Una iglesia de Virginia paga la deuda de alimentos en dos sistemas escolares. Quieren que otros sigan su ejemplo.

Una iglesia de Virginia paga la deuda de alimentos en dos sistemas escolares. Quieren que otros sigan su ejemplo.

Los tres pastores de Virginia estaban perplejos.

Era finales de octubre y los hombres estaban apiñados dentro de una oficina intercambiando ideas para su proyecto de caridad de fin de año. Nada se quedó, hasta que el reverendo Andrew Segre se acordó de la iglesia en Nueva Jersey.

Había leído que el Iglesia Liquid en Nutley, N.J. , pagó toda la deuda de comida acumulada en el sistema de escuelas públicas de esa ciudad. Preguntó a la sala: ¿Podría la Iglesia Bautista Mount Ararat hacer lo mismo en Stafford?

'Parecía una buena idea, [pero] no sabíamos si era necesario porque nadie parece hablar de esto', dijo el reverendo Jerry Williams, otro pastor de Mount Ararat. “Así que llamamos a los sistemas escolares. Y Dios, vaya, ¿había alguna necesidad? '

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En el transcurso de los próximos días, Williams y los otros pastores, Segre y el reverendo Brian Bennett, usaron más de $ 17,000 del presupuesto de Mount Ararat para pagar la deuda de comidas en dos sistemas escolares cercanos. Las Escuelas Públicas del Condado de Stafford recibieron alrededor de $ 10,500, eliminando la deuda en varias escuelas primarias, mientras que las Escuelas Públicas del Condado de Spotsylvania recibieron cerca de $ 7,000, eliminando los saldos en todo el distrito.

La deuda de comidas se acumula cuando las familias no pueden pagar el desayuno o el almuerzo en las cafeterías de la escuela: comidas que cuestan en promedio alrededor de $ 1,50 (desayuno) y $ 2,50 (almuerzo). según la Asociación de Nutrición Escolar , una organización nacional de profesionales de la nutrición escolar. Aunque los precios pueden parecer bajos, la deuda se acumula de manera alarmante durante un semestre, dijeron los expertos.

Los educadores en Stafford y Spotsylvania dijeron que la bendición inesperada se produjo en un momento crítico para los estudiantes y los padres que miran hacia el final del semestre y las cargas financieras que vienen con la temporada navideña.

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“La inseguridad alimentaria sigue siendo un problema para muchas de nuestras familias”, dijo René P. Daniels, portavoz de las escuelas de Spotsylvania.

El condado no está solo. La deuda de comidas escolares en los Estados Unidos es significativa, generalizada y está empeorando. Al final del año escolar 2017-2018, alrededor del 75 por ciento de los distritos escolares a nivel nacional informaron una deuda de comida impaga, según la Asociación de Nutrición Escolar . La cantidad mediana de la deuda de comidas no pagada por distrito escolar fue de $ 2,500, lo que representa un aumento del 70 por ciento con respecto al año escolar 2012-2013, encontró la asociación.

Keana Butler, directora de la Escuela Primaria Park Ridge en Stafford, dijo que ella y su personal no sabían qué esperar cuando abrieron un correo electrónico de Bennett a principios de diciembre preguntando cuánta deuda de comida habían acumulado los estudiantes de la escuela. El mensaje prometía ayuda. Eran escépticos, pero esperaban ayuda, respondieron.

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“Luego, unos 20 minutos después de que respondimos, el pastor Bennett apareció con un cheque”, dijo Butler. 'Nos lo ha hecho mucho más fácil, porque pagar la deuda es muy difícil y no quiere sentirse como si estuviera acosando a sus padres'.

Park Ridge recibió alrededor de $ 1,600, pagando la deuda acumulada de los estudiantes durante el semestre de otoño, un total típico para esta época del año, dijo Butler. En sus casi siete años como directora, Butler ha visto a grupos de padres y maestros y miembros de su propio personal echar mano de sus bolsillos para ayudar a reducir la deuda de comidas.

Pero nunca ha visto una donación como la de los pastores.

“Me sentí abrumado por la generosidad”, dijo Butler.

Otras tres escuelas del condado de Stafford también recibieron donaciones: las escuelas primarias Kate Waller Barrett, Anne E. Moncure y Winding Creek. Y Virginia no es el único estado que ha cancelado la deuda de comidas escolares justo a tiempo para Navidad: Darcars Automotive Group, con sede en Maryland, anunció este mes que saldará toda la deuda de almuerzos acumulada en las Escuelas Públicas del Condado de Prince George, donando $ 25,000.

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Aunque el Programa Nacional de Almuerzos Escolares permite que algunos estudiantes accedan a comidas gratuitas o de precio reducido, muchas familias que apenas no califican para la ayuda federal todavía tienen dificultades para pagar el desayuno y el almuerzo escolar cinco días a la semana, dijeron los expertos.

Sin embargo, la incapacidad para pagar no se traduce necesariamente en incapacidad para comer: los distritos escolares, reacios a rechazar la comida a los estudiantes, a menudo alimentan a los alumnos de todos modos y cobran a sus padres más tarde.

“No rechazamos a los niños: ningún niño en Park Ridge no va a almorzar”, dijo Butler. 'Pero, desafortunadamente, puede resultar muy costoso para las familias'.

La donación de Mount Ararat Church seguramente trajo tranquilidad a los estudiantes con problemas de efectivo que navegaban por la cafetería, según la psicóloga infantil Rebecca R. Berry. Muchos niños pequeños son muy conscientes del estatus socioeconómico y se avergüenzan fácilmente de la incapacidad de su familia para pagar el almuerzo, dijo.

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'El sentimiento más grande que surge de estas situaciones es que es un efecto de foco', dijo Berry. 'El niño piensa, la gente se dará cuenta de que no tengo suficiente y soy diferente, y eso crea una sensación de ser 'menos que' y, para algunos niños, eso puede afectar la autoestima'.

La deuda de comidas escolares es especialmente pronunciada en la región de Washington, según descubrió The Washington Post hace un año. En diciembre de 2018, los estudiantes de todo el distrito, Maryland y Virginia debían casi medio millón de dólares en deuda de comida, reveló el análisis del Post.

Los pastores no conocían ninguna de estas estadísticas antes de este otoño. A través de una cuidadosa investigación durante las últimas semanas, han aprendido los conceptos básicos de la deuda de comida de los estudiantes y se han decidido a luchar contra el fenómeno.

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'Esto es solo el comienzo', dijo Williams.

Mount Ararat planea pagar la deuda nuevamente, dijo Williams. La iglesia generalmente reserva el 10 por ciento de su presupuesto anual para proyectos caritativos: las donaciones a las escuelas públicas en los condados de Spotsylvania y Stafford provienen de la iteración de 2019, y contribuciones similares podrían surgir de la misma fuente en 2020.

La necesidad es aguda, dijo Daniels de las Escuelas Públicas del Condado de Spotsylvania: en las semanas posteriores a la donación de la iglesia, la deuda de almuerzos del condado de Spotsylvania ha vuelto a subir a más de $ 5,000.

Los pastores también están pensando más allá de Virginia. Así como se inspiraron en la iglesia de Nueva Jersey, esperan que otros, ya sean iglesias, mezquitas, templos o grupos seculares, presten atención al ejemplo de Mount Ararat.

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El trío ya obtuvo un impulso significativo en las redes sociales. Segre y Williams condujeron a los campus de la escuela para entregar personalmente pequeños cheques blancos, y Williams publicó un video sobre la entrega en Facebook.

Ese video obtuvo cientos de me gusta, comentarios y compartidos, y más de 17,000 visitas. Personas de todo el país intervinieron, dijo Williams, y algunas prometieron ayudar a pagar la deuda de comidas escolares en sus lugares de origen.

Williams dijo que él y sus compañeros pastores nunca esperaron que su donación 'tuviera tanto impacto'. Pero estaba igualmente asombrado, y dolorido, por la falta de conciencia sobre la deuda del almuerzo escolar a nivel nacional, en Stafford y dentro de los muros de la Iglesia Mount Ararat.

'Mi esposa ha sido maestra durante 30 años y yo no sabía nada de esto', dijo Williams. 'Nunca antes había experimentado algo viral en Facebook, pero espero que más personas se enteren ahora, luego vayan a su escuela, pregunten sobre la deuda y vean qué pueden hacer para ayudar'.

El pauso. “Porque esto no es una cosa eclesiástica. Esto, ayudar a los niños y las familias, es algo que todos pueden hacer '.