Cuando las cartas con ántrax aterrorizaron a Washington y Nueva York

Cuando las cartas con ántrax aterrorizaron a Washington y Nueva York

Este artículo se publicó originalmente el 18 de octubre de 2001.

El miércoles, muchas personas recordaban los mortíferos ataques con ántrax de 2001 después deartefactos explosivos potencialesse enviaron por correo al ex presidente Barack Obama ya la exsecretaria de Estado Hillary Clinton en Washington y Nueva York.

La investigación del ántrax del FBI se prolongó durante ocho años, lo que finalmente llevó a la conclusión de que el científico del EjércitoBruce E. Ivinspreparó y envió por correo esporas de ántrax mortales que mataron a cinco personas. Se suicidó en 2008 antes de que pudiera ir a juicio.

La Cámara suspendió el trabajo y tres edificios de oficinas del Senado se cerraron ayer cuando los líderes del Congreso anunciaron que 26 empleados del Senado y cinco agentes de policía habían estado expuestos a las esporas de ántrax que llegaron al correo de la oficina del líder de la mayoría del Senado Thomas A. Daschle (DS.D.) los lunes.

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Casi al mismo tiempo, el gobernador de Nueva York, George E. Pataki (R), se sumó a la sensación de ansiedad y confusión nacional cuando anunció que se habían detectado microbios de ántrax en su oficina de Manhattan. Pataki y su personal comenzaron a tomar el antibiótico Cipro como precaución.

Las revelaciones se produjeron en medio de una creciente evidencia de conexiones entre el ántrax enviado a la oficina de Daschle y episodios similares que involucran a NBC News en Nueva York y el editor de tabloides de Florida American Media Inc. Funcionarios de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en Atlanta dijeron ayer que las pruebas preliminares indican que La cepa de ántrax que infectó a los trabajadores de la empresa de Florida, matando a uno, es casi idéntica a la cepa que llegó en una carta enviada a NBC.

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Los funcionarios del FBI revelaron anteriormente que las cartas enviadas a la oficina de Daschle y NBC llevaban matasellos de Trenton, Nueva Jersey, estaban escritas en letras mayúsculas similares y contenían referencias similares a Alá, así como advertencias de que se adjuntaba ántrax.

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Buscando calmar los temores del público, los funcionarios enfatizaron ayer que el ántrax enviado a la oficina de Daschle es una cepa común que responde fácilmente a los antibióticos. Pero también reiteraron las sospechas, esbozadas por primera vez el martes, de que el polvo de ántrax puede haber sido producido de una manera sofisticada, de modo que flote fácilmente por el aire.

'Ha habido algún intento de recopilarlo, tal vez refinarlo y tal vez hacerlo más concentrado', dijo ayer en una audiencia Scott Lillibridge, experto en bioterrorismo del Departamento de Salud y Servicios Humanos. 'Eso parece seguro'.

El fiscal general John D. Ashcroft reprimió las expectativas de arrestos en el corto plazo, diciendo que el gobierno aún no ha determinado la culpabilidad de la carta de Daschle u otra contaminación con ántrax en tres organizaciones de noticias. El fiscal general reiteró que los investigadores no han encontrado vínculos con grupos terroristas organizados, incluida al-Qaeda de Osama bin Laden, ni los han descartado.

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Aunque nadie se ha enfermado por el ántrax enviado a la oficina de Daschle, las revelaciones de ayer sobre la cantidad de personas que han estado expuestas a las esporas en el Capitolio, un número que podría aumentar con resultados de pruebas adicionales, profundizó la sensación de alarma en Washington y a lo largo de la nación.

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En una sesión informativa a última hora de la tarde de ayer, los líderes del Senado y los funcionarios responsables de la investigación del ántrax dijeron que los hisopos nasales habían encontrado evidencia de la bacteria en 23 empleados de Daschle, tres ayudantes del senador Russell Feingold (D-Wis.), Cuya oficina es junto al de Daschle, y cinco agentes de la ley que respondieron al informe inicial el lunes por la mañana.

Por segundo día, cientos de nerviosos empleados se alinearon ayer fuera de una sala de audiencias para someterse a frotis nasales y recibir suministros de precaución de Cipro para tres días. Pero el cirujano general adjunto Kenneth Moritsugu dijo en la sesión informativa de ayer que no se habían presentado otras pruebas positivas durante el día y expresó su confianza en que 'no veremos un gran número' de nuevas exposiciones, aunque es posible que haya algunas más positivas. No habían aparecido esporas en el sistema de ventilación, agregó, aunque la sala de correo del edificio Hart había arrojado una sola prueba positiva.

La noticia de las exposiciones causó cierto grado de confusión en el Capitolio, así como una brecha entre los líderes de la Cámara y el Senado que parecían tener una visión diferente de la situación. El presidente de la Cámara de Representantes, J. Dennis Hastert (R-Ill.) Generó una ola de ansiedad cuando anunció erróneamente que los investigadores habían encontrado ántrax “en el sistema de ventilación”.

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Luego, los líderes de la Cámara tomaron la decisión de suspender la sesión durante el fin de semana para que su lado del Capitolio pudiera ser revisado en busca de ántrax, mientras que sus homólogos en el Senado declararon deliberadamente su intención de permanecer en sesión hasta el día de hoy. 'No creemos que haya una razón para cerrar', dijo el Senador John F. Kerry (D-Mass.). Sin embargo, los tres edificios de oficinas del Senado se cerraron para permitir pruebas adicionales.

Los investigadores federales que examinan el ántrax en la carta enviada a Daschle están encontrando pistas en su análisis del material, dijo ayer un experto federal en bioterrorismo. “Tenemos pistas importantes y lo considero muy útil. Estas son pistas en el sentido de trabajar con el material ”, dijo el funcionario, negándose a comentar más sobre la investigación en una sesión informativa con periodistas.

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Ashcroft, entrevistado en “NewsHour With Jim Lehrer” de PBS, también dijo que es posible que las personas que enviaron las cartas que contienen ántrax puedan estar asociadas con algunas de las falsas amenazas de ántrax que han abrumado a los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley esta semana. 'De hecho, puede haber algún vínculo', dijo Ashcroft. “Puede que la gente haga ambas cosas”.

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Ashcroft dijo que los investigadores están obteniendo información limitada de los cientos de personas detenidas. 'No hemos sido invadidos por la cooperación, lo que no quiere decir que no tengamos alguna capacidad para mejorar nuestra conciencia de lo que sucedió y lo que puede suceder', dijo.

Un funcionario encargado de hacer cumplir la ley dijo que los investigadores continúan analizando con atención la posibilidad de que los ataques sean obra de un terrorista nacional.

El funcionario de bioterrorismo dijo que el FBI no sabe en este momento si la sustancia en la carta de Daschle era 'material apto para armas', como han sugerido algunos otros en el gobierno, pero dijo que el ántrax está 'fabricado profesionalmente'.

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La armamentización implica procesar el ántrax con aditivos para evitar que se acumule. También implica la creación de esporas de un tamaño lo suficientemente pequeño como para inhalarlas, pero lo suficientemente grandes como para retenerlas en los pulmones en lugar de exhalarlas. Las muestras de los especímenes recuperados de la oficina de Daschle y otros objetivos aparentes de los ataques reportados en todo el país se enviaron al Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México, que tiene más de 1.200 cepas de ántrax registradas.

La investigación criminal del ántrax se está llevando a cabo como tres investigaciones separadas por las oficinas de campo del FBI en Nueva York, Washington y Florida, dijeron los funcionarios, con la coordinación de la división de contraterrorismo en la sede del FBI.

Los códigos de barras y otras marcas de identificación que aparecen en los sobres enviados a Daschle y al presentador de NBC News, Tom Brokaw, se están utilizando para tratar de desarrollar información sobre quién podría haberlos enviado por correo, dijo el inspector postal Tony Esposito. 'Sentimos que estamos progresando mucho', dijo ayer a última hora.

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Las cartas pasaron por el centro de procesamiento y distribución del Servicio Postal en la Ruta 130 en las afueras de Trenton.

Los códigos de barras, incluidos los que aparecen en el frente con tinta negra y las etiquetas de identificación fluorescentes que aparecen en naranja en la parte posterior de un sobre, indican qué máquina de la instalación procesó un correo y a qué hora.

Al comparar esos tiempos con los registros de entregas de correo de las sucursales, los investigadores han podido reducir el área geográfica de donde pueden haber venido, dijo Esposito. Se negó a decir en qué ramas se están enfocando los investigadores.

Los investigadores también están revisando las cintas de video de vigilancia de la oficina de correos y entrevistando a los empleados y clientes.

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Los nuevos casos reportados ayer elevan a 45 el número de personas, en Washington, Nueva York y Florida, que han estado expuestas al ántrax. De ellos, dos personas han contraído la forma más grave de la enfermedad, llamada ántrax pulmonar porque se adquiere por inhalación. Se trata del editor de fotografías de Florida Robert Stevens, de 63 años, que murió, y Ernesto Blanco, un compañero de trabajo de 73 años en American Media que permanece hospitalizado.

Dos personas más han contraído la forma de la enfermedad transmitida por la piel, que es menos grave. Se trata de Erin O'Connor, de 38 años, asistente de Brokaw y el hijo pequeño de un productor de la cadena rival ABC en Nueva York, que aparentemente estuvo expuesto a la bacteria durante una visita al estudio. Se espera que ambos se recuperen. Las oficinas de ABC en Nueva York permanecen cerradas indefinidamente mientras los investigadores buscan descubrir la fuente del ántrax.

El CDC dijo ayer que las pruebas preliminares habían emparejado el ántrax enviado a Brokaw con la cepa de ántrax que mató a Stevens en Florida. David Fleming, subdirector de los CDC, dijo en una conferencia telefónica con periodistas que los investigadores habían hecho coincidir una huella genética bastante completa de la cepa de Florida con un pequeño conjunto de marcadores genéticos de la cepa de Nueva York. Los resultados de las pruebas comparables para la cepa encontrada en las oficinas del Senado aún no están disponibles, dijo. Aún no se ha recuperado ántrax en ABC.

'La cepa en Nueva York, según los resultados de un pequeño número de comparaciones genéticas, parece coincidir preliminarmente con la cepa en Florida', dijo Fleming.

Pero los investigadores también tuvieron un nuevo caso con el que lidiar ayer. En Nueva York, Pataki dijo que se encontraron esporas de ántrax en una superficie dura en una pequeña oficina en su sede de Manhattan, donde suelen sentarse sus oficiales de seguridad. Los funcionarios evacuaron a Pataki y a unos 75 miembros del personal del edificio de gran altura.

Los funcionarios de salud probaron por primera vez la oficina de Pataki después de que su secretaria desarrolló síntomas similares a los de la gripe después de manejar una carta 'sospechosa' el 25 de septiembre. Los funcionarios dijeron que la carta tenía un matasellos del estado de Nueva York y no incluía amenazas. El secretario entregó la carta a la policía del gobernador, pero los funcionarios determinaron más tarde que la carta no era la fuente del ántrax.

Con el objetivo de aliviar las crecientes preocupaciones sobre el bioterrorismo, el alcalde de Nueva York, Rudolph W. Giuliani, dijo que ninguna de las muestras nasales tomadas a 500 empleados de NBC News la semana pasada había dado positivo. Los funcionarios de salud pública esperaban que los resultados de otros 500 resultados de los empleados de esa red regresaran ayer a última hora.

“Simplemente refuerza la sensación de que este es un entorno seguro”, dijo el alcalde sobre los resultados.

El presidente de ABC News, David Westin, dijo en un comunicado que las pruebas de los filtros del sistema de ventilación de aire en las oficinas del centro de la red tampoco mostraron rastros de la bacteria del ántrax. Aún así, las pruebas de los empleados continuaron, dijo, y agregó que al menos 150 empleados hasta ahora se sometieron voluntariamente a pruebas de exposición a la bacteria.

Después de la revelación del viernes de que se había encontrado ántrax en NBC News, las autoridades de salud pública llevaron a cabo búsquedas de ántrax en las salas de correo del Ayuntamiento, el departamento de bomberos, el departamento de policía y otras agencias gubernamentales. Neil Cohn, el funcionario de salud de la ciudad, dijo que 'no hay ningún problema de salud pública'.

En una conferencia de prensa ayer, Pataki agregó que los laboratorios de salud estatales están funcionando las 24 horas del día para manejar el volumen de pruebas de ántrax. Para el miércoles por la tarde, el departamento de salud estatal tenía 74 muestras diferentes de ABC News para revisar. El estado está trasladando a trabajadores dedicados al virus del Nilo Occidental para ayudar a analizar la gran cantidad de muestras entrantes, dijeron las autoridades.

NBC dijo que el polvo que contenía ántrax en la carta a Brokaw era marrón y granular. Cuando una mujer la abrió en la oficina, parte del polvo marrón cayó sobre su pierna. Ella lo sacudió y le entregó la carta, y una nota de odio adentro, a O'Connor. Es casi seguro que la mujer que abrió la carta también desarrolló síntomas de ántrax cutáneo, como fiebre, lesiones negras e inflamación de los ganglios. 'Tenía muchos síntomas de ántrax', dijo un portavoz. 'Pero ha sido difícil cultivar porque ella está en Cipro'.

No hay conexión entre la información que llevó al Departamento de Justicia a emitir una advertencia nacional de futuros ataques terroristas la semana pasada y los ataques con ántrax, dijo un funcionario policial. La advertencia anterior fue 'específica de tiempo', dijo un funcionario estadounidense, y se basó en información de inteligencia generada por la amplia investigación sobre los ataques del 11 de septiembre.