Arqueólogos submarinos investigan el río York en busca de pistas sobre la batalla que ganó la independencia

Arqueólogos submarinos investigan el río York en busca de pistas sobre la batalla que ganó la independencia

GLOUCESTER POINT, Virginia - Josh Daniel emergió de la oscuridad del río York vestido con su equipo de buceo y nadó hacia el bote de buceo, sosteniendo en su mano un fragmento de madera ennegrecida como si fuera un tesoro hundido.

'¡John!' llamó a su colega John D. Broadwater. 'Mira eso. ¿Que es eso? No puedo verlo a través de mi máscara '.

Broadwater, un arqueólogo submarino veterano, tomó el fragmento. Lo examinó. Lo olió. 'Eso definitivamente parece un trozo de madera quemada', dijo. 'Eso es simplemente increíble'.

Era una pista pequeña pero potencialmente importante que Daniel había encontrado cerca de lo que parecían ser los dos, tal vez tres, cañones incrustados que el equipo había descubierto en la parte inferior ese mismo día.

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Y recordó un episodio dramático aquí durante la Guerra Revolucionaria cuando los artilleros franceses volaron un buque de guerra británico, el HMS Charon, que se incendió y flotó en llamas a través del río, prendiendo fuego a otros dos barcos antes de que los tres se hundieran.

Un 'incendio espléndido', escribió un médico estadounidense que observaba de noche desde la orilla. “Los barcos quedaron envueltos en un torrente de fuego” y “presentaron uno de los espectáculos más sublimes y magníficos que se puedan imaginar”.

Todo fue parte de la batalla culminante de la guerra, en la que los jóvenes Estados Unidos, con la ayuda del ejército y la marina franceses, sitiaron y derrotaron a los británicos en Yorktown en 1781 y aseguraron la independencia estadounidense, que había sido declarada en 1776. .

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Y en este día cálido y húmedo, con delfines en el agua, los buzos Daniel, 37, Broadwater, 75 y Bill Waldrop, 64, junto con el respaldo Mike Nusbaum, 69, estaban cavando en el lodo y conchas de ostras en el fondo del río en busca de restos de la batalla.

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Fueron guiados por datos de GPS y un tosco diagrama de objetos en la parte inferior que Daniel dibujó en un cuaderno.

El naufragio cercano del Charon había sido localizado y estudiado extensamente hace años, pero los detalles sobre los otros dos barcos son escasos, dijo Broadwater. El fragmento de madera carbonizada, junto con el cañón sospechoso recién encontrado, podría ser de uno de los otros, dijo.

El día, el segundo de una inmersión de dos días, comenzó con lo que parece ser un gran descubrimiento.

Por la mañana, Waldrop se había metido en el agua para reanudar una búsqueda que había iniciado el día anterior. Fue en un sitio previamente inexplorado que parecía prometedor, según un estudio submarino realizado hace varias semanas.

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Una boya naranja y verde marcaba el lugar.

Waldrop se sumergió y se zambulló unos 7 metros. Estaba empezando a sentir a su alrededor cuando sus rodillas chocaron contra algo que sobresalía ligeramente del fondo.

'¿Que es esto?' dijo que pensaba. 'Me subí a él y estoy tratando de moverlo. No se mueve. … Empecé a cavar en los lados. ¿Qué tan grande es esta cosa?

Se sentía redondo, como el cañón de un cañón. 'Creo que no tengo tanta suerte', dijo mientras relataba el momento. 'Esto va a ser un cabrestante o algo así'.

Cuanto más cavaba, más emocionado se volvía. “Esto es hierro, y esto es grande”, dijo que pensó.

Mientras palpaba a lo largo del objeto, alcanzó lo que parecía la parte trasera. Sabía que la parte trasera de los cañones viejos tenía una perilla grande llamada cascabel, que se usaba para manejar el arma.

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Mientras investigaba, ahí estaba. Pensó: 'Esto es un maldito cañón'.

Era el sueño de un buceador.

Se dirigió a la superficie y comenzó a gritar: '¡Encontré un maldito cañón!' él dijo.

Los demás pensaron que estaba bromeando. 'Deja de bromear', dijo alguien.

No estaba bromeando.

El presunto cañón, de unos dos metros de largo, es 'casi con certeza británico', dijo Broadwater. “No es lo suficientemente grande [para ser de] un barco de guerra. Probablemente sea [de] uno de los buques mercantes que estaba aquí. Casi todos iban armados, desde tres libras hasta cuatro o seis libras '.

El hallazgo fue enorme, dijo.

'Sabíamos que el HMS Charon ... fue incendiado por balas de cañón al rojo vivo [de] una batería francesa', dijo.

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El Caronte llevaba 44 cañones y 300 hombres, aunque la mayoría de la tripulación y los cañones estaban en tierra. Era el barco más grande que tenían los británicos.

Estaba anclado frente a Yorktown para proteger una posición defensiva británica crítica, según el historiador John O. Sands.

Pero los soldados franceses tenían una trinchera cerca. También tenían un horno especial en el que calentaban balas de cañón antes de dispararlas.

El 10 de octubre de 1781, uno de estos 'disparos calientes' se alojó en la cubierta principal del Caronte y comenzó a fumar. La tripulación lo desalojó, lo puso en una tetera y lo roció con agua, relató un marinero británico más tarde.

Pero luego un segundo disparo aterrizó en la habitación del barco donde se guardaban velas adicionales y el barco se incendió.

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“Cuando comenzó a arder, se quemó a través del cable de anclaje”, dijo Broadwater. El barco atravesó el río en llamas. 'Tenemos testigos presenciales que dijeron que se estaba quemando tan intensamente que chocó con al menos otros dos barcos y los incendió'.

El naufragio de uno de esos barcos, posiblemente el carpintero de transporte de 300 toneladas, fue encontrado en 1978 cerca del naufragio del Caronte.

“Este puede ser el segundo”, dijo. “Creo que definitivamente podemos decir que tenemos otro naufragio. Casi tiene que ser uno de los transportes.

Más tarde ese mismo día, se ubicó otro cañón sospechoso en la parte inferior, así como un objeto que podría ser un tercero.

Broadwater dijo que el equipo espera reunirse a finales de este año para realizar más inmersiones e investigaciones del sitio. Los hombres tienen que limpiar más escombros del fondo y ver si pueden identificar los 'muñones', los ejes que sobresalen de los lados de tales armas, así como las bocas, para confirmar que en realidad son cañones.

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“No es difícil levantar armas pequeñas de este tamaño”, dijo en un correo electrónico. 'Pero tendríamos que solicitar permiso y tendríamos que asegurar un acuerdo con alguien para conservarlo adecuadamente y proporcionar conservación y almacenamiento a largo plazo'.

Broadwater, arqueólogo jefe retirado de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, estudió por primera vez los naufragios del río York a mediados de la década de 1970. Se cree que hay decenas de ellos en el río, muchos de ellos hundidos por los británicos cerca de Yorktown para evitar desembarcos anfibios. Se han localizado menos de la mitad.

Broadwater dijo que nunca ha dejado de investigar los restos del naufragio. También ha trabajado en el proyecto masivo para recuperar la torreta del barco hundido de la Guerra Civil USS Monitor, frente al Cabo Hatteras de Carolina del Norte, en 2002. Descendió al Titanic en 2001. Y ayudó al empresario multimillonario Jeff Bezos a recuperar la luna del Apolo. motores de cohetes del fondo del Océano Atlántico en 2013 (Bezos, el director ejecutivo de Amazon, es dueño de The Washington Post).

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Broadwater es ahora arqueólogo jefe de JRS Explorations, con sede en Yorktown.

El asedio de Yorktown en el otoño de 1781 fue la última gran batalla de la Guerra Revolucionaria.

Después de cinco años de sangrientos combates de ida y vuelta, las fuerzas estadounidenses y francesas atraparon al contingente británico en Yorktown, al otro lado del río York desde Gloucester Point. Los franceses, aliados de los estadounidenses desde 1778, sellaron la desembocadura del río York con su armada.

El 19 de octubre, los británicos, bajo el mando de Lord Cornwallis, se rindieron, condenando el intento británico de mantener las colonias estadounidenses.

Muchos relatos se centran en la batalla por la tierra en Yorktown, dijo Broadwater. “Solo tienes la mitad de la historia, porque la otra mitad del campo de batalla está aquí”, dijo mientras se sentaba en el bote de buceo. “Sin los aspectos navales, el. . . el asedio de Yorktown nunca podría haber tenido lugar ', dijo, y agregó:' Estamos tratando de contar esa parte de la historia '.

“Nuestro objetivo es tratar de obtener respaldo financiero para hacer otra excavación importante aquí”, dijo. 'Hay varios naufragios que conocemos', agregó, potencialmente revelando 'toneladas de artefactos e información sobre la batalla'.

'No hay otro lugar para obtener esa información', dijo.

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