El fútbol de West Point era completamente blanco hasta 1966. Entonces, ¿por qué esta foto de los años 20 muestra un equipo completamente negro?

El fútbol de West Point era completamente blanco hasta 1966. Entonces, ¿por qué esta foto de los años 20 muestra un equipo completamente negro?

Richard Schneider acababa de escanear el viejo negativo de un equipo de fútbol de West Point en su computadora. Fue un tiro clásico en blanco y negro de la década de 1920: los linieros posaron en formación, el centro a punto de romper la pelota.

Era una de las miles de imágenes frágiles de nitrato de West Point que había recuperado de una bóveda refrigerada en el sitio de los Archivos Nacionales en College Park, Maryland. Abrió un programa para cambiar el negativo a positivo y hacer clic en invertir.

Para su sorpresa, la imagen que apareció mostraba un equipo de todos los jugadores afroamericanos. Pero la Academia Militar de los Estados Unidos no tuvo su primer jugador de fútbol americano universitario negro hasta 1966, 40 años después.

'¿Quiénes son estos chicos?' dijo que se preguntaba.

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Schneider había abierto una ventana fascinante al pasado de West Point, una época en la que, en medio de una segregación racial arraigada, las unidades de las famosas tropas afroamericanas conocidas como Buffalo Soldiers fueron llevadas a West Point para enseñar equitación.

Eran parte de los robustos equipos de caballería que habían servido al Ejército en Occidente y fueron nombrados por los nativos americanos que los temían y luchaban contra ellos. En West Point, disputaron caballos, limpiaron los establos y cortaron hielo para refrigeradores.

Jinetes espléndidos y experimentados, enseñaron a los cadetes los puntos finos de la equitación y organizaron espectáculos ecuestres. Pero se enfrentaron con los soldados blancos y no se les permitió caminar por el área del campus de cadetes totalmente blancos a menos que fueran por negocios, dicen los historiadores.

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Schneider, un experto en preservación de fotografías de Archivos, luego regresó y examinó la funda que contenía el negativo de fútbol. Decía: “Equipo de fútbol del destacamento de caballería. 1925-26 '.

Es posible que la foto no se haya visto públicamente en muchas décadas, dijo. Y por ahora, los 11 jugadores no están identificados.

El descubrimiento se produce cuando la academia y la Asociación de Soldados de Búfalo de West Point se preparan para la instalación este año de un nuevo monumento ecuestre en el campus para honrar el papel crucial, pero poco conocido, de los soldados de Búfalo allí.

'Cada general estelar que usted pueda nombrar de la Segunda Guerra Mundial habría recibido su instrucción de equitación e instrucción en ejercicios montados de parte de esos soldados Buffalo', dijo el mayor general retirado Fred Gorden, quien fue el primer comandante negro de cadetes en West Point. de 1987 a 1989.

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“Trajeron lo que otras unidades blancas no trajeron”, dijo. “Trajeron excelencia. Trajeron maestría. Trajeron mucha disciplina. Trajeron soldados que eran ejemplares en apariencia ... y conducta '.

“Habiendo sido el comandante en West Point, usted quiere que el ejemplo que se les presenta [a los cadetes] sea el mejor que el Ejército tiene para ofrecer”, dijo.

Después de 73 años, es posible que se hayan encontrado los restos de un aviador de Tuskegee perdido en Europa.

La fotografía de fútbol, ​​y otra del equipo posando frente a los postes de la portería, estaban entre una docena Fotografías antiguas que muestran soldados negros en West Point que Schneider encontró durante un reciente proyecto de digitalización de archivos.

Hace cuatro años, West Point envió imágenes, incluidos 2500 frágiles negativos de nitrato, a los Archivos para su preservación y digitalización.

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La película de nitrato es notoriamente inestable, dijo Schneider, y los negativos se almacenaron en gabinetes ignífugos en una bóveda refrigerada en el sótano que se mantiene entre 25 y 35 grados Fahrenheit.

La mayoría de los negativos eran imágenes individuales de cadetes de White West Point y eventos de la academia tomadas para su inclusión en el anuario, dijo el Howitzer, dijo Schneider.

Muchas de las imágenes habían sido tomadas por el White Studio de Nueva York, que se especializaba en fotografiar producciones teatrales de Broadway.

Schneider dijo que recuperaría una caja de negativos de la refrigeración y la dejaría calentar por un tiempo antes de la digitalización. Luego, se colocaba un negativo en una mesa de luz, se escaneaba en una computadora y allí se cambiaba a positivo.

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Después de ver la foto de fútbol, ​​estuvo atento a otras personas que representaban a afroamericanos en West Point.

No estaba claro contra quién podría haber jugado el equipo de fútbol negro.

Sanders H. Matthews Sr., un sargento retirado del ejército que se cree fue el último soldado de West Point Buffalo, dijo en una historia oral que a los equipos deportivos negros no se les permitía jugar contra equipos blancos porque los equipos negros eran mejores.

'Ganamos todo', dijo sobre su tiempo en West Point desde la década de 1930 hasta principios de la de 1960.

Los Harlem Hellfighters fueron capturados en una famosa foto. Un archivero jubilado descubrió sus historias.

Pero el historiador Brian G. Shellum dijo que, en otros lugares, los equipos deportivos Buffalo Soldier servían como una forma de conectarse con las comunidades locales.

Mientras tanto, mientras Schneider continuaba con el proyecto de digitalización, encontró varias fotografías más antiguas de soldados negros en West Point.

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Varios parecen mostrar demostraciones de caballos dentro del enorme picadero de la academia.

En uno, una gran multitud observa desde un balcón mientras los ciclistas realizan una rutina. En otros, parece que las tropas negras están jugando a un juego de sillas musicales mientras van a pie y conducen a sus caballos.

Según los informes, los soldados de búfalo fueron nombrados a fines del siglo XIX por los nativos americanos cheyenne y comanche debido a su piel oscura y lo que los indios vieron como una similitud de su cabello con el del bisonte americano, según Shellum.

“No hubo amor perdido” entre los dos grupos, dijo. 'Para los nativos americanos, los soldados negros eran simplemente negros con uniformes azules que intentaban quitarles su forma de vida'.

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Más tarde, Buffalo Soldiers sirvió en Cuba durante la Guerra Hispano-Estadounidense en 1898 y en la Guerra Filipino-Estadounidense de 1899 a 1902.

Técnicamente, miembros de los regimientos de caballería negros 9 y 10 formados después de la Guerra Civil, los soldados fueron llevados a West Point en 1907 porque el destacamento anterior, formado por soldados de caballería blancos, se había desempeñado mal, dijo Shellum.

El equipo blanco 'tenía una alta tasa de deserción ... bajas tasas de reenganche [y] una moral terrible', dijo la semana pasada.

'Así que al ayudante general del Ejército se le ocurrió la idea de reemplazar el destacamento de caballería blanca ... por uno compuesto por soldados Buffalo ... [que tenían] la tasa de deserción más baja ... y las tasas de reenganche más altas', dijo Shellum en una entrevista telefónica.

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Al principio, se pidió al 9º Regimiento de Caballería que enviara unas 80 tropas a West Point. El 10 lo hizo más tarde. Los Buffalo Soldiers sirvieron en West Point hasta 1947; al año siguiente, el Ejército fue desagregado racialmente, dijo Shellum.

El ejército quería 'soldados viejos', hombres que tuvieran más de un alistamiento, dijo Shellum, porque 'eran confiables, no reacios al trabajo pesado, ni a la carga de trabajo pesada'.

El problema con el destacamento de caballería anterior se resolvió 'prácticamente de la noche a la mañana', mostraron los informes del Ejército.

El profesionalismo de Buffalo Soldier provino de varias fuentes, dijo Shellum.

“Muchos de ellos habían trabajado con caballos antes de alistarse”, dijo.

Además, 'los negros no tenían muchas opciones de empleo en esos días, especialmente si venías del sur', dijo. 'Entonces, para un joven negro, el ejército era una opción mucho mejor que para un joven blanco'.

Y el Ejército era un lugar donde los soldados negros recibían el mismo salario que los soldados blancos, dijo Shellum.

Aún así, podría ser un trabajo difícil. Los cuarteles de los soldados negros estaban adyacentes a los establos, que los soldados negros tenían que limpiar. Había que cuidar de los caballos y entrenar a los cadetes, y a los demás.

'De lunes a viernes enseñamos a los cadetes a montar', dijo Matthews en su entrevista de historia oral en 2015.

“Los sábados, domingos y feriados enseñamos a montar a los cadetes, sus novias, los oficiales… sus hijos, sus esposas”, dijo. 'No tuvimos tiempo libre para nosotros'.

'Cortamos hielo ... en el embalse', dijo Sanders, quien se unió a la 10ma Caballería en West Point en 1939 y sirvió hasta 1962.

“Tenía diecinueve, veinte pulgadas de grosor” y tuvo que cortarse con una sierra, dijo. 'Nosotros ... cortamos el hielo para todos en la publicación'.

“La segregación era la ley del país en ese momento en particular”, dijo. “Tuvimos que construir nuestra propia piscina” porque a los soldados negros no se les permitía nadar con los blancos.

Hubo enfrentamientos regulares con los soldados blancos. “Peleamos prácticamente todos los días”, dijo. A menudo era con el destacamento de artillería de campaña de White en la academia.

Al ingresar al puesto, “tuvimos que pasar por sus barracones para llegar a nuestras barracas”, dijo. Los blancos gritarían epítetos raciales y se produciría una pelea. 'Siempre', dijo. 'Cotidiano.'

Pero dijo que amaba West Point.

“Me enseñó mucho”, dijo en la entrevista el año antes de morir. 'Me enseñó a ser un ser humano'.

Y su nieta Aundrea Matthews, directora de artes culturales de la academia militar, dijo que el rostro del jinete en la estatua que se develará este año está inspirado en Sanders Matthews.

Magda Jean-Louis contribuyó a esta historia.

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