Un número sin precedentes de estudiantes ha desaparecido durante la pandemia. Las escuelas están trabajando más que nunca para encontrarlos.

Un número sin precedentes de estudiantes ha desaparecido durante la pandemia. Las escuelas están trabajando más que nunca para encontrarlos.

DETROIT - Kenneth Chapman Sr. tenía esperanzas mientras conducía una enorme camioneta de las Escuelas Públicas de Detroit por la calle, llegando a una casa de ladrillos. Afuera, había señales de que la chica que buscaba vivía adentro. En medio de los vasos de plástico desechados en el patio, había una pelota y en el porche una pequeña bicicleta, pintada de rosa fluorescente.

“Normalmente, cuando llego a la casa y veo juguetes o bicicletas, pienso, 'Está bien, alguien va a estar aquí'”, dijo Chapman.

Pero cuando llamó, no apareció nadie.

Esta era una de las dos docenas de paradas que Chapman, quien trabaja en la Oficina de Participación de la Familia y la Comunidad del sistema escolar, haría, buscando en este día frío de finales de octubre a los estudiantes que habían estado faltando a clases. Algunos de los niños de la lista tuvieron un número preocupante de ausencias tan temprano en el año escolar. Pero había 3.000 estudiantes de los que el distrito no podía dar cuenta en absoluto.

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Los distritos escolares de todo el país que cerraron edificios a mediados de marzo en respuesta a la pandemia de coronavirus manejaron la transición al aprendizaje remoto con distintos niveles de éxito. Durante la interrupción, las escuelas perdieron el rastro de los estudiantes. Muchos estudiantes que estaban presentes en el aula a principios de marzo no se pudieron encontrar en línea. Y desde entonces no se ha vuelto a ver a otros que aparecieron en la primavera.

Incluso antes de la pandemia, los distritos tenían que rastrear a los niños que habían dejado de asistir a la escuela o que no se habían presentado para un nuevo año escolar. Tienen fuertes incentivos para encontrarlos; Los fondos escolares se asignan a menudo por alumno. A veces resulta que los estudiantes se han mudado y se han matriculado en otros distritos. Otras veces no se pueden encontrar y se eliminan de los rollos.

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Pero este año, los estudiantes han desaparecido de las clases en cantidades sin precedentes, lo que ha obligado a los distritos a reconsiderar su enfoque hacia aquellos que dejan de asistir. Muchos distritos, conscientes del daño que puede causar la pérdida de tiempo escolar, han realizado esfuerzos extraordinarios para rastrear a los estudiantes y asegurarse de que estén seguros y tengan dispositivos para aprender. Otros, como Detroit y Miami, han mantenido a los estudiantes en sus listas incluso después de que no se presentaron durante todo un mes. Dakota del Norte comenzó a rastrear la asistencia de todas las escuelas a diario, y varias escuelas utilizaron la ayuda del coronavirus para contratar enlaces familiares para encontrar estudiantes desaparecidos.

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Varios estados han visto caídas precipitadas en la matrícula de escuelas públicas este año escolar, y muchos han visto un aumento en el número de estudiantes matriculados en escuelas privadas o que reciben educación en casa. Además, los niños que habrían comenzado el preescolar o el jardín de infancia en el otoño se quedan en casa en masa, ya que esas calificaciones no son obligatorias en la mayoría de los estados. Pero hay otra categoría de estudiantes: aquellos que se suponía que debían estar en clases este año pero aún no han aparecido.

En Carolina del Norte, un funcionario de educación estatal les dijo a los legisladores estatales en diciembre que más de 10,000 estudiantes no habían sido contabilizados . Nuevo México no podía dar cuenta de más de 12,000 estudiantes al comienzo del año escolar, niños que estaban matriculados antes de la pandemia pero que nunca se presentaron en el otoño. Este mes, el departamento de educación del estado informó que aún faltaban más de 2.700 estudiantes.

Katarina Sandoval, subsecretaria de participación académica y éxito estudiantil de Nuevo México, dijo que en años anteriores, la cantidad de estudiantes que no asistieron a la escuela fue tan pequeña que ni siquiera tenían un nombre para ellos. Muchos de ellos abandonaron la escuela secundaria.

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Pero este año, los estudiantes que faltan provienen de todos los grados. El estado organizó un esfuerzo para llegar a las familias y solicitó la ayuda de agencias de servicios sociales para apoyar a aquellas familias que luchaban por llevar a sus hijos a la escuela.

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Muchas de estas discrepancias provienen de sistemas deficientes de mantenimiento de registros. En muchos estados, los distritos recopilan la asistencia individualmente y no tienen una buena forma de compartir entre ellos. Por lo tanto, un estudiante que simplemente se transfirió puede ser marcado como perdido y un estudiante que no se puede encontrar se puede suponer que se encuentra en otro distrito.

Detroit, que abrió edificios en el otoño para la instrucción opcional en persona, tuvo más de 900 estudiantes que no se inscribieron hasta después de octubre, semanas en el año escolar. El distrito, que durante mucho tiempo ha luchado contra el ausentismo crónico, lanzó una iniciativa agresiva de asistencia en 2019 respaldada por fundaciones privadas que le permitió contratar oficiales de asistencia para cada escuela para vigilar a los niños que no se presentaron.

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Durante la pandemia, el distrito capitalizó la iniciativa, lanzando tres campañas puerta a puerta que enviaron personal y padres voluntarios a los hogares de los estudiantes que no se han presentado a clases, ya sea virtualmente o en persona. A fines de enero, el distrito estaba en medio de su tercera campaña, con voluntarios saliendo a las calles con un clima de 26 grados para controlar a los estudiantes.

Cuando los distritos escolares se comunican con las familias, a menudo lo hacen a través de mensajes de texto, llamadas automáticas, correos electrónicos, publicaciones en Facebook y correo postal. Es una comunicación que requiere que las familias tengan un teléfono celular que funcione, acceso a Internet y una dirección fija. Eso significa que las familias que se mudan con frecuencia, cambian los números de teléfono celular o no hablan inglés pueden quedar al margen y pueden ser difíciles de encontrar.

El Distrito Escolar Unificado de la Ciudad de Sacramento aprendió esa lección por las malas, cuando perdió contacto con más de 1,600 estudiantes después de cerrar a mediados de marzo. Ninguno de ellos había respondido a las llamadas de registro de los educadores, y ninguno de ellos inició sesión cuando comenzaron las clases virtuales un mes después.

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El distrito se puso en acción, envió miembros del personal a las casas de los estudiantes y instaló un camión de comida en medio de grandes complejos de apartamentos para atraer a las familias y sus hijos. Si encontraron un estudiante, recopilaron información de contacto actual y se aseguraron de que el estudiante tuviera lo necesario para iniciar sesión. Cuando eso no funcionó, el distrito buscó direcciones del programa de cupones para alimentos del estado y de las agencias de servicios sociales. Aproximadamente tres cuartas partes de los niños en edad escolar del distrito reúnen los requisitos para recibir un seguro médico de bajo costo, cupones de alimentos u otros programas de servicios sociales.

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Para el verano, solo faltaban 845 estudiantes. Y al comienzo del año escolar, solo nueve permanecían inalcanzables.

Es profundamente preocupante para los educadores cuando no pueden explicar dónde está un joven o si están aprendiendo y están seguros. Cuando la escuela está en sesión y las clases son presenciales, los maestros pueden detectar mejor si un niño en edad escolar está siendo abusado o descuidado. Esos registros son más difíciles cuando la escuela está cerrada y los niños ya no se presentan para recibir instrucción en persona. Los educadores representaron alrededor de una quinta parte de los informes de abuso infantil en 2018, según datos federales.

'Solo hay una capa completa de niños que acaban de desaparecer', dijo Hailly T.N. Korman, del grupo de expertos Bellwether Education Partners, que está estudiando lo que ella llama 'la crisis de asistencia'.

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Ella está particularmente preocupada por los niños que provienen de hogares de bajos ingresos, estudiantes de inglés, estudiantes sin hogar y estudiantes migrantes, cuyas familias pueden haber sido especialmente afectadas por la recesión económica: “Ha sido así durante generaciones. . . que cada una de las necesidades insatisfechas de los niños en la sociedad aparece en la puerta de un aula.

'Ahora no hay puerta del aula por la que presentarse'.

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“La escuela ha sido históricamente el chequeo diario de bienestar para muchos niños”, dijo Korman. 'Ya no tienen eso'.

Al igual que las ciudades de todo el país, Detroit cerró sus escuelas a mediados de marzo cuando la pandemia arrasó con la comunidad.

Una de sus víctimas fue Skylar Herbert, de 5 años, hija de un oficial de policía y un bombero, y la primera niña que murió de covid-19 en Michigan. Poco después, la gobernadora Gretchen Whitmer (D) formó un grupo de trabajo para examinar los efectos asimétricos de la pandemia en las comunidades de color. Ella dedicó el grupo de trabajo a Skylar, que era Black.

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En el otoño, el distrito reabrió los edificios escolares, pero les dio a los padres la opción de enviar a sus hijos de regreso o mantenerlos en casa y hacer que aprendan en línea. Aproximadamente una cuarta parte de los padres dijeron que enviarían a sus hijos de regreso. El resto no pudo ser alcanzado u optaron por el aprendizaje virtual.

La primavera pasada, después del cierre de las escuelas, el distrito se esforzó por conseguir una computadora portátil con Internet integrado para cada uno de los 50.000 estudiantes del distrito, recaudando $ 23 millones en tres semanas de empresas con sede en Detroit para financiar el esfuerzo. Distribuyeron más de 45.000. Pero muchos estudiantes nunca se presentaron para recoger un dispositivo, incluidos casi todos los niños que permanecieron desaparecidos durante el año escolar. Alrededor del 70 por ciento de los estudiantes en esa lista también se consideró ausente crónicamente antes de la pandemia.

Nikolai Vitti, el superintendente de las Escuelas Públicas de Detroit, dijo que la cantidad de estudiantes que faltan en las aulas es asombrosa. En la primavera, solo el 10 por ciento de los estudiantes participaron en el aprendizaje virtual, lo que llevó al distrito a lanzar una campaña agresiva de visitas puerta a puerta para asegurarse de que las familias tuvieran dispositivos y supieran cuándo el distrito abriría virtualmente. Un mes después del año escolar el otoño pasado, aún faltaban 8,000 estudiantes. Aproximadamente 5.000 de ellos se incorporaron tarde al año escolar.

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“Siempre hemos tenido problemas con el absentismo debido al impacto de la pobreza”, dijo Vitti. 'Pero nada como esto'.

Eso fue cierto para Chena Castigliano, quien ha estado criando a tres niños pequeños por su cuenta desde que su esposo, un instalador de paneles de yeso, fue arrestado y enviado de regreso a su México natal el año pasado. Luego vino la depresión posparto y el desalojo. Inscribió a sus hijos en edad escolar, Emiliana de 5 años y Emilio de 6 años, para clases presenciales en el otoño, pero solo asistían esporádicamente porque le costaba encontrar transporte. Las cosas empeoraron cuando las escuelas cerraron a mediados de noviembre.

Los niños tuvieron que compartir un dispositivo prestado y luego ella no pudo pagar Internet. Debido a que las clases aún son remotas, los niños no han asistido desde principios de diciembre.

No todas las familias tienen 'alguien en quien apoyarse', dijo Castigliano.

Ese viernes, algunas de las familias con las que se encontró Chapman tenían problemas de fácil resolución que mantenían a los estudiantes alejados de las aulas virtuales. Una estudiante de secundaria se perdió el 7 de octubre porque perdió el cargador de su computadora portátil, pero luego lo recuperó. La madre de un niño explicó que no pudo iniciar sesión ese día debido a un problema de inscripción en la escuela. Muchas veces, dijo Chapman, los estudiantes no se han conectado porque ni ellos ni sus padres pudieron averiguar cómo. En esos casos, él y el resto del personal enviado a los hogares se convierten de facto en especialistas en TI.

Pero otras veces, los problemas son mayores. Esa misma semana, Chapman había llegado a una casa donde un cable serpenteaba por la puerta principal hasta un automóvil en marcha. La familia había cortado el suministro eléctrico y estaban usando electricidad extraída del automóvil para la casa. No era raro, dijo Chapman, encontrarse con una familia cuyos hijos habían dejado de aparecer porque no había electricidad en el hogar.

Los casos más preocupantes siguen siendo aquellos en los que un golpe en la puerta no da respuesta, o cuando la dirección pertenece a una casa abandonada.

La crisis de asistencia tendrá consecuencias de por vida para los estudiantes que falten semanas o meses de clases o que decidan dejar la escuela por completo.

“Puede que no regresen en absoluto. Es posible que no terminen la escuela secundaria ”, dijo Korman, el investigador. “Lucharán en la fuerza laboral. Será difícil para ellos cuando críen a sus propios hijos '.

'Vamos a ver las consecuencias de esto durante generaciones'.

Corrección: una versión anterior de este artículo declaró incorrectamente que Nuevo México todavía está buscando 12,000 estudiantes. Desde el otoño, el número se ha reducido a 2.700 desaparecidos.