Dos comunidades de científicos albergan fiestas de eclipses muy diferentes

Dos comunidades de científicos albergan fiestas de eclipses muy diferentes

Es extremadamente raro que un eclipse solar completo pase sobre un observatorio. El martes pasó más de dos. Los observatorios en el desierto de Atacama de Chile, la parte más oscura y seca del mundo, están a menos de 70 millas de distancia ⁠, uno financiado por la National Science Foundation (NSF) y el otro por 16 países europeos.

Los dos grupos celebraron el fenómeno de formas muy diferentes: uno lo utilizó para impulsar la investigación; el otro, una fiesta.

'Es solo la tercera vez que esto sucede en la historia', dijo Lars Lindberg Christensen, jefe de alcance e iniciativas del Observatorio Europeo Austral (ESO). “Después de la totalidad, habrá un brindis. Estamos muy emocionados de tener a tanta gente aquí '.

En el Observatorio La Silla de ESO, que se encuentra a casi una milla y media de altitud, Christensen y sus colegas recibieron a 150 personas importantes, incluido el presidente de Chile Sebastián Piñera, el magnate empresarial Bill Gates y numerosos embajadores. Cerca de 1,000 miembros del público asistieron, junto con la estrella de rock inglesa Steve Rothery, quien realizó un concierto.

Las condiciones eran perfectas para contemplar el cielo. Unas horas antes del momento en que la luna se interpone entre la tierra y el sol, y proyecta la parte más oscura de su sombra sobre la Tierra, una franja de océano azul oscuro era visible desde la posición de los europeos. Un fuerte frío del Océano Antártico, la corriente de Humboldt, estaba creando una inversión de nubes, que arrastra toda la niebla hacia la costa. Este clima de cielo despejado de la cordillera del desierto, muy cerca de la costa, es la razón por la que el área se convirtió en un sitio de referencia para múltiples telescopios gigantes a partir de la década de 1960.

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Con condiciones de visualización óptimas, los europeos brindaron a sus invitados VIP una perspectiva de cerca de la investigación solar. Los embajadores y otras personas observaron cómo los científicos de ESO retiraban la cúpula y usaban el enorme Telescopio de Nueva Tecnología para medir los átomos de la corona solar, que aparece como la tenue corona de luz alrededor del disco negro de una luna eclipsada. La física de esta corona, en realidad la parte más externa de la atmósfera del sol, 'es todavía un poco misteriosa', dijo Christensen. Se mide mejor durante las raras ocasiones en que la luna pasa visiblemente sobre el sol. Para el desierto de Atacama, esto último ocurrió hace más de un siglo.

Los astrónomos movieron el enorme telescopio bajo una enorme presión de tiempo. Tenían menos de un minuto para tomar medidas cuando la superficie del sol está bloqueada. Este es el momento en que la luz ambiental se volvió notablemente más oscura, probablemente más oscura de lo que experimentaron los estadounidenses durante el “Gran eclipse solar estadounidense” de 2017 debido a toda la luz artificial en grandes franjas de los Estados Unidos.

Después de que regresó la luz, los VIP tomaron cócteles junto a los científicos, sumergidos en un asombro celestial. Siguieron las giras, el concierto y la camaradería mundial. El medio de noticias chileno La Tercera informó que el cofundador de Facebook, Mark Zuckerberg, y el fundador de Virgin Galactic, Richard Branson, estaban entre los asistentes.

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Al otro lado del desierto, el observatorio estadounidense estaba cerrado al público, principalmente por motivos de seguridad. “No hay mucho espacio. . . nos centramos principalmente en la ciencia ”, dice Shari Lifson, coordinadora de comunicación de la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA). Solo un camino de tierra muy empinado llega al observatorio de la NSF. Puede hacer mucho viento.

En lugar de tener una fiesta pública, los estadounidenses invitaron a cinco equipos de científicos visitantes a realizar experimentos.

“Llevamos aquí casi una semana preparándonos en la cima de esta montaña, sin posibilidad de bajar”, ​​dijo Paul Bryans, quien dirigió uno de los tres equipos de investigación con base en la instalación estadounidense, el Observatorio Interamericano Cerro Tololo. . Está tratando de predecir mejor el clima espacial con instrumentos compactos de baja tecnología con los que él y su equipo experimentaron durante el eclipse.

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Describió las instalaciones como limpias pero espartanas. No se permite alcohol. Cuando se le preguntó sobre la fiesta que iba a tener lugar al otro lado del desierto, Bryans se rió entre dientes. “No sé si eso será tan bueno para observar. Los astrónomos reales funcionan '.

No todos los científicos estadounidenses tenían su base en el observatorio NSF. Jay Pasachoff de Williams College trabajó en un sitio aislado a 62 millas al norte del observatorio. Shadia Habbal, de la Universidad de Hawái, estaba estudiando la corona solar desde tres lugares diferentes en América del Sur.

Los estadounidenses también organizaron una transmisión en vivo del eclipse solar para personas que vivían fuera de Chile y Argentina, los únicos condados donde fue visible. Ese feed se proyectó en una pantalla gigante en la Embajada de Chile en Washington. Muchos miembros del personal de NSF asistieron a una pequeña fiesta de vigilancia.

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Richard Green, director de la división de ciencia astronómica de la NSF, hizo hincapié en informar al grupo sobre el compromiso a largo plazo del gobierno de Estados Unidos con las observaciones astronómicas basadas en Chile. 'En total, Estados Unidos ha realizado una inversión de capital de miles de millones de dólares' en las actividades de ciencia espacial de la región, dijo, incluidos los telescopios más antiguos, como Cerro Tololo, construido en la década de 1960, y los telescopios más nuevos financiados por la NSF que comenzarán a operar en 2021. .

“Creo que los estadounidenses están celebrando y apoyando la observación espacial”, dijo Camila García, agregada de ciencia y tecnología de la Embajada de Chile. Pero sugirió que los europeos adopten una visión más amplia, organizando fiestas VIP para explorar el potencial de los donantes filantrópicos para ayudar a financiar nuevos instrumentos.

Aumentar la capacidad de la sociedad para hacer preguntas importantes fue un objetivo central del programa público del observatorio europeo el martes. “La ciencia necesita ser más grande”, dijo Christensen. 'Los telescopios deben ser más grandes'.