Una ciudad universitaria explora las reparaciones para una comunidad negra desarraigada por la renovación urbana

Una ciudad universitaria explora las reparaciones para una comunidad negra desarraigada por la renovación urbana

En un soleado día de primavera de 1963, Violetta Sharps Jones, de 14 años, se subió a un convertible rojo burdeos por la calle principal de su vecindario segregado en College Park, Maryland. Adornado con una tiara y una banda blanca que decía 'Miss Lakeland', saludó a la multitud, representando las aspiraciones de cuatro generaciones de afroamericanos que construyeron la próspera comunidad cerca de la Universidad de Maryland.

'Fue un gran honor', dijo Jones, quien ahora es vicepresidente de la Proyecto de herencia comunitaria de Lakeland , que documenta la historia del barrio. Ella agregó: “Hablas de un pueblo que cría a un niño. Eso es lo que era Lakeland '.

Establecido a principios del siglo XX en tierras propensas a las inundaciones, Lakeland era el único lugar en College Park donde los afroamericanos podían vivir en ese momento, según Mary Seis, profesora de Estudios Estadounidenses de la Universidad de Maryland cuyos estudiantes han realizado historias orales con Lakelanders for the Heritage Project.

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Con 150 casas unifamiliares, una de las únicas escuelas secundarias para negros en el condado de Prince George, iglesias y docenas de clubes sociales y negocios, la comunidad, que tenía menos de una milla cuadrada, era un lugar donde los vecinos eran literalmente familias. Los abuelos construyeron casas para niños, sobrinas o sobrinos en parcelas cercanas.

“Era un hecho que cualquier cosa que necesites, de alguna manera la comunidad se unirá y te la proporcionará”, dijo Jones.

Pero a principios de la década de 1980, todo eso se había ido. Varias fases de renovación urbana habían arrasado 104 de esas 150 casas hasta el suelo, dejando solo un tercio de los habitantes originales de Lakeland en la comunidad.

Ahora, en medio de un ajuste de cuentas racial tras el asesinato de George Floyd en Minneapolis el año pasado, College Park es una de las pocas ciudades que buscan rectificar el daño a las comunidades negras de los programas federales de renovación urbana.

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El otoño pasado, el Ayuntamiento de College Park emitió una disculpa oficial a Lakeland y pidió un proceso de justicia restaurativa para 'buscar oportunidades de rendición de cuentas y decir la verdad sobre injusticias pasadas'.

Eso dio lugar al Comité Directivo de Justicia Restaurativa, que el martes proporcionará una lista de recomendaciones al consejo de la ciudad para establecer un proceso de justicia restaurativa de seis años y una comisión para dirigirlo. Según Maxine Gross, una Lakelander que forma parte del comité y también preside el Lakeland Heritage Project, el proceso ayudará a los residentes que resultaron perjudicados por la renovación urbana a contar sus historias y descubrir la mejor manera de compensarlos por esos daños.

Eso podría convertir a College Park en una de las primeras ciudades del país en brindar reparaciones específicamente para deshacer el legado de la renovación urbana. Algunas otras ciudades, incluidas Asheville, Carolina del Norte , y Atenas, Ga. , también están contemplando reparaciones para abordar la renovación urbana.

Aún no está claro exactamente qué forma podrían tomar esas reparaciones en Lakeland, ya que el proceso aún se encuentra en sus primeras etapas, dijo el alcalde de College Park, Patrick Wojahn. Dijo que College Park ya ha recibido la mitad de sus $ 21 millones en fondos de la Ley de Rescate Estadounidense, y parte de ese dinero se destinará al proceso de justicia restaurativa.

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Las posibles reparaciones incluyen programas de estabilización de vecindarios, que se utilizan para ayudar a las comunidades con altas tasas de ejecución hipotecaria y proporcionar fondos a hogares de ingresos bajos y medios, y la preservación formal de la historia de la comunidad a través de un centro cultural y proyectos públicos. La compensación también podría tomar la forma de viviendas para personas de bajos ingresos y otros tipos de apoyo financiero, que Wojahn dijo que se desarrollará a medida que la comisión se ponga en marcha.

'Desafortunadamente, la historia de Lakeland no es única', dijo Gross. 'Lo mismo sucedió una y otra vez en todo el país'.

Los programas de renovación urbana, descritos por el autor James Baldwin como “remoción de negros”, se extendieron por las ciudades y pueblos de Estados Unidos durante las décadas de 1950 y 1960. Los funcionarios utilizaron la Ley de Vivienda de 1949, la Ley de Carreteras Interestatales de 1956 y el dominio eminente para apoderarse de propiedades deficientes y dar paso a proyectos de infraestructura y viviendas mejorados.

Los proyectos afectaron de manera desproporcionada a las comunidades de color. Entre 1955 y 1966, más de 300.000 familias en los Estados Unidos fueron desplazadas, la mayoría de ellas personas de color, según un base de datos producido por la Universidad de Richmond.

La renovación urbana a menudo se estudia a través de la lente de las comunidades negras en las grandes ciudades de EE. UU. Donde las principales carreteras dividían vecindarios como Overtown de Miami y Treme de Nueva Orleans. Pero la mayoría de los proyectos de renovación urbana se llevaron a cabo en ciudades de menos de 50.000 habitantes, incluido College Park, según la base de datos, y a menudo tuvieron consecuencias devastadoras.

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Gross, una Lakelander de quinta generación, dijo que muchas casas en su vecindario fueron construidas por vecinos que se ayudaron entre sí. 'Si necesitara arreglar algo, llamaría a un amigo o familiar', dijo, porque la mayoría de los habitantes de Lakeland no podían pagar a profesionales. Dado que los estadounidenses negros de diferentes clases vivían allí, el parque de viviendas variaba desde bonitas casas de ladrillo hasta pequeñas casas de madera; algunos resultaron gravemente dañados por las inundaciones, mientras que otros se encontraban en buen estado.

Pero la percepción pública pintó a Lakeland de una manera peor. Debido a que Lakeland era el único vecindario negro en College Park, en la década de 1960, los funcionarios preocupados por el valor de las propiedades lo tildaron de ruinoso. Un artículo de bienes raíces del Washington Post de 1980 describió a la antigua comunidad como 'en deterioro', 'deteriorada' y un 'barrio pobre'.

Courtnie Thurston, quien está escribiendo su tesis de maestría sobre Lakeland y la renovación urbana en la Universidad Estatal de Morgan, dijo que el lenguaje reflejaba la actitud condescendiente de los funcionarios y urbanizadores de la ciudad, quienes ignoraron el hecho de que muchas familias de Lakeland construyeron sus propias casas y las transmitieron de generación en generación. a la generación.

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'Es paternalista venir y decirle a alguien que tiene que renunciar a la casa de su familia y, en cambio, vivir en un apartamento y pagar el alquiler', asintió Jones. '¿Qué hay de pasar sus bienes a sus hijos como lo habían hecho los habitantes de Lakeland?'

En 1968, College Park obtuvo fondos del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de EE. UU. Para abordar las inundaciones, repavimentar carreteras y reconstruir viviendas deficientes.

“Originalmente, se vendió como algo positivo para Lakeland”, dijo Jones, cuya casa de la infancia estaba en el lado este de las vías del tren, un área que a veces se inundaba. En las reuniones públicas, los funcionarios enfatizaron que la remodelación era necesaria para arreglar el vecindario. Pero Jones dijo que los desarrolladores estaban pensando solo en el valor de las propiedades, no en la carga de vender su casa sin garantía de que pudiera volver a ser dueño.

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“Mi madre y muchos miembros de la comunidad negra vieron esto como una forma de apoderarse de nuestra propiedad y sacarnos”, dijo Jones.

A los residentes les preocupaba que los funcionarios no cumplieran sus promesas, incluida una de convertir la escuela secundaria Lakeland, que cerró a principios de la década de 1950, en un centro comunitario. Pero después de dos años de acaloradas reuniones, los habitantes de Lakeland finalmente votaron a favor de un referéndum para aceptar los fondos de HUD en 1970.

Se esperaba que la renovación demorara cinco años, dijo Gross, y los propietarios de viviendas que se vieron obligados a irse serían reubicados nuevamente en Lakeland. Pero la burocracia y la inflación de principios de la década de 1970 provocaron retrasos, sobrecostos y cambios en los planes. Para 1974, en lugar de viviendas unifamiliares, un nuevo desarrollador propuso construir apartamentos de una y dos habitaciones, casas adosadas subsidiadas y viviendas para personas de la tercera edad.

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En lugar de quedarse y enfrentar la inevitable pérdida de su hogar familiar sin un reemplazo adecuado, Jones dice que su madre fue una de las primeras en irse.

'Ella pensó que debería tomar el dinero temprano porque es posible que no lo tengan más tarde', dijo Jones. Un documento de la ciudad de College Park muestra que sus padres, William y Lucille Sharps, recibieron $ 26,200 a cambio de su casa condenada en Lakeland el 5 de febrero de 1975.

Más tarde ese año, las excavadoras comenzaron a arrasar hogares, negocios y lugares de reunión favoritos como Lakeland Tavern, un Elks Hall y un puesto de la legión estadounidense que albergaba bailes y picnics comunitarios.

'Mi hermano solía llamar a la excavadora, debe haber sido una Caterpillar de siete toneladas, la 'goma de borrar gigante'', dijo Harry Braxton Jr., de 30 años, a The Post en 1982.

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La madre de Jones se instaló en las cercanías de Lanham, pero Jones dice que no podría reemplazar a la comunidad que había conocido toda su vida.

Hoy en día, las torres de apartamentos de Lakeland de unidades de uno y dos dormitorios están llenas de profesores y estudiantes de la Universidad de Maryland, muchos de los cuales desconocen la comunidad que alguna vez existió donde ahora se encuentran sus hogares.

Gross dijo que el objetivo del actual esfuerzo de justicia restaurativa es dar voz a las personas que resultaron dañadas. “En el proceso”, dijo, “usted hace que la comunidad y las personas vuelvan a estar completas del daño que se causó”.

La pérdida de riqueza generacional por la pérdida de viviendas es uno de los principales problemas que la comisión buscará remediar, dijo Gross. 'Ahora el mercado ha puesto precios tan altos a las casas en Lakeland que las familias trabajadoras no pueden pagarlas', explicó.

Como parte de las reparaciones, a Gross, Jones y otros habitantes de Lakeland también les gustaría que la Universidad de Maryland, un empleador importante en Lakeland, apoye las oportunidades educativas para ayudar a que más estudiantes negros asistan a la escuela allí.

Todavía hay obstáculos para las ambiciones del grupo. El 16 de noviembre, por ejemplo, el Consejo del Condado de Prince George celebrará una audiencia pública sobre la aprobación de un mapa de redistribución de distritos enmendado que trasladaría a Lakeland a un nuevo distrito, cuyo liderazgo puede no estar tan familiarizado con la historia de Lakeland o no ser partidario de la proceso de reparaciones.

Con los esfuerzos de justicia restaurativa en curso, Jones y Gross dijeron que continuarán su trabajo con el proyecto de herencia comunitaria reuniendo más documentación, agregando más documentación a sus archivos digitales y realizando más historias orales para que el legado de Lakeland no se pierda.

'Lucho por los habitantes de Lakeland porque ellos son los que hicieron posible que yo creciera y tuviera esta historia para compartir con mis hijos y nietos', dijo Jones. “Esta gente superó mucho y sobrevivió y creó una gran comunidad para nosotros. Y todo fue quitado. Eso necesita ser reconocido '.