El USS Arizona ardía a su alrededor en Pearl Harbor. Un compañero marinero desafió las órdenes de salvar su vida.

El USS Arizona ardía a su alrededor en Pearl Harbor. Un compañero marinero desafió las órdenes de salvar su vida.

El agua parecía estar en llamas y el olor a aceite quemado llenaba el aire.

Donald Stratton se encontraba en la cubierta del USS Arizona mientras una bomba japonesa diezmaba parte del acorazado, estacionado en Pearl Harbor frente a la costa de Honolulu. El suelo tembló bajo sus pies mientras resonaron explosiones y una bola de fuego lo atravesó, prendiendo fuego a su camiseta y destruyendo parte de su oreja, escribió en sus memorias, 'Todos los hombres galantes'.

En la cubierta inferior del barco, otros marineros de la Marina de los EE. UU. Se vieron envueltos en llamas. Stratton ocupó su puesto en una percha cubierta en el mástil principal y ayudó a intentar derribar los aviones japoneses, pero sus proyectiles no pudieron alcanzar el avión, escribió. Mientras tanto, los barcos de todo Arizona explotaban.

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Joe George, el contramaestre de un barco de reparación a unos 70 pies de distancia, estaba cortando las líneas que unían el barco al Arizona cuando vio a Stratton y otros cinco hombres varados en el acorazado, según las memorias. Desafiando directamente las órdenes de su superior, George empujó una cuerda con plomo a los marineros del Arizona, que se agarraron.

'Los seis fuimos mano a mano a través de la línea y por encima del agua inflamada', escribió Stratton. “Mi cuerpo estaba quemado, mis manos estaban en carne viva y estaba concentrado en sobrevivir. Nunca pensé en no hacerlo '.

En las memorias, Stratton dijo que la decisión audaz de George fue posiblemente la única razón por la que Stratton, que entonces tenía 19 años, sobrevivió al ataque de 1941 y finalmente se convirtió en uno de los últimos tres sobrevivientes de Arizona. Después de casi ocho décadas de contar su historia y unirse a otros sobrevivientes en las ceremonias anuales del aniversario, Stratton murió mientras dormía el sábado por la noche en su casa de Colorado Springs a la edad de 97 años, según Su familia .

Uno murió en Pearl Harbor, el otro vivió. Setenta y cinco años después, se reunirán.

Aunque los sobrevivientes del Arizona pueden optar por unirse a más de 900 miembros de la tripulación que están sepultados entre los restos, Stratton había dicho que quería ser enterrado con su familia en Nebraska.

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Lou Conter y Ken Potts, ambos de 98 años, son ahora los únicos supervivientes vivos del Arizona, donde 1.177 marineros e infantes de marina murieron - aproximadamente la mitad del total de muertos - y 335 escaparon en el ataque a Pearl Harbor. La pérdida de una de las pocas personas que quedan con recuerdos de lo que sucedió en ese barco presagia el momento en que una parte monumental del infame ataque se perderá en la historia.

Stratton habló sobre ese día traumático muchas veces a lo largo de los años, dijo su hijo Randy Stratton el lunes en una entrevista. El 25 aniversario del ataque fue la primera vez que vio llorar a su padre. Los ruidos fuertes lo asustaron durante años después de que se unió a la Marina por “20 dólares al mes y para ver el mundo”, dijo Randy Stratton.

En 2016, Donald Stratton dijo el Daily Express que las imágenes abrasadoras de la muerte de sus compañeros marineros nunca estaban lejos de su mente.

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“Lo pienso todos los días”, dijo al periódico. 'No tengo animosidad contra el pueblo japonés, pero no puedo olvidar lo que pasó'.

Una vez que Stratton y los demás llegaron a la embarcación de suministros durante el ataque, subieron al muelle y subieron a un camión para llevarlos a un hospital cercano de la Marina, dijo Stratton. la república de arizona en 2014. Un trabajador pronto pidió que los voluntarios fueran trasladados a un hospital en California, y Stratton se ofreció como voluntario.

'Si puede ponerse de pie y permanecer de pie mientras cambiamos la ropa de cama de esta cama, lo veremos', le dijo el trabajador, según el relato de Stratton de la historia a la República.

Stratton se puso de pie y sufrió el dolor hasta que su cama fue rehecha. Estaba en un hospital cerca de San Francisco en Navidad, informó el Republic.

Mientras estaba en el hospital, el peso de Stratton cayó a 92 libras, escribió en sus memorias. Sus pies se negaron a reaccionar cuando intentó ponerse de pie. Rechazó la visita de su madre porque no podía soportar la idea de que ella lo viera tan desordenado.

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Los médicos intentaron amputar el brazo izquierdo de Stratton, que les preocupaba que nunca sanara, escribió. Dijo que rechazó su sugerencia y se dispuso a recuperar fuerzas: aprender a caminar de nuevo, nadar en la piscina del hospital y pararse en el jacuzzi.

Aunque se lo consideró no apto para el combate cuando fue dado de alta del hospital en septiembre de 1942, Stratton rápidamente decidió que quería volver a alistarse. La mayoría de los otros jóvenes en su ciudad natal de Red Cloud, Nebraska, se habían unido al ejército. Además, admitió Stratton en sus memorias, quería vengarse.

Stratton convenció a la junta de reclutamiento para que lo dejara regresar a la Armada, y pasó por una segunda ronda de campo de entrenamiento. En 1945, luchó en la Batalla de Okinawa, que describió en sus memorias como '82 días del infierno'. Stratton comenzó la escuela de electrohidráulica en San Diego unas semanas antes de que Estados Unidos bombardeara las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki en agosto de 1945.

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A lo largo de su vida, Stratton se negó a estrechar la mano de los pilotos japoneses que asistieron a las ceremonias conmemorativas de Pearl Harbor.

'Escuchen, todos esos hombres en ese barco, miles de ellos, no lo harían, y no creo que quieran que yo lo haga', dijo Stratton al Arizona Republic. “No podemos olvidar lo que pasó allí ese día. No podemos permitir que vuelva a suceder '.

Stratton y otros sobrevivientes de Arizona solicitaron durante mucho tiempo a la Marina que otorgara una medalla a George, el contramaestre que lanzó la cuerda principal que les salvó la vida. Stratton y su compañera marinera Lauren Bruner hablaron sobre George a los periodistas mientras visitando la casa blanca en julio de 2017.

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La Marina rechazó las solicitudes para otorgar una medalla a George mientras estaba vivo porque había desafiado las órdenes de su superior de abandonar el área durante el ataque, según las memorias de Stratton. Pero en diciembre de 2017, la Marina premiado póstumamente él una Estrella de Bronce.

Además de George, Stratton solía atribuirle al 'buen Dios' el mérito de haberlo ayudado a sobrevivir. Su hijo dijo que la fe cristiana de Stratton era una parte importante de su vida.

'No sé cómo lo hice', dijo Stratton en 2016. 'Pero estoy aquí'.

Después del ataque, el Arizona ardió durante dos días más.

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