¿Qué son los avispones gigantes asiáticos y son realmente tan peligrosos?

¿Qué son los avispones gigantes asiáticos y son realmente tan peligrosos?

A fines del año pasado, se encontraron dos avispones gigantes asiáticos, una especie que no se sabe que viva en América del Norte, en el estado noroeste de Washington, y se encontró y eliminó una colonia de avispones en Columbia Británica. El 24 de octubre, los entomólogos encontraron un nido de avispones en Blaine, Washington, en la frontera entre Estados Unidos y Canadá, que destruyeron dos días después. Ahora los científicos están tratando de determinar si hay más de estos grandes insectos depredadores presentes en la región. El entomólogo Akito Kawahara explica cómo se comportan estos insectos y por qué los titulares que se refieren a 'avispones asesinos' son engañosos.

1. ¿Qué tan comunes son estos avispones en Asia y cuánta alarma causan?

El avispón gigante asiático (Vespa mandarinia) es bastante común en muchas partes de Asia, donde se le llama 'avispón gigante' o 'avispa gorrión gigante'. Al crecer en Japón, los vi con relativa frecuencia en las montañas a las afueras de Tokio.

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Estos insectos son grandes y distintivos, con una cabeza anaranjada característica y un cuerpo anaranjado con bandas negras. Como cualquier otra avispa social, defenderá su nido si la colonia se ve afectada. Pero en la mayoría de los casos no harán nada si la gente no es agresiva con ellos.

Los avispones gigantes tienen aguijones más largos que los de una abeja, y los avispones no se rompen el aguijón cuando pican. Debido a que los aguijones de los avispones pueden perforar la ropa gruesa, las personas deben evitar los avispones y sus nidos siempre que sea posible.

Los avispones gigantes con frecuencia se sienten atraídos por la savia de los árboles: una me picó cuando buscaba mariposas en los árboles. La picadura es dolorosa, pero la hinchazón y el dolor en la mayoría de los casos desaparecen en unos pocos días.

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Al igual que ocurre con las picaduras de abejas, una reacción alérgica o anafilaxia ocasionalmente puede llevar a las personas al hospital. En casos raros, las reacciones graves pueden volverse fatales . Pero las picaduras de avispas y avispones mataron a menos de 13 personas al año en 2017 y 2018 en Japón, menos del 0,00001 por ciento de la población nacional, en un país donde muchas personas pasan tiempo en el bosque.

Si es alérgico a las picaduras de abejas y avispas, evite acercarse a estos insectos y sus nidos, use ropa blanca al aire libre (se sienten atraídos por los colores oscuros) y no lleve bebidas dulces abiertas como refrescos en el bosque.

2. ¿Le sorprende que los avispones hayan aparecido en América del Norte?

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Hasta cierto punto, sí. Lo más probable es que una o dos avispas reina fértiles ingresaron a Canadá a través de un embalaje de envío y crearon la colonia que se descubrió en 2019.

Es fácil para las especies invasoras viajar de esta manera. Mas que 19.000 contenedores de carga llegan diariamente a los puertos de EE. UU. y los inspectores solo pueden realizar búsquedas aleatorias de contenedores de envío. Una estimación sugiere que solo 2 por ciento de los envíos se buscan evidencia de especies invasoras. Se interceptan muchos organismos nocivos, como las plagas de las plantas, pero algunos logran atravesarlos.

Es poco probable que se transfiriera una colonia completa de avispones a América del Norte. Las colonias de este avispón suelen ser grandes, y los avispones serían visibles y potencialmente agresivos si se perturbara su nido.

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Una prueba genética indicó que uno de los avispones encontrados en Washington era no relacionado con la colonia canadiense .

3. ¿Qué tipo de condiciones necesitan estos insectos para sobrevivir?

Los avispones gigantes son bastante comunes en las regiones montañosas de Asia, pero no se ven a menudo en las grandes ciudades o áreas muy urbanizadas. Por lo general, anidan en la base de árboles grandes y dentro de troncos muertos. El hecho de que no puedan tolerar temperaturas extremadamente calientes o frías hace que sea poco probable que se propaguen a temperaturas muy altas o muy altas. frío áreas de América del Norte.

Recientemente se descubrió una colonia activa en octubre en Blaine, Washington. Es posible que algunas colonias de avispones hayan sobrevivido allí y se hayan propagado. Pero es poco probable que esto suceda rápidamente, ya que los rangos de alimentación de las vespas están a solo 700 metros de su nido.

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La clave para prevenir la propagación es la vigilancia. Cualquiera en el noroeste del Pacífico debe estar alerta a los avispones gigantes mientras están al aire libre este otoño y la próxima primavera. Solo se han visto en nuestro continente en el noroeste del Pacífico, y la posibilidad de que aparezcan en el noreste o sureste de los Estados Unidos es pequeña. Los entomólogos recibieron miles de informes en 2020 de estados fuera del noroeste del Pacífico, pero todos fueron identificaciones erróneas de otras especies de avispas.

4. Si se encuentran más avispones, ¿podrían amenazar a las abejas y otros polinizadores?

Posiblemente. Algunos informes de los medios han descrito la destrucción de los nidos de abejas por lo que podrían haber sido avispones gigantes, pero las abejas no son la única presa de estos insectos. Los avispones se alimentan de diferentes tipos de insectos y traen presas muertas capturadas a su colmena para alimentar a sus crías.

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En Japón, los apicultores rodean sus colmenas con mallas de alambre para protegerlos de los avispones. Los apicultores norteamericanos pueden replicarlos con redes de alambre de las ferreterías locales.

Muchas abejas en Asia tienen la capacidad de proteger su colmena de la intrusión de avispones gigantes al quemándolos . Esperan a que un avispón entre en su nido y luego lo rodean por completo con sus cuerpos. Cada abeja hace vibrar sus alas, y el calentamiento combinado de los cuerpos de las abejas eleva la temperatura en el centro del racimo a 122 grados, matando al avispón. Los niveles de dióxido de carbono en el nido también aumentan durante este proceso, lo que contribuye a la muerte del avispón.

5. ¿Son exageradas las noticias sobre 'avispones asesinos'?

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Sí mucho así. En algunas partes de Japón, la gente considera que estos avispones son beneficiosos porque eliminan las plagas, como las orugas dañinas, de los cultivos. Los cuerpos de los avispones también contienen nutrientes y se han utilizado como ingredientes en comida japonesa y algunos licores fuertes. Algunas personas creen que la esencia de los avispones tiene beneficios medicinales.

Las personas que viven en Vancouver, Seattle o en las cercanías deben tomar nota de cómo se ven estos insectos. Tienen dos pulgadas de largo o más, con un envergadura de tres pulgadas , y tienen cabezas claramente anaranjadas y abdómenes anchos de rayas anaranjadas y negras. Eso es bastante diferente de los avispones norteamericanos típicos, que tienen cuerpos amarillos o blancos con marcas negras. Recuerde que la posibilidad de ver un avispón gigante en cualquier lugar fuera del noroeste del Pacífico es muy poco probable.

En el improbable caso de que vea un avispón gigante en el estado de Washington, no intente quitar los nidos usted mismo ni rociar avispones con pesticidas. La tala de árboles para evitar los sitios de anidación también es innecesaria y puede afectar a muchos otros tipos de vida silvestre nativa, incluidos los insectos beneficiosos que se necesitan para la polinización y descomposición. Muchos insectos nativos son en declive a nivel mundial , y es importante asegurarse de que estos insectos no se vean afectados.

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En su lugar, tome una foto a distancia e infórmela al Departamento de Agricultura del Estado de Washington . Las fotos son esenciales para verificar que las identificaciones sean precisas.

Considere también subir sus imágenes a iNaturalista , que es una de las principales fuentes de información sobre el seguimiento de la vida silvestre. Las imágenes se archivan y contienen datos, como la ubicación, la hora de observación y las características morfológicas del insecto, que los científicos pueden utilizar para la investigación.

Akito Y. Kawahara es profesor asociado y curador de insectos en el Museo de Historia Natural de Florida en la Universidad de Florida. Este informe se publicó originalmente el theconversation.com .

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