¿Qué casillas marcar? Los aspirantes a la universidad sopesan la raza, la identidad y la acción afirmativa.

¿Qué casillas marcar? Los aspirantes a la universidad sopesan la raza, la identidad y la acción afirmativa.

Los antecedentes de Sabria Kazmi desafían una clasificación fácil. Tiene abuelos de Tennessee, Irak y dos países del sur de Asia.

Entonces, cuando la joven de 18 años llenó su solicitud para la universidad, se quedó perpleja sobre qué casillas marcar. La tarea es aún más delicada este año en medio del creciente debate sobre el papel de la raza y la etnia en las admisiones.

Primero, Kazmi llegó al blanco. Cheque. Luego asiático. Cheque. Seguido por Oriente Medio y Pakistán. Cheque cheque. Encontró un espacio en blanco para escribir sobre sus raíces bangladesíes.

Kazmi, una estudiante de último año de secundaria en el norte de Virginia, podría haber ido más lejos porque una abuela es en parte Cherokee. Pero ella se detuvo ahí.

“Recuerdo que una vez alguien me dijo algo como, 'Oh, deberías incluir a los nativos americanos en tus solicitudes para la universidad. Te ayudará '”, dijo Kazmi. 'Por supuesto que no lo hice porque no sería justo para mí afirmar que tengo la misma cultura y haber enfrentado los mismos obstáculos que alguien con una conexión más grande con su ascendencia nativa americana'.

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El turbulento debate nacional sobre la acción afirmativa en las admisiones universitarias ha aumentado los riesgos para estas preguntas sobre la identidad. Cientos de miles de solicitantes están luchando con la posibilidad de describir su raza y origen étnico, y cómo, y qué debería significar esa información para los guardianes que leen sus archivos.

'Hay mucho interés en la autoidentificación: 'quién soy' y lo que eso significa', dijo Annie Reznik, directora ejecutiva de Coalition for College, una organización sin fines de lucro que ofrece un portal de solicitud en línea. 'Una fuerza impulsora de eso es reconocer la frustración que sienten los estudiantes cuando son encasillados en una caja que no creen que sea aplicable'.

Este año, las universidades competitivas se enfrentan a un mayor escrutinio debido a una demanda federal que acusa a la Universidad de Harvard de discriminar a los estadounidenses de origen asiático. Harvard negó las acusaciones durante un juicio este otoño que exploró el uso de la raza en aplicaciones de pesaje. Se espera un veredicto en los próximos meses. El caso podría amenazar los esfuerzos de acción afirmativa en todo el país si llega a la Corte Suprema.

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Harvard y otras escuelas que usan admisiones 'conscientes de la raza' dicen que la raza es un factor entre muchos al revisar todos los aspectos de una solicitud. Dicen que la diversidad racial trae beneficios educativos convincentes al campus. Los críticos dicen que ninguno de esos beneficios supera el daño causado a los solicitantes que podrían perder la oportunidad de ir a una universidad prestigiosa porque no nacieron en un grupo demográfico deseado.

Expedientes, calificaciones y 'sugerencias': cómo Harvard selecciona a los estudiantes

En una de las mejores escuelas secundarias del país, Kazmi y otros seis estudiantes muy conscientes de este debate lucharon con identidad, equidad y ambición en una conversación reciente con The Washington Post. Los funcionarios de la Escuela Secundaria de Ciencia y Tecnología Thomas Jefferson en el condado de Fairfax, Va., Ayudaron a The Post a convocarlos para un grupo de enfoque de 90 minutos sobre raza y admisiones. Los estudiantes de último año, todos aspirantes a universidades selectivas, tenían puntos de vista firmes y, a veces, contradictorios.

Wenxi Huang, de 17 años, confesó tener una 'sensación de picazón y molestia' cuando marcó la casilla en su solicitud que indica ascendencia asiática. El estudiante chino-estadounidense sintió que la información debería ser irrelevante en las decisiones de admisión. 'Solo quiero vivir en un país donde mi raza no importa', dijo. 'Donde nunca soy juzgado, elegido o excluido de mi carrera'.

Jennifer Hernández, también de 17 años y salvadoreña, quiere que las universidades tomen en cuenta la raza y el origen étnico. Su identidad hispana “es algo que me hace quien soy”, dijo. 'Se suma a mi carácter y se suma a mi personalidad'.

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Estos argumentos son familiares en Thomas Jefferson High, conocido como TJ. La escuela secundaria pública selectiva, con alrededor de 1.800 estudiantes de toda la región, envía graduados cada año a las mejores universidades.

TJ selecciona a los solicitantes para su clase de noveno grado a través de puntajes de exámenes, calificaciones, ensayos y recomendaciones de maestros. Alrededor del 70 por ciento de sus estudiantes son de ascendencia asiática, y alrededor del 21 por ciento son blancos, según datos del condado . Menos del 5 por ciento son negros o hispanos, una estadística que alimenta el eterno debate en el norte de Virginia sobre el acceso y la equidad. (Otro 5 por ciento se identifica como multirracial).

El equipo de admisiones de TJ no considera la raza. Pero muchas universidades selectivas lo hacen, y quieren tantos detalles como puedan.

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La Coalición para la Universidad y la Solicitud Común, otro portal en línea para solicitantes universitarios, permite a los estudiantes elegir tantos identificadores raciales y étnicos como deseen, o dejar la sección en blanco. Aproximadamente 40.000 usuarios de la aplicación común en el último ciclo no revelaron la raza o el origen étnico, un 3,7 por ciento del total.

Para la Coalition for College, el 2 por ciento de aproximadamente 108,000 usuarios se negaron a responder. Reznik dijo que los datos sugieren que la mayoría de los solicitantes están ansiosos por compartir tanto como sea posible sobre la raza o el origen étnico. Más del 97 por ciento, dijo, respondió preguntas de seguimiento que les permitieron identificar un lugar o región de ascendencia. Por ejemplo, los usuarios que se identificaron como hispanos o latinos podrían hacer clic en una o más casillas de un menú de Cuba, México, Puerto Rico, España, América Central o América del Sur. O podrían llenar un espacio en blanco para dar otra respuesta.

Ethan Phillips, de 17 años, estudiante de último año de TJ, dijo que se detuvo brevemente sobre la cuestión de la raza y consultó con sus padres. Había escuchado especulaciones de que identificarse como blanco podría tener 'un efecto negativo en el resto de la aplicación'.

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Phillips consideró si podía o debería tener en cuenta la herencia de inmigrantes irlandeses de su familia. “Mis padres y abuelos procedían de agricultores y obreros de Missouri”, dijo. 'Eso es parte de mi historia'. Pero no parecía haber una manera fácil de indicar todo eso. Marcó la casilla 'blanca' y siguió adelante.

Phillips dijo que apoya considerar la raza y el origen étnico siempre que esos factores no determinen la decisión final. 'Hay una gran diferencia entre la igualdad de oportunidades y la igualdad de resultados', dijo. 'Necesitamos asegurarnos de que todos los estudiantes tengan las mismas oportunidades de ingresar a la universidad que deseen'.

Varios estudiantes simpatizaron con la idea de que las universidades deberían considerar seriamente otros elementos en los antecedentes del solicitante, como los ingresos familiares, la educación de los padres e incluso el origen geográfico.

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“Porque los niños de Idaho no tienen las mismas cosas que los niños de NoVa”, dijo Pari Parajuli, de 17 años, usando una abreviatura del norte de Virginia. Pero dijo que la raza también debe tenerse en cuenta como una cuestión de justicia social. “Proporciona más contexto”, dijo. Parajuli se identificó en su solicitud como asiática y escribió en su herencia nepalí.

Michael Yohannes, de 17 años, hijo de inmigrantes eritreos, que se identifica como afroamericano, dijo que la acción afirmativa basada en la raza debe usarse junto con la acción afirmativa socioeconómica. En otras palabras, dijo, las universidades deben buscar ayudar a los grupos raciales marginados que también tienen necesidades económicas. 'No creo que a los de mayores ingresos se les deba aplicar ese tipo de acción afirmativa', dijo.

Yohannes también dijo que dudaba de la idea de que los estudiantes negros con ascendencia inmigrante africana reciente deberían obtener el mismo beneficio en el proceso que aquellos cuyos antepasados ​​tienen siglos de raíces en Estados Unidos y su larga historia con la esclavitud y Jim Crow. “No creo que eso deba suceder”, dijo, “aunque sé que esto va 'en contra' de mis antecedentes. Pero solo estoy diciendo, sobre el concepto de equidad '.

Sebastián Ibarrarán, de 17 años, hijo de inmigrantes mexicanos, dijo que la raza y el origen étnico siguen siendo cruciales para comprender los antecedentes de los solicitantes, independientemente de los ingresos familiares. Señaló que vive en McLean, un suburbio acomodado, y proviene de una familia con experiencia en educación superior. En el papel, dijo, podría verse casi igual que muchos de sus vecinos blancos que no son hispanos.

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“Pero la cosa es que ninguna de estas personas que vivían a mi alrededor, nunca tuvieron que lidiar, en quinto grado, con uno de sus amigos diciendo: 'Oh, los mexicanos son violadores y drogadictos'”, dijo Ibarrarán. Tampoco, dijo, esos vecinos enfrentaron suposiciones sobre las credenciales educativas de los estudiantes hispanos.

Ibarrarán dijo que a menudo siente los desprecios de las personas que creen que no tiene que esforzarse tanto como sus compañeros para ingresar a las mejores universidades, que sus puntajes en el SAT no tienen que ser tan altos para pasar el corte. 'No solo es realmente difícil', dijo, 'sino que también es falso porque estas universidades, en realidad, ven mucho más de lo que crees que ven'.

Hernández dijo que experiencias similares dan forma a sus puntos de vista. Se emocionó al recordar las “diferencias en expectativas” que había enfrentado mientras crecía como una estudiante hispana aceptada en una escuela secundaria pública altamente competitiva. Dijo que ha soportado burlas sobre la probabilidad de que se convierta en una madre adolescente antes de convertirse en científica. (Para que conste, ella no es madre). Hay quienes, dijo, “piensan que llegaste aquí porque no te lo ganaste. Aunque lo hiciste. Trabajó duro, tal vez incluso el doble, tal vez el triple, para llegar a donde está. Pero nunca se reconoce '.

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Huang dijo que está convencido de que la acción afirmativa basada en la raza es racista. 'No puedo tolerarlo', dijo. Pero Huang dijo que valora la diversidad racial en los campus universitarios y confía en que los oficiales de admisión pueden hacer que eso suceda al observar otros elementos en los antecedentes de los solicitantes. La diversidad racial, dijo, 'no debería ser lo primero que mires. Debería ser algo que suceda de forma natural en base a la diversidad en otros aspectos ”.

Este mes, los estudiantes de alto rendimiento en TJ y en otros lugares están escuchando la primera ola de decisiones sobre solicitudes universitarias. Muchos se preguntarán por qué fueron rechazados a pesar de que tienen calificaciones estelares y puntajes en los exámenes. Con toda probabilidad, nunca sabrán qué papel jugó la raza, si es que tuvo alguno. 'Cuando te niegan la entrada a la universidad', dijo Ibarrarán, 'no te envían una carta con la razón por la que te negaron'.