchar los aleluyas del jubileo de una nación, cuando las cadenas de la servidumbre le habían sido arrancadas de sus miembros? No soy ese hombre. En un caso como ese, el mudo podría hablar elocuentemente y el 'cojo saltaría como un ciervo'. Pero ese no es el estado del caso. Lo digo con una triste sensación de disparidad entre nosotros. ¡No estoy incluido en el ámbito de este glorioso aniversario! Tu alta independencia solo revela la inconmensurable distancia que nos separa. Las bendiciones en las que ustedes, este día, se regocijan, no se disfrutan en común. - La rica herencia de justicia, libertad, prosperidad e independencia, legada por sus padres, es compartida por usted, no por mí. La luz del sol que te trajo vida y sanidad, me ha traído llagas y muerte. Este cuatro de julio es tuyo, no mío. Puedes regocijarte, debo llorar. Arrastrar a un hombre con grilletes al gran templo iluminado de la libertad y pedirle que se uniera a ti en alegres himnos era una burla inhumana y una ironía sacrílega. ¿Quiere usted decir, ciudadanos, burlarse de mí, pidiéndome que hable hoy? Si es así, hay un paralelo con su conducta. ¡Y permítanme advertirles que es peligroso copiar el ejemplo de una nación cuyos crímenes, descendiendo al cielo, fueron derribados por el aliento del Todopoderoso, enterrando a esa nación en una ruina irrecuperable! ¡Puedo retomar hoy el lamento quejumbroso de un pueblo pelado y afligido! “Junto a los ríos de Babilonia, allí nos sentamos. ¡Sí! lloramos cuando nos acordamos de Sion. Colgamos nuestras arpas en los sauces en medio de ella. Porque allí, los que nos llevaron cautivos, nos pidieron una canción; y los que nos consumían, se regocijaban de nosotros, diciendo: Cántanos uno de los cánticos de Sion. ¿Cómo podemos cantar la canción del Señor en tierra extraña? Si me olvido de ti, oh Jerusalén, que mi diestra olvide su astucia. Si no me acuerdo de ti, que se me pegue la lengua al paladar. Compañeros ciudadanos; por encima de tu alegría nacional y tumultuosa, oigo el lamento de millones de personas. cuyas cadenas, pesadas y penosas ayer, se vuelven hoy más intolerables por los gritos jubilares que les llegan. Si me olvido, si no recuerdo fielmente a esos hijos sangrantes del dolor en este día, '¡que mi mano derecha olvide su astucia y se me pegue la lengua al paladar!' Olvidarlos, pasar a la ligera sus agravios e intervenir con el tema popular, sería la traición más escandalosa e impactante, y me convertiría en un reproche ante Dios y el mundo. Mi tema, entonces conciudadanos, es LA ESCLAVITUD AMERICANA. Veré, este día, y sus características populares, desde el punto de vista del esclavo. Allí de pie, identificado con el siervo americano, haciendo míos sus agravios, no dudo en declarar, con toda mi alma, que el carácter y la conducta de esta nación nunca me parecieron más negros que este 4 de julio. Ya sea que nos volvamos a las declaraciones del pasado o a las profesiones del presente, la conducta de la nación parece igualmente espantosa y repugnante. Estados Unidos es falso con el pasado, falso con el presente y se compromete solemnemente a ser falso con el futuro. De pie junto a Dios y al esclavo aplastado y sangrante en esta ocasión, lo haré, en nombre de la humanidad que está ultrajada, en nombre de la libertad que está encadenada, en nombre de la constitución y la Biblia, que son ignoradas y pisoteadas , atreverme a cuestionar y denunciar, con todo el énfasis que pueda, todo lo que sirva para perpetuar la esclavitud, ¡el gran pecado y vergüenza de América! “No me equivocaré; No voy a disculparme '; Usaré el lenguaje más severo que pueda dominar; y, sin embargo, no se me escapará una palabra de que ningún hombre cuyo juicio no esté cegado por el prejuicio, o que no sea en el corazón un esclavista, no confiese ser recto y justo. Pero me imagino que escucho a alguien de mi audiencia decir, es justamente en esta circunstancia que usted y sus hermanos abolicionistas no logran causar una impresión favorable en la mente del público. ¿Discutirías más y denunciarías menos, persuadirías más y reprenderías menos? Tu causa tendría muchas más posibilidades de éxito. Pero, considero, donde todo es claro, no hay nada que discutir. ¿Qué punto del credo contra la esclavitud me harías discutir? ¿Sobre qué rama del tema necesita luz la gente de este país? ¿Debo comprometerme a demostrar que el esclavo es un hombre? Ese punto ya está concedido. Nadie lo duda. Los mismos esclavistas lo reconocen en la promulgación de leyes para su gobierno. Lo reconocen cuando castigan la desobediencia del esclavo. Hay setenta y dos crímenes en el estado de Virginia, que, si los comete un hombre negro (no importa cuán ignorante sea), lo someten a la pena de muerte; mientras que sólo dos de los mismos delitos someterán a un hombre blanco a un castigo similar. ¿Qué es esto sino el reconocimiento de que el esclavo es un ser moral, intelectual y responsable? Se concede la hombría del esclavo. Se admite en el hecho de que los libros de leyes del Sur están cubiertos de leyes que prohíben, bajo severas multas y penas, la enseñanza del esclavo a leer o escribir. Cuando pueda señalar cualquiera de esas leyes, en referencia a las bestias del campo, entonces puedo consentir en argumentar la hombría del esclavo. Cuando los perros en tus calles, cuando las aves del cielo, cuando el ganado en tus colinas, cuando los peces del mar y los reptiles que se arrastran, sean incapaces de distinguir al esclavo de un bruto, entonces discutiré con que el esclavo es un hombre! Por el momento, es suficiente afirmar la hombría igualitaria de la raza negra. ¿No es asombroso que, mientras estamos arando, plantando y cosechando, utilizando toda clase de herramientas mecánicas, erigiendo casas, construyendo puentes, construyendo barcos, trabajando en metales de latón, hierro, cobre, plata y oro; que, mientras leemos, escribimos y ciframos, actuamos como empleados, comerciantes y secretarios, teniendo entre nosotros abogados, médicos, ministros, poetas, autores, editores, oradores y maestros; que, mientras estamos comprometidos en todo tipo de empresas comunes a otros hombres, excavar oro en California, capturar la ballena en el Pacífico, alimentar a las ovejas y el ganado en la ladera, vivir, mover, actuar, pensar, planificar, vivir en familias como esposos, esposas e hijos y, sobre todo, confesando y adorando al Dios cristiano, y mirando con esperanza la vida y la inmortalidad más allá de la tumba, ¡estamos llamados a demostrar que somos hombres! ¿Quiere que sostenga que el hombre tiene derecho a la libertad? que es el legítimo dueño de su propio cuerpo? Ya lo has declarado. ¿Debo argumentar la ilicitud de la esclavitud? ¿Es esa una pregunta para los republicanos? ¿Se va a resolver por las reglas de la lógica y la argumentación, como un asunto plagado de grandes dificultades, que implica una aplicación dudosa del principio de justicia, difícil de entender? ¿Cómo debería mirar hoy, en presencia de estadounidenses, dividiendo y subdividiendo un discurso, para mostrar que los hombres tienen un derecho natural a la libertad? hablando de ello de forma relativa, positiva, negativa y afirmativa. Hacerlo sería ponerme en ridículo y insultar su comprensión. - No hay un hombre bajo el dosel del cielo que no sepa que la esclavitud está mal para él. ¿Qué, voy a argumentar que está mal convertir a los hombres en brutos, robarles su libertad, trabajarlos sin salario, mantenerlos ignorantes de sus relaciones con sus semejantes, golpearlos con palos, desollarles la carne? con el látigo, para cargar sus miembros con hierros, para cazarlos con perros, para venderlos en una subasta, para separar a sus familias, para arrancarles los dientes, para quemarles la carne, para matarlos de hambre para que obedezcan y se sometan a sus amos? ¿Debo argumentar que un sistema así marcado con sangre y manchado con contaminación es incorrecto? ¡No! No haré. Tengo mejores empleos para mi tiempo y fuerza de lo que implican esos argumentos. Entonces, ¿qué queda por discutir? ¿Es que la esclavitud no es divina? que Dios no lo estableció; que nuestros doctores en divinidad se equivocan? Hay blasfemia en el pensamiento. ¡Aquello que es inhumano, no puede ser divino! ¿Quién puede razonar sobre tal propuesta? Los que pueden, pueden; No puedo. Se pasa el tiempo para tal discusión. En un momento como éste, se necesita una ironía abrasadora, no un argumento convincente. ¡Oh! Si tuviera la capacidad, y si pudiera llegar al oído de la nación, hoy derramaría un torrente ardiente de burla mordaz, reproche fulminante, sarcasmo fulminante y reprimenda severa. Porque no es luz lo que se necesita, sino fuego; no es el aguacero suave, sino el trueno. Necesitamos la tormenta, el torbellino, y el terremoto. Hay que avivar el sentimiento de la nación; hay que despertar la conciencia de la nación; la conveniencia de la nación debe sobresaltarse; debe exponerse la hipocresía de la nación; y sus crímenes contra Dios y el hombre deben ser proclamados y denunciados. ¿Cuál es, para el esclavo estadounidense, su 4 de julio? Respondo: un día que le revela, más que todos los demás días del año, la flagrante injusticia y crueldad de la que es víctima constante. Para él, tu celebración es una farsa; tu jactada libertad, una impía licencia; tu grandeza nacional, vanidad creciente; tus sonidos de regocijo son vacíos y desalmados; sus denuncias de tiranos, descaro con fachada de bronce; tus gritos de libertad e igualdad, burla hueca; sus oraciones e himnos, sus sermones y acciones de gracias, con todo su desfile religioso y solemnidad, son, para él, mera grandilocuencia, fraude, engaño, impiedad e hipocresía: un fino velo para encubrir crímenes que deshonrarían a una nación de salvajes. . No hay nación en la tierra culpable de prácticas, más espantosas y sangrientas, que el pueblo de estos Estados Unidos, en este mismo momento. Ve donde puedas, busca donde quieras, deambula por todas las monarquías y despotismos del viejo mundo, viaja por Sudamérica, busca todos los abusos y cuando hayas encontrado el último, deja tus hechos al lado de las prácticas cotidianas. de esta nación, y dirás conmigo, que, por repugnante barbarie y descarada hipocresía, América reina sin rival. Tomemos el caso del comercio de esclavos estadounidense, que, según nos dicen los periódicos, es especialmente próspero en este momento. El exsenador Benton nos dice que el precio de los hombres nunca fue más alto que ahora. Menciona el hecho para demostrar que la esclavitud no corre peligro. Este comercio es una de las peculiaridades de las instituciones estadounidenses. Se lleva a cabo en todos los grandes pueblos y ciudades de la mitad de esta confederación; y los comerciantes se embolsan millones cada año en este horrible tráfico. En varios estados, este comercio es una fuente principal de riqueza. Se llama (en contraposición al comercio de esclavos en el extranjero) 'el comercio interno de esclavos'. Probablemente también se llame así para desviar de él el horror con el que se contempla la trata de esclavos en el extranjero. Ese comercio ha sido denunciado desde hace tiempo por este gobierno como piratería. Ha sido denunciado con palabras ardientes, desde las alturas de la nación, como un tráfico execrable. Para detenerlo, para acabar con él, esta nación mantiene un escuadrón, a un costo inmenso, en la costa de África. En todas partes, en este país, es seguro hablar de esta trata de esclavos extranjeros, como una trata de lo más inhumana, opuesta por igual a las leyes de Dios y del hombre. El deber de extirparlo y destruirlo, es admitido incluso por nuestros MÉDICOS DE DIVINIDAD. ¡Para ponerle fin, algunos de estos últimos han consentido que sus hermanos de color (nominalmente libres) dejen este país y se establezcan en la costa occidental de África! It is, however, a notable fact that, while so much execration is poured out by Americans upon those engaged in the foreign slave-trade, the men engaged in the slave-trade between the states pass without condemnation, and their business is deemed honorable. Behold the practical operation of this internal slave-trade, the American slave-trade, sustained by American politics and America religion. Here you will see men and women reared like swine for the market. You know what is a swine-drover? I will show you a man-drover. They inhabit all our Southern States. They perambulate the country, and crowd the highways of the nation, with droves of human stock. You will see one of these human flesh-jobbers, armed with pistol, whip and bowie-knife, driving a company of a hundred men, women, and children, from the Potomac to the slave market at New Orleans. These wretched people are to be sold singly, or in lots, to suit purchasers. They are food for the cotton-field, and the deadly sugar-mill. Mark the sad procession, as it moves wearily along, and the inhuman wretch who drives them. Hear his savage yells and his blood-chilling oaths, as he hurries on his affrighted captives! There, see the old man, with locks thinned and gray. Cast one glance, if you please, upon that young mother, whose shoulders are bare to the scorching sun, her briny tears falling on the brow of the babe in her arms. See, too, that girl of thirteen, weeping, yes! weeping, as she thinks of the mother from whom she has been torn! The drove moves tardily. Heat and sorrow have nearly consumed their strength; suddenly you hear a quick snap, like the discharge of a rifle; the fetters clank, and the chain rattles simultaneously; your ears are saluted with a scream, that seems to have torn its way to the center of your soul! The crack you heard, was the sound of the slave-whip; the scream you heard, was from the woman you saw with the babe. Her speed had faltered under the weight of her child and her chains! that gash on her shoulder tells her to move on. Follow the drove to New Orleans. Attend the auction; see men examined like horses; see the forms of women rudely and brutally exposed to the shocking gaze of American slave-buyers. See this drove sold and separated forever; and never forget the deep, sad sobs that arose from that scattered multitude. Tell me citizens, WHERE, under the sun, you can witness a spectacle more fiendish and shocking. Yet this is but a glance at the American slave-trade, as it exists, at this moment, in the ruling part of the United States. I was born amid such sights and scenes. To me the American slave-trade is a terrible reality. When a child, my soul was often pierced with a sense of its horrors. I lived on Philpot Street, Fell’s Point, Baltimore, and have watched from the wharves, the slave ships in the Basin, anchored from the shore, with their cargoes of human flesh, waiting for favorable winds to waft them down the Chesapeake. There was, at that time, a grand slave mart kept at the head of Pratt Street, by Austin Woldfolk. His agents were sent into every town and county in Maryland, announcing their arrival, through the papers, and on flaming “hand-bills,” headed CASH FOR NEGROES. These men were generally well dressed men, and very captivating in their manners. Ever ready to drink, to treat, and to gamble. The fate of many a slave has depended upon the turn of a single card; and many a child has been snatched from the arms of its mother by bargains arranged in a state of brutal drunkenness. The flesh-mongers gather up their victims by dozens, and drive them, chained, to the general depot at Baltimore. When a sufficient number have been collected here, a ship is chartered, for the purpose of conveying the forlorn crew to Mobile, or to New Orleans. From the slave prison to the ship, they are usually driven in the darkness of night; for since the antislavery agitation, a certain caution is observed. In the deep still darkness of midnight, I have been often aroused by the dead heavy footsteps, and the piteous cries of the chained gangs that passed our door. The anguish of my boyish heart was intense; and I was often consoled, when speaking to my mistress in the morning, to hear her say that the custom was very wicked; that she hated to hear the rattle of the chains, and the heart-rending cries. I was glad to find one who sympathized with me in my horror. Fellow-citizens, this murderous traffic is, to-day, in active operation in this boasted republic. In the solitude of my spirit, I see clouds of dust raised on the highways of the South; I see the bleeding footsteps; I hear the doleful wail of fettered humanity, on the way to the slave-markets, where the victims are to be sold like horses, sheep, and swine, knocked off to the highest bidder. There I see the tenderest ties ruthlessly broken, to gratify the lust, caprice and rapacity of the buyers and sellers of men. My soul sickens at the sight. Is this the land your Fathers loved, The freedom which they toiled to win? Is this the earth whereon they moved? Are these the graves they slumber in? But a still more inhuman, disgraceful, and scandalous state of things remains to be presented. By an act of the American Congress, not yet two years old, slavery has been nationalized in its most horrible and revolting form. By that act, Mason and Dixon’s line has been obliterated; New York has become as Virginia; and the power to hold, hunt, and sell men, women, and children as slaves remains no longer a mere state institution, but is now an institution of the whole United States. The power is co-extensive with the Star-Spangled Banner and American Christianity. Where these go, may also go the merciless slave-hunter. Where these are, man is not sacred. He is a bird for the sportsman’s gun. By that most foul and fiendish of all human decrees, the liberty and person of every man are put in peril. Your broad republican domain is hunting ground for men. Not for thieves and robbers, enemies of society, merely, but for men guilty of no crime. Your lawmakers have commanded all good citizens to engage in this hellish sport. Your President, your Secretary of State, our lords, nobles, and ecclesiastics, enforce, as a duty you owe to your free and glorious country, and to your God, that you do this accursed thing. Not fewer than forty Americans have, within the past two years, been hunted down and, without a moment’s warning, hurried away in chains, and consigned to slavery and excruciating torture. Some of these have had wives and children, dependent on them for bread; but of this, no account was made. The right of the hunter to his prey stands superior to the right of marriage, and to all rights in this republic, the rights of God included! For black men there are neither law, justice, humanity, not religion. The Fugitive Slave Law makes mercy to them a crime; and bribes the judge who tries them. An American judge gets ten dollars for every victim he consigns to slavery, and five, when he fails to do so. The oath of any two villains is sufficient, under this hell-black enactment, to send the most pious and exemplary black man into the remorseless jaws of slavery! His own testimony is nothing. He can bring no witnesses for himself. The minister of American justice is bound by the law to hear but one side; and that side, is the side of the oppressor. Let this damning fact be perpetually told. Let it be thundered around the world, that, in tyrant-killing, king-hating, people-loving, democratic, Christian America, the seats of justice are filled with judges, who hold their offices under an open and palpable bribe, and are bound, in deciding in the case of a man’s liberty, hear only his accusers! In glaring violation of justice, in shameless disregard of the forms of administering law, in cunning arrangement to entrap the defenseless, and in diabolical intent, this Fugitive Slave Law stands alone in the annals of tyrannical legislation. I doubt if there be another nation on the globe, having the brass and the baseness to put such a law on the statute-book. If any man in this assembly thinks differently from me in this matter, and feels able to disprove my statements, I will gladly confront him at any suitable time and place he may select. I take this law to be one of the grossest infringements of Christian Liberty, and, if the churches and ministers of our country were not stupidly blind, or most wickedly indifferent, they, too, would so regard it. At the very moment that they are thanking God for the enjoyment of civil and religious liberty, and for the right to worship God according to the dictates of their own consciences, they are utterly silent in respect to a law which robs religion of its chief significance, and makes it utterly worthless to a world lying in wickedness. Did this law concern the “mint, anise, and cumin” — abridge the right to sing psalms, to partake of the sacrament, or to engage in any of the ceremonies of religion, it would be smitten by the thunder of a thousand pulpits. A general shout would go up from the church, demanding repeal, repeal, instant repeal! — And it would go hard with that politician who presumed to solicit the votes of the people without inscribing this motto on his banner. Further, if this demand were not complied with, another Scotland would be added to the history of religious liberty, and the stern old Covenanters would be thrown into the shade. A John Knox would be seen at every church door, and heard from every pulpit, and Fillmore would have no more quarter than was shown by Knox, to the beautiful, but treacherous queen Mary of Scotland. The fact that the church of our country, (with fractional exceptions), does not esteem “the Fugitive Slave Law” as a declaration of war against religious liberty, implies that that church regards religion simply as a form of worship, an empty ceremony, and not a vital principle, requiring active benevolence, justice, love and good will towards man. It esteems sacrifice above mercy; psalm-singing above right doing; solemn meetings above practical righteousness. A worship that can be conducted by persons who refuse to give shelter to the houseless, to give bread to the hungry, clothing to the naked, and who enjoin obedience to a law forbidding these acts of mercy, is a curse, not a blessing to mankind. The Bible addresses all such persons as “scribes, Pharisees, hypocrites, who pay tithe of mint, anise, and cumin, and have omitted the weightier matters of the law, judgment, mercy and faith.” But the church of this country is not only indifferent to the wrongs of the slave, it actually takes sides with the oppressors. It has made itself the bulwark of American slavery, and the shield of American slave-hunters. Many of its most eloquent Divines. who stand as the very lights of the church, have shamelessly given the sanction of religion and the Bible to the whole slave system. They have taught that man may, properly, be a slave; that the relation of master and slave is ordained of God; that to send back an escaped bondman to his master is clearly the duty of all the followers of the Lord Jesus Christ; and this horrible blasphemy is palmed off upon the world for Christianity. For my part, I would say, welcome infidelity! welcome atheism! welcome anything! in preference to the gospel, as preached by those Divines! They convert the very name of religion into an engine of tyranny, and barbarous cruelty, and serve to confirm more infidels, in this age, than all the infidel writings of Thomas Paine, Voltaire, and Bolingbroke, put together, have done! These ministers make religion a cold and flinty-hearted thing, having neither principles of right action, nor bowels of compassion. They strip the love of God of its beauty, and leave the throng of religion a huge, horrible, repulsive form. It is a religion for oppressors, tyrants, man-stealers, and thugs. It is not that “pure and undefiled religion” which is from above, and which is “first pure, then peaceable, easy to be entreated, full of mercy and good fruits, without partiality, and without hypocrisy.” But a religion which favors the rich against the poor; which exalts the proud above the humble; which divides mankind into two classes, tyrants and slaves; which says to the man in chains, stay there; and to the oppressor, oppress on; it is a religion which may be professed and enjoyed by all the robbers and enslavers of mankind; it makes God a respecter of persons, denies his fatherhood of the race, and tramples in the dust the great truth of the brotherhood of man. All this we affirm to be true of the popular church, and the popular worship of our land and nation — a religion, a church, and a worship which, on the authority of inspired wisdom, we pronounce to be an abomination in the sight of God. In the language of Isaiah, the American church might be well addressed, “Bring no more vain ablations; incense is an abomination unto me: the new moons and Sabbaths, the calling of assemblies, I cannot away with; it is iniquity even the solemn meeting. Your new moons and your appointed feasts my soul hateth. They are a trouble to me; I am weary to bear them; and when ye spread forth your hands I will hide mine eyes from you. Yea! when ye make many prayers, I will not hear. YOUR HANDS ARE FULL OF BLOOD; cease to do evil, learn to do well; seek judgment; relieve the oppressed; judge for the fatherless; plead for the widow.” The American church is guilty, when viewed in connection with what it is doing to uphold slavery; but it is superlatively guilty when viewed in connection with its ability to abolish slavery. The sin of which it is guilty is one of omission as well as of commission. Albert Barnes but uttered what the common sense of every man at all observant of the actual state of the case will receive as truth, when he declared that “There is no power out of the church that could sustain slavery an hour, if it were not sustained in it.” Let the religious press, the pulpit, the Sunday school, the conference meeting, the great ecclesiastical, missionary, Bible and tract associations of the land array their immense powers against slavery and slave-holding; and the whole system of crime and blood would be scattered to the winds; and that they do not do this involves them in the most awful responsibility of which the mind can conceive. In prosecuting the anti-slavery enterprise, we have been asked to spare the church, to spare the ministry; but how, we ask, could such a thing be done? We are met on the threshold of our efforts for the redemption of the slave, by the church and ministry of the country, in battle arrayed against us; and we are compelled to fight or flee. From what quarter, I beg to know, has proceeded a fire so deadly upon our ranks, during the last two years, as from the Northern pulpit? As the champions of oppressors, the chosen men of American theology have appeared — men, honored for their so-called piety, and their real learning. The Lords of Buffalo, the Springs of New York, the Lathrops of Auburn, the Coxes and Spencers of Brooklyn, the Gannets and Sharps of Boston, the Deweys of Washington, and other great religious lights of the land have, in utter denial of the authority of Him by whom they professed to be called to the ministry, deliberately taught us, against the example or the Hebrews and against the remonstrance of the Apostles, they teach that we ought to obey man’s law before the law of God. My spirit wearies of such blasphemy; and how such men can be supported, as the “standing types and representatives of Jesus Christ,” is a mystery which I leave others to penetrate. In speaking of the American church, however, let it be distinctly understood that I mean the great mass of the religious organizations of our land. There are exceptions, and I thank God that there are. Noble men may be found, scattered all over these Northern States, of whom Henry Ward Beecher of Brooklyn, Samuel J. May of Syracuse, and my esteemed friend (Rev. R. R. Raymond) on the platform, are shining examples; and let me say further, that upon these men lies the duty to inspire our ranks with high religious faith and zeal, and to cheer us on in the great mission of the slave’s redemption from his chains. One is struck with the difference between the attitude of the American church towards the anti-slavery movement, and that occupied by the churches in England towards a similar movement in that country. There, the church, true to its mission of ameliorating, elevating, and improving the condition of mankind, came forward promptly, bound up the wounds of the West Indian slave, and restored him to his liberty. There, the question of emancipation was a high religious question. It was demanded, in the name of humanity, and according to the law of the living God. The Sharps, the Clarksons, the Wilberforces, the Buxtons, and Burchells and the Knibbs, were alike famous for their piety, and for their philanthropy. The anti-slavery movement there was not an anti-church movement, for the reason that the church took its full share in prosecuting that movement: and the anti-slavery movement in this country will cease to be an anti-church movement, when the church of this country shall assume a favorable, instead of a hostile position towards that movement. Americans! your republican politics, not less than your republican religion, are flagrantly inconsistent. You boast of your love of liberty, your superior civilization, and your pure Christianity, while the whole political power of the nation (as embodied in the two great political parties), is solemnly pledged to support and perpetuate the enslavement of three millions of your countrymen. You hurl your anathemas at the crowned headed tyrants of Russia and Austria, and pride yourselves on your Democratic institutions, while you yourselves consent to be the mere tools and body-guards of the tyrants of Virginia and Carolina. You invite to your shores fugitives of oppression from abroad, honor them with banquets, greet them with ovations, cheer them, toast them, salute them, protect them, and pour out your money to them like water; but the fugitives from your own land you advertise, hunt, arrest, shoot and kill. You glory in your refinement and your universal education yet you maintain a system as barbarous and dreadful as ever stained the character of a nation — a system begun in avarice, supported in pride, and perpetuated in cruelty. You shed tears over fallen Hungary, and make the sad story of her wrongs the theme of your poets, statesmen and orators, till your gallant sons are ready to fly to arms to vindicate her cause against her oppressors; but, in regard to the ten thousand wrongs of the American slave, you would enforce the strictest silence, and would hail him as an enemy of the nation who dares to make those wrongs the subject of public discourse! You are all on fire at the mention of liberty for France or for Ireland; but are as cold as an iceberg at the thought of liberty for the enslaved of America. You discourse eloquently on the dignity of labor; yet, you sustain a system which, in its very essence, casts a stigma upon labor. You can bare your bosom to the storm of British artillery to throw off a threepenny tax on tea; and yet wring the last hard-earned farthing from the grasp of the black laborers of your country. You profess to believe “that, of one blood, God made all nations of men to dwell on the face of all the earth,” and hath commanded all men, everywhere to love one another; yet you notoriously hate, (and glory in your hatred), all men whose skins are not colored like your own. You declare, before the world, and are understood by the world to declare, that you “hold these truths to be self evident, that all men are created equal; and are endowed by their Creator with certain inalienable rights; and that, among these are, life, liberty, and the pursuit of happiness;” and yet, you hold securely, in a bondage which, according to your own Thomas Jefferson, “is worse than ages of that which your fathers rose in rebellion to oppose,” a seventh part of the inhabitants of your country. Fellow-citizens! I will not enlarge further on your national inconsistencies. The existence of slavery in this country brands your republicanism as a sham, your humanity as a base pretence, and your Christianity as a lie. It destroys your moral power abroad; it corrupts your politicians at home. It saps the foundation of religion; it makes your name a hissing, and a bye-word to a mocking earth. It is the antagonistic force in your government, the only thing that seriously disturbs and endangers your Union. It fetters your progress; it is the enemy of improvement, the deadly foe of education; it fosters pride; it breeds insolence; it promotes vice; it shelters crime; it is a curse to the earth that supports it; and yet, you cling to it, as if it were the sheet anchor of all your hopes. Oh! be warned! be warned! a horrible reptile is coiled up in your nation’s bosom; the venomous creature is nursing at the tender breast of your youthful republic; for the love of God, tear away, and fling from you the hideous monster, and let the weight of twenty millions crush and destroy it forever! But it is answered in reply to all this, that precisely what I have now denounced is, in fact, guaranteed and sanctioned by the Constitution of the United States; that the right to hold and to hunt slaves is a part of that Constitution framed by the illustrious Fathers of this Republic. Then, I dare to affirm, notwithstanding all I have said before, your fathers stooped, basely stooped To palter with us in a double sense: And keep the word of promise to the ear, But break it to the heart. And instead of being the honest men I have before declared them to be, they were the veriest imposters that ever practiced on mankind. This is the inevitable conclusion, and from it there is no escape. But I differ from those who charge this baseness on the framers of the Constitution of the United States. It is a slander upon their memory, at least, so I believe. There is not time now to argue the constitutional question at length — nor have I the ability to discuss it as it ought to be discussed. The subject has been handled with masterly power by Lysander Spooner, Esq., by William Goodell, by Samuel E. Sewall, Esq., and last, though not least, by Gerritt Smith, Esq. These gentlemen have, as I think, fully and clearly vindicated the Constitution from any design to support slavery for an hour. Fellow-citizens! there is no matter in respect to which, the people of the North have allowed themselves to be so ruinously imposed upon, as that of the pro-slavery character of the Constitution. In that instrument I hold there is neither warrant, license, nor sanction of the hateful thing; but, interpreted as it ought to be interpreted, the Constitution is a GLORIOUS LIBERTY DOCUMENT. Read its preamble, consider its purposes. Is slavery among them? Is it at the gateway? or is it in the temple? It is neither. While I do not intend to argue this question on the present occasion, let me ask, if it be not somewhat singular that, if the Constitution were intended to be, by its framers and adopters, a slave-holding instrument, why neither slavery, slaveholding, nor slave can anywhere be found in it. What would be thought of an instrument, drawn up, legally drawn up, for the purpose of entitling the city of Rochester to a track of land, in which no mention of land was made? Now, there are certain rules of interpretation, for the proper understanding of all legal instruments. These rules are well established. They are plain, common-sense rules, such as you and I, and all of us, can understand and apply, without having passed years in the study of law. I scout the idea that the question of the constitutionality or unconstitutionality of slavery is not a question for the people. I hold that every American citizen has a right to form an opinion of the constitution, and to propagate that opinion, and to use all honorable means to make his opinion the prevailing one. Without this right, the liberty of an American citizen would be as insecure as that of a Frenchman. Ex-Vice-President Dallas tells us that the Constitution is an object to which no American mind can be too attentive, and no American heart too devoted. He further says, the Constitution, in its words, is plain and intelligible, and is meant for the home-bred, unsophisticated understandings of our fellow-citizens. Senator Berrien tell us that the Constitution is the fundamental law, that which controls all others. The charter of our liberties, which every citizen has a personal interest in understanding thoroughly. The testimony of Senator Breese, Lewis Cass, and many others that might be named, who are everywhere esteemed as sound lawyers, so regard the constitution. I take it, therefore, that it is not presumption in a private citizen to form an opinion of that instrument. Now, take the Constitution according to its plain reading, and I defy the presentation of a single pro-slavery clause in it. On the other hand it will be found to contain principles and purposes, entirely hostile to the existence of slavery. I have detained my audience entirely too long already. At some future period I will gladly avail myself of an opportunity to give this subject a full and fair discussion. Allow me to say, in conclusion, notwithstanding the dark picture I have this day presented of the state of the nation, I do not despair of this country. There are forces in operation, which must inevitably work the downfall of slavery. “The arm of the Lord is not shortened,” and the doom of slavery is certain. I, therefore, leave off where I began, with hope. While drawing encouragement from the Declaration of Independence, the great principles it contains, and the genius of American Institutions, my spirit is also cheered by the obvious tendencies of the age. Nations do not now stand in the same relation to each other that they did ages ago. No nation can now shut itself up from the surrounding world, and trot round in the same old path of its fathers without interference. The time was when such could be done. Long established customs of hurtful character could formerly fence themselves in, and do their evil work with social impunity. Knowledge was then confined and enjoyed by the privileged few, and the multitude walked on in mental darkness. But a change has now come over the affairs of mankind. Walled cities and empires have become unfashionable. The arm of commerce has borne away the gates of the strong city. Intelligence is penetrating the darkest corners of the globe. It makes its pathway over and under the sea, as well as on the earth. Wind, steam, and lightning are its chartered agents. Oceans no longer divide, but link nations together. From Boston to London is now a holiday excursion. Space is comparatively annihilated. Thoughts expressed on one side of the Atlantic, are distinctly heard on the other. The far off and almost fabulous Pacific rolls in grandeur at our feet. The Celestial Empire, the mystery of ages, is being solved. The fiat of the Almighty, “Let there be Light,” has not yet spent its force. No abuse, no outrage whether in taste, sport or avarice, can now hide itself from the all-pervading light. The iron shoe, and crippled foot of China must be seen, in contrast with nature. Africa must rise and put on her yet unwoven garment. “Ethiopia shall stretch out her hand unto God.” In the fervent aspirations of William Lloyd Garrison, I say, and let every heart join in saying it: God speed the year of jubilee The wide world o’er When from their galling chains set free, Th’ oppress’d shall vilely bend the knee, And wear the yoke of tyranny Like brutes no more. That year will come, and freedom’s reign, To man his plundered fights again Restore. God speed the day when human blood Shall cease to flow! In every clime be understood, The claims of human brotherhood, And each return for evil, good, Not blow for blow; That day will come all feuds to end. And change into a faithful friend Each foe. God speed the hour, the glorious hour, When none on earth Shall exercise a lordly power, Nor in a tyrant’s presence cower; But all to manhood’s stature tower, By equal birth! That hour will come, to each, to all, And from his prison-house, the thrall Go forth. Until that year, day, hour, arrive, With head, and heart, and hand I’ll strive, To break the rod, and rend the gyve, The spoiler of his prey deprive — So witness Heaven! And never from my chosen post, Whate’er the peril or the cost, Be driven. Source: Frederick Douglass: Selected Speeches and Writings, ed. Philip S. Foner (Chicago: Lawrence Hill, 1999), 188-206.