Tortugas del tamaño de un automóvil alguna vez vagaron por la Tierra. Los científicos acaban de encontrar sus fósiles.

Tortugas del tamaño de un automóvil alguna vez vagaron por la Tierra. Los científicos acaban de encontrar sus fósiles.

En los pantanos del norte de América del Sur hace unos 10 millones de años, las batallas cotidianas de vida o muerte se desarrollaron a una escala épica. Los caimanes gigantes, de la misma familia que los caimanes, acechaban los humedales de la actual Venezuela y Colombia, deslizándose a lo largo de 30 pies de largo, del hocico a la cola. Entre sus presas más formidables: elStupendemys geografus, una tortuga colosal de la que se sabía poco, hasta ahora.

Nueva investigación, publicada el miércoles en la revista Avances de la ciencia , revela hallazgos importantes sobre Stupendemys, una tortuga de agua dulce ahora extinta, y detalla el descubrimiento de uno de sus caparazones, el caparazón de tortuga más grande que se haya encontrado hasta la fecha, con casi 9½ pies de largo. El animal se habría parecido, en longitud y peso, a un automóvil de tamaño mediano.

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El enorme reptil era aproximadamente 100 veces el tamaño de su pariente vivo más cercano, la tortuga del río Amazonas, y el doble del tamaño de la tortuga viva más grande, la tortuga laúd marina, estimaron los investigadores. Los nuevos hallazgos brindan la contabilidad más completa hasta ahora de los Stupendemys, lo que ayuda a los científicos a responder preguntas cruciales sobre lo que pudo haber sido la tortuga más grande que jamás haya existido.

'Durante casi cuatro décadas, no tuvimos fósiles nuevos y excelentemente conservados de esta tortuga', dijo a The Washington Post Edwin Cadena, paleontólogo de la Universidad del Rosario en Colombia y uno de los investigadores principales del estudio. 'Muchas preguntas, sobre su dieta, si había diferencias entre machos y hembras, e incluso si estuviéramos tratando con una o más especies de tortugas gigantes, eran completamente desconocidas'.

Pero gracias a los fósiles desenterrados recientemente, desenterrados en el norte de Venezuela y en el desierto de la Tatacoa en Colombia, Cadena y sus coautores han podido completar algunos de esos espacios en blanco, que persisten desde la década de 1970, cuando se describió por primera vez al animal. Ahora parece probable que Stupendemys geographicus fuera la única especie de tortuga gigante que vivía en la región en ese momento, dijo, y había diferencias entre los sexos y su dieta era diversa y omnívora.

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Entre sus descubrimientos más sorprendentes, dijo Cadena, estaba la presencia de cuernos robustos y orientados hacia el frente en los caparazones de los machos, 'algo completamente nuevo para una tortuga tan gigante', dijo. Los investigadores plantean la hipótesis de que los cuernos se utilizaron como 'armas en los comportamientos de combate entre hombres'. Los rasguños profundos en el cuerno de un fósil indicaron que pudieron haber sido utilizados por tortugas que se enredaban en el territorio, dijeron.

Cadena y su equipo también encontraron más marcas, algunas que hablaban de sus temibles y frenéticas luchas con los Purussaurus, los caimanes gigantes que vagaban por el Neotrópico norte durante la época del Mioceno, en el mismo lugar y tiempo que las Stupendemys. Las cicatrices de sus escaramuzas todavía son visibles hoy.

Algunos de los fósiles de Stupendemys tenían marcas de mordeduras y huesos perforados, y una concha tenía un diente incrustado.

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El paisaje de la Tierra en la época de las Stupendemys se parecía poco a la topografía actual. El hábitat de la tortuga se ha convertido en desierto, pero luego estaba húmedo y pantanoso. Los Andes aún no estaban completamente formados y los ríos Orinoco y Amazonas cortan caminos diferentes.

Un extenso sistema de humedales y lagos significaba mucho espacio para animales masivos, especialmente los Stupendemys, que pasaban la mayor parte de sus días en el fondo de arroyos de agua dulce y pequeños lagos, dijo Cadena. Probablemente vivieron en todo el norte de América del Sur.

Pero esas condiciones ideales no iban a durar. Con el tiempo, la tectónica de placas empujó a los Andes más alto, interrumpiendo los sistemas de agua y reduciendo drásticamente el alcance de su hábitat, escribieron los investigadores.

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En algún momento, lo que había llegado a significar su éxito en la tierra, la conquista de su entorno, su enorme tamaño, ya no era suficiente para mantenerlos con vida. A principios del Plioceno, hace unos 5 millones de años, se extinguieron.

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