La reubicación del USDA ha retrasado estudios clave y millones en financiamiento, dicen los empleados

La reubicación del USDA ha retrasado estudios clave y millones en financiamiento, dicen los empleados

La reubicación de dos agencias del Departamento de Agricultura fuera del Distrito de Columbia ha retrasado la publicación de docenas de informes de investigación, aplastado estudios en etapa inicial y detenido la liberación de millones de dólares en fondos, dicen los empleados del USDA.

Bajo la dirección del Secretario de Agricultura, Sonny Perdue, dos agencias científicas, el Instituto Nacional de Alimentos y Agricultura y el Servicio de Investigación Económica, se mudaron a Kansas City este verano. Los empleados de NIFA gestionan una cartera de financiación científica de 1.700 millones de dólares. ERS es una agencia federal de estadística cuyos expertos estudian el comercio agrícola, la agricultura y las zonas rurales de América.

El personal de ambas agencias se ha desplomado alrededor de un 75 por ciento desde la reubicación. En NIFA, los empleados que aprueban el papeleo de la subvención y liberan los fondos se han ido. El personal editorial de ERS no aceptó la reasignación a Kansas City. El flujo de investigación y subvenciones de estas agencias se ha ralentizado, dijeron los empleados, apilados detrás del atasco de escritorios vacíos.

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Un memorando interno de ERS obtenido por The Washington Post y reportado por primera vez por Politico describe docenas de informes de ERS retrasados. Dos empleados del USDA, que hablaron bajo condición de anonimato porque no estaban autorizados a discutir el documento, confirmaron la existencia de esta lista, que circuló entre los gerentes de ERS a mediados de septiembre.

Según una declaración que la oficina de prensa del USDA proporcionó el martes, “ERS ha tomado medidas importantes para garantizar la continuidad de la misión y la entrega del trabajo de misión crítica durante la transición y, como resultado, la agencia está en camino de completar sus proyectos obligatorios y calendarizados. '

Los casi 40 informes retrasados ​​incluyen estudios sobre las dietas de los veteranos, la salud de las abejas y la epidemia de opioides. Otros informes abordan la obesidad, los mercados internacionales y los alimentos orgánicos. Estos estudios están terminados pero no publicados. Otros proyectos ERS, en etapas anteriores, han sido abandonados.

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Laura Dodson, economista y vicepresidenta interina del Local 3403 de la Federación Estadounidense de Empleados Gubernamentales, el capítulo sindical que representa a los empleados de ERS, había estado trabajando en lo que sería un informe de dos años sobre el herbicida dicamba. Los agricultores de soja usan dicamba donde las malezas han desarrollado resistencia a otro herbicida, el glifosato. Pero la dicamba 'tiene serios efectos negativos para las granjas vecinas que no plantan semillas resistentes a la dicamba', dijo Dodson. 'Básicamente, puede acabar con toda su cosecha'.

ERS es “uno de los pocos lugares, si no el único en este momento, que tiene datos a nivel de campo sobre problemas de deriva de dicamba”, dijo Dodson. Los científicos que habrían sido sus coautores abandonaron ERS. Dodson no podrá completar el estudio solo.

En la NIFA, los directores de programas y los revisores de subvenciones se aseguraron de que los fondos no gastados en peligro de regresar al Departamento del Tesoro al final del año fiscal se comprometieran con éxito (lo que significa que el dinero se ha designado para proyectos específicos). Pero no queda personal en la agencia que pueda aprobar la documentación de la subvención o autorizar la liberación de los fondos.

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Como resultado, decenas de millones de dólares en subvenciones aprobadas están en el limbo, reservados para los beneficiarios pero inéditos. Los fondos para proyectos apoyados por el competitivo programa de subvenciones de la NIFA, la Iniciativa de Investigación Agrícola y Alimentaria de $ 400 millones, también se han retrasado.

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Michael P. O’Neill , un científico de extensión de la Universidad de Connecticut, dijo que la semana pasada le dijeron que esperara retrasos adicionales en la financiación de 60 días, lo que eleva los tiempos de espera a cuatro meses. 'Son grandes personas y van a hacer lo mejor que puedan', dijo O'Neill, ex director de programas de la NIFA. 'Pero tienen un presupuesto de $ 1.7 mil millones; es mucho dinero para mover con un personal realmente reducido'.

En la Universidad de Connecticut, algunos fondos de la NIFA pagan los salarios de los empleados que estudian la calidad del agua, operan invernaderos y realizan otros trabajos agrícolas, dijo O'Neill. Las grandes universidades que otorgan tierras podrán resistir estos retrasos, predijo, pero le preocupaba que las universidades históricamente negras y las universidades tribales pudieran verse más afectadas.

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La senadora Debbie Stabenow (D-Mich.) Envió un carta a Perdue el viernes preguntando sobre el estado de las subvenciones de la NIFA. Según su carta, hasta la semana pasada, no se habían otorgado fondos para varios programas de la NIFA como lo exige el proyecto de ley agrícola, como la Iniciativa de Investigación de Cultivos Especiales, la Iniciativa de Extensión e Investigación de Agricultura Orgánica y el Programa de Incentivo de Nutrición Gus Schumacher ( cuales promueve la compra de frutas y verduras entre las personas que reciben cupones de alimentos).

“Con más del 75 por ciento de los empleados reasignados optando por no reubicarse, además de las ya altas tasas de vacantes, la reubicación ha dejado a estas agencias con poca capacidad para hacer su importante trabajo”, escribió Stabenow.

Aproximadamente 70 de los 224 empleados de la NIFA elegibles para reubicarse aceptaron la reasignación, según una estimación interna, dijo Thomas Bewick, empleado de la NIFA y vicepresidente del capítulo de AFGE. Todos los trabajadores que rechazaron la reasignación serían despedidos el viernes, pero el USDA extendió los contratos de algunos empleados hasta marzo. Según la declaración del USDA, 38 empleados de ERS y 22 empleados de NIFA tienen “órdenes de reubicación demoradas”.

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Un recuento del personal de ERS, realizado por el sindicato, determinó que 141 de 181 empleados se negaron a mudarse, dijo Dodson. Se extendió el contrato a veinticuatro personas. Dieciséis aceptaron la reasignación.

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'El USDA está haciendo un montón de cosas diferentes para tratar de evitar que fracasemos en la misión', dijo Dodson. Ha pedido a los empleados que optaron por jubilarse en septiembre que vuelvan a trabajar a tiempo parcial.

'ERS y NIFA están trabajando para que la gente regrese para el próximo período de pago', según el estado de cuenta del USDA. Los contratistas a corto plazo y los empleados de otras agencias del departamento también están ayudando a 'asegurar la continuidad de la misión durante la transición'.

Dos nuevos empleados de la NIFA se estaban “incorporando” en Kansas City, escribió el subsecretario adjunto del USDA, Scott Hutchins, en un correo electrónico a los empleados el 6 de septiembre. “Hay aproximadamente 150 contrataciones permanentes en curso en este momento para ERS y NIFA”, dijo.

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Hasta el lunes, según el USDA, 15 nuevos empleados de ERS y 16 empleados reubicados estaban trabajando en Kansas City. Cuarenta y cinco empleados de NIFA se han trasladado a Kansas City, donde se les unieron cuatro nuevos empleados, dijo el USDA. Setenta y cuatro empleados de ERS y 19 empleados de NIFA permanecen como personal permanente en D.C.

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