Washington invirtió $ 35 mil millones en subvenciones de emergencia para estudiantes universitarios. Así es como va.

Washington invirtió $ 35 mil millones en subvenciones de emergencia para estudiantes universitarios. Así es como va. corrección

Una versión anterior de este artículo decía que el Congreso destinó $ 30 mil millones en ayuda de emergencia para estudiantes universitarios. La cantidad correcta es $ 35 mil millones. También dijo que Sara Goldrick-Rab era profesora de política de educación superior y sociología en la Universidad de Temple. Es profesora de sociología y medicina. Esta version ha sido corregida.

Habían pasado casi cinco meses desde que la estudiante de segundo año de Virginia Commonwealth University, Brittany Ofori, perdió su trabajo de medio tiempo en un centro de abuso de sustancias cuando recibió una inesperada oferta de ayuda.

Una organización del campus para estudiantes universitarios de primera generación como Ofori, de 20 años, le envió un correo electrónico en febrero sobre las subvenciones de ayuda para la pandemia del coronavirus de la universidad pública en Richmond. En ese momento, Ofori estaba usando sus ahorros para pagar facturas. Vivir en casa alivió un gasto, pero no todos. Y ninguna de sus entrevistas de trabajo la conducía al trabajo.

“Cuando recibí el correo electrónico, pensé: 'Este dinero podría destinarse a muchas cosas: comida, facturas o tomar una clase de verano'”, dijo Ofori, un estudiante de psicología que solicitó y recibió $ 2,000. 'El año pasado ha sido duro y todavía está'.

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Los colegios y universidades están llenos de dinero para ayudar a estudiantes como Ofori. El Congreso ha destinado $ 35 mil millones en ayuda de emergencia desde la primavera pasada para estudiantes que enfrentan inseguridad alimentaria, laboral y de vivienda.

Es la mayor inversión federal en becas para rescatar a estudiantes en crisis y una empresa plagada de obstáculos burocráticos. Aún así, la proliferación de programas de ayuda de emergencia es una de las pocas tendencias que emergen de la pandemia que los expertos en educación superior esperan que se mantenga después de la crisis de salud.

El programa de subvenciones de emergencia para estudiantes universitarios ha tenido un comienzo lento

Las escuelas, incluso aquellas que ofrecieron ayuda de emergencia antes de la crisis de salud pública, están aprendiendo lecciones críticas sobre cómo atender a los estudiantes cuyas necesidades son implacables y están en constante evolución.

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La pandemia puso al descubierto la precaria existencia de estudiantes universitarios acostumbrados a gastar cada dólar para cubrir sus necesidades básicas, y empujó a otros a esas condiciones. El desempleo y el subempleo persistentes han creado una crisis prolongada. Los estudiantes que necesitaban computadoras portátiles cuando las clases cambiaron en línea el año pasado ahora necesitan ayuda con la matrícula no pagada.

“Recibimos correos electrónicos con regularidad de estudiantes que continúan diciéndonos que están luchando por satisfacer sus necesidades básicas”, dijo Michelle Asha Cooper, subsecretaria interina de educación postsecundaria en el Departamento de Educación. 'Apoyar a los estudiantes y asegurarse de que puedan continuar su educación ayudará a una recuperación sólida'.

Los programas de ayuda respaldados por estímulos también podrían influir en la política federal futura. En la campaña electoral, el presidente Biden propuesto un programa federal para ayudar a los colegios comunitarios con subvenciones para estudiantes que enfrentan desafíos financieros inesperados. La Casa Blanca se negó a dar más detalles sobre los planes para desarrollar o promover la política, pero la idea anima a los defensores de los estudiantes.

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“Sabíamos antes de la pandemia que un fondo de emergencia para los estudiantes que estaban a solo un pinchazo o una factura médica lejos de abandonar la escuela mantendría a muchos en un curso para graduarse”, dijo Kyle Southern, director de políticas de educación superior y defensa de Young Invincibles, un grupo de defensores. 'Ahora, la administración debe realizar esta inversión necesaria ... para todos los estudiantes, independientemente de su estatus migratorio o institución'.

VCU se encuentra entre los cientos de escuelas que habían ofrecido asistencia financiera de emergencia antes de la pandemia. Los préstamos y subvenciones para la educación no están diseñados para cubrir la reparación de automóviles u otros gastos inesperados que pueden descarrilar a los estudiantes, por lo que las escuelas han utilizado donaciones y fondos institucionales para ayudar a los necesitados.

Cuando los estudiantes enfrentan dificultades financieras, estas universidades dan un paso al frente

Pero ampliar los programas que normalmente ayudan a un puñado de personas a satisfacer las necesidades de miles es un desafío.

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Con la primera ronda de fondos de estímulo, VCU otorgó automáticamente la mitad de los $ 10.1 millones que recibió a los estudiantes cuyos ingresos familiares eran lo suficientemente bajos como para calificar para la subvención federal Pell. El resto se puso a disposición de otros estudiantes que eran elegibles para recibir ayuda financiera.

La estrategia permitió a la universidad gastar rápidamente su asignación. Pero a la mitad del proceso, los administradores se dieron cuenta de que la aplicación para los estudiantes que solicitaban ayuda era un problema. Las preguntas requirieron demasiado tiempo para todos los involucrados.

“La demanda fue tan grande que en una semana tuvimos 1.500 solicitudes”, dijo Tomikia LeGrande, vicepresidente de estrategia y gestión de inscripciones en VCU. “Estás hablando de una época del año en la que nos estamos preparando para el verano y premiando el otoño, además de intentar revisar rápidamente estas aplicaciones para ayudar a los estudiantes. Tuvimos que simplificarlo '.

La universidad rediseñó la aplicación, creando un formulario en línea que los estudiantes podían completar en cinco minutos. Los cambios ayudaron a VCU a distribuir el 99 por ciento del segundo bote de ayuda estudiantil en 45 días, según la universidad.

Ofori estima que le llevó unos dos minutos completar y enviar la solicitud. Fue un estrés menos en un año sin escasez de ellos. Perder a un miembro de la familia por el coronavirus ha sido devastador. Perder la libertad de vivir y asistir a clases ha dejado a Ofori sintiéndose aislado, incluso en una casa llena de hermanos.

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“Se vuelve abrumador”, dijo Ofori. “El hogar puede ser un caos. Paso mucho tiempo adentro y me está pasando factura ”.

Ser consciente de las dificultades que aquejan a sus estudiantes ha sido un principio rector para Keith Curry, presidente de Compton College en California.

Cuando la pandemia se apoderó del año pasado, Curry se asoció con Grubhub y Everytable para entregar comidas a los estudiantes después de darse cuenta de que un banco de alimentos en el campus requeriría que algunos usen el transporte público y corran el riesgo de exponerse al coronavirus.

'Estamos tratando de encontrar formas de mantener a las personas seguras y satisfacer sus necesidades básicas', dijo Curry. “Nací y crecí en Compton. Lo entiendo. Sé que nuestros estudiantes están luchando '.

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Uno de los mayores desafíos de Compton se convirtió en brindar asistencia financiera a los estudiantes de una manera eficiente y equitativa. Curry contó con la ayuda de Edquity, una empresa de tecnología educativa que desarrolló una aplicación para ayudar a las universidades a administrar programas de ayuda de emergencia.

Lucha contra la inseguridad alimentaria

La aplicación pregunta a los solicitantes sobre sus necesidades, apoyos y fecha de graduación esperada, dando prioridad a aquellos con dificultades que podrían descarrilar su finalización. Las aprobaciones se realizan en un plazo de 24 horas y las subvenciones se desembolsan en dos días.

Ahora, en su último año en Compton, Kevin Quincy Jones, de 51 años, quien llegó a la educación superior más tarde en su vida, ha dependido de dos subvenciones de emergencia para pagar el servicio de banda ancha y los comestibles. Habiendo estado sin hogar, Jones dijo que tiene recursos para poner cada dólar a trabajar, pero los $ 550 en ayuda le dieron la oportunidad de concentrarse en graduarse en lugar de salir adelante.

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“Significaba que podía gastar $ 50 adicionales en comestibles, comprar alimentos de calidad”, dijo Jones. 'El apoyo general me ha hecho seguir adelante'.

Mantener a los estudiantes en el camino hacia la graduación es el objetivo final de las subvenciones de emergencia. La pandemia ha dejado de lado a muchos que tienen que priorizar el apoyo a sus familias antes que completar su educación. Esa podría haber sido Brittany Dominguez, estudiante de último año en Carleton College en Minnesota.

Cuando regresó a su casa en Houston después de que se declarara la pandemia la primavera pasada, Domínguez, de 22 años, tomó un trabajo en Chick-fil-A para ayudar a su madre con los gastos. Trabajar ese trabajo y su trabajo de trabajo y estudio de forma remota mientras tomaba una carga completa de cursos era abrumador. El estímulo de su departamento de sociología y la inesperada concesión de fondos de estímulo marcaron la diferencia, dijo.

“Pasaron muchas cosas con mi familia”, dijo Domínguez. “Mi mamá tiene una serie de trabajos para mantener un flujo constante de ingresos, además de ser ama de llaves y niñera, y yo la ayudaba mientras trabajaba. Fue dificil.'

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Carleton le dio automáticamente a Domínguez $ 1,000 en ayuda de su primer grupo de ayuda para la pandemia de coronavirus y $ 1,100 del segundo grupo porque era una beneficiaria de la subvención Pell. La universidad privada de artes liberales utilizó parte de su asignación para otros estudiantes que no calificaban automáticamente pero que también necesitaban ayuda.

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La Universidad Estatal de Morgan en Baltimore empleó una estrategia similar al dividir su asignación de dinero de ayuda. La universidad pública de investigación de 7,634 estudiantes ha proporcionado alrededor de 9,300 becas de emergencia durante los semestres de primavera y otoño. Y la necesidad no cesa.

'Los estudiantes todavía se ven muy afectados por el desempleo ... enfermedades, facturas médicas y gastos funerarios', dijo Kara Turner, vicepresidenta de inscripción y éxito estudiantil en Morgan State. 'No anticipo que nuestro fondo de emergencia desaparezca'.

A Turner le preocupa que la universidad históricamente negra no esté llegando a todos los que puedan necesitar apoyo. Morgan State participó en un estudio realizado por Hope Center for College, Community and Justice, una organización sin fines de lucro, que encuestó a 195,000 estudiantes en 202 instituciones sobre la inseguridad de las necesidades básicas en el otoño.

Solo la mitad de los estudiantes conocían las subvenciones federales de emergencia y solo 1 de cada 5 de todos los encuestados había solicitado. Sin embargo, casi 3 de cada 5 de los 195.000 estudiantes dijeron que carecían de acceso adecuado a alimentos o vivienda.

'Fue realmente aleccionador', dijo Turner. “Enviamos numerosos correos electrónicos, pero todavía tenemos trabajo por hacer. Quizás asociarse con grupos de estudiantes ayudaría a correr la voz '.

La comunicación no es el único problema identificado en la encuesta del Hope Center. Entre los estudiantes que solicitaron ayuda de emergencia, casi 6 de cada 10 dijeron que la experiencia fue estresante.

Una queja común sobre los programas de subvenciones de emergencia es que las universidades obligan a los estudiantes a demostrar su pobreza con extensos ensayos que explican por qué necesitan ayuda. Algunas escuelas también requieren que los solicitantes tengan una buena situación financiera y académica, los defensores de los criterios dicen que ignoran cómo las interrupciones financieras pueden afectar a los estudiantes.

'Tenemos que poner dinero en manos de los estudiantes de una manera que no los deshumanice', dijo Sara Goldrick-Rab, profesora de sociología y medicina en la Universidad de Temple en Filadelfia, quien fundó el Hope Center.

También le preocupa que las universidades dependan demasiado de la Solicitud Gratuita de Ayuda Federal para Estudiantes para determinar la necesidad. El formulario utiliza datos de ingresos de los dos años anteriores, que no captan la situación financiera actual del estudiante.

Las universidades están caminando por la cuerda floja con los fondos de estímulo. Las instituciones deben hacer llegar dinero a los estudiantes sin cometer errores que puedan desencadenar una auditoría del Departamento de Educación.

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La administración Trump emitió una guía inconsistente y redujo la elegibilidad de los estudiantes. Por temor a entrar en conflicto con el departamento, las universidades otorgaron casi exclusivamente subvenciones de emergencia de la primera ley de estímulo a los estudiantes que recibían ayuda financiera federal. Los críticos de ese enfoque dicen que agregó un obstáculo innecesario y creó desigualdades en la distribución que el Congreso nunca pretendió.

“Muchas universidades todavía son muy cautelosas”, dijo Cooper del Departamento de Educación. “Los desafíos iniciales del año pasado - orientación poco clara y a menudo cambiante - crearon miedo. Los líderes institucionales también están observando a sus legislaturas estatales para asegurarse de que sus asignaciones sigan siendo consistentes para que puedan hacer planes adecuados '.

El Departamento de Educación ha seguido aclarando los parámetros de las subvenciones. Desde que la administración Biden emitió su guía en marzo, ha habido un aumento constante en el gasto.

Entre otras cosas, la guía más reciente permite a las universidades, con el consentimiento del estudiante, utilizar subvenciones para pagar los saldos pendientes que datan del 13 de marzo de 2020, cuando el presidente Donald Trump declaró una emergencia nacional. Eso despejaría el camino para que un estudiante con una retención en su expediente académico se vuelva a inscribir o se transfiera a otro lugar.

Aunque la guía no resolvió la cuestión de si los estudiantes internacionales e indocumentados pueden recibir subvenciones, un asunto que aún se está revisando en el departamento, sí aclaró la elegibilidad de los refugiados y estudiantes a los que se les concedió asilo.

Las escuelas tienen un año para gastar los dólares de estímulo una vez que sean entregados por el Departamento de Educación. De las dos rondas de fondos de emergencia otorgadas hasta la fecha, los colegios y universidades han gastado aproximadamente el 99 por ciento del primer bote y el 58 por ciento del segundo hasta el jueves, según el departamento. Está previsto que la tercera ronda de dinero se libere en las próximas semanas.

“Las escuelas están tratando de ser conscientes de algunos de los efectos a largo plazo de la pandemia”, dijo Megan Coval, vicepresidenta de política y relaciones federales de la Asociación Nacional de Administradores de Ayuda Financiera para Estudiantes. “Puedo ver que las escuelas quieren retener algunos fondos para los estudiantes que vienen a ellas más tarde con problemas relacionados con el covid. Esta [crisis] está causando un dolor prolongado '.