Un caballo de Troya: la USC fue el objetivo más frecuente en un supuesto esquema de admisiones

Un caballo de Troya: la USC fue el objetivo más frecuente en un supuesto esquema de admisiones

LOS ÁNGELES - Para Kwaku Rogers, hijo de inmigrantes ghaneses, la Universidad del Sur de California ofrece un boleto para salir adelante en la vida. El estudiante de segundo año de 19 años premia la red de ex alumnos de Trojan y las abundantes oportunidades académicas y sociales disponibles para estudiantes como él, que se encuentran entre los primeros en sus familias en ir a la universidad.

'Me gusta decir que USC es como un cohete', dijo Rogers, de Norcross, Georgia. 'Es movilidad social ascendente'.

Pero esa visión, compartida por muchos aquí que ven una universidad privada con un compromiso sorprendente con el acceso para los desfavorecidos, ha sido eclipsada la semana pasada por otra narrativa que empujó a la USC al centro de un asombroso escándalo de admisiones universitarias.

La historia continúa debajo del anuncio.

Con demasiada frecuencia, estudiantes y profesores se lamentan, el acceso todavía se trata de dinero.

Esa es su conclusión de una investigación federal que descubrió un supuesto plan para que los hijos de celebridades y otros padres adinerados ingresen a universidades prominentes a través de trampas y sobornos. Los fiscales dicen que los cheques de 33 padres financiaron falsificaciones en las pruebas de admisión SAT y ACT y artimañas sofisticadas para designar a los solicitantes con un potencial deportivo interuniversitario mínimo o nulo como atletas reclutados. Esa etiqueta aumentaría sus posibilidades de admisión.

'Tres puntos': presunto soborno al entrenador de tenis afecta las admisiones de Georgetown

El objetivo más frecuente de la presunta estafa de fraude de admisión: USC, el empleador actual o anterior de seis de los 50 presuntos perpetradores, incluido un renombrado entrenador de waterpolo, un alto funcionario de atletismo e incluso un profesor que busca ayudar a su hija que se dirige a la universidad.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

La investigación de admisiones golpeó a la USC en un momento de vulnerabilidad. El verano pasado, su presidente, C.L. “Max” Nikias, fue expulsado en medio de un alboroto por el manejo de las controversias, incluidas las acusaciones de abuso por parte de un ginecólogo de la USC y las renuncias de dos decanos de la facultad de medicina en medio de preguntas sobre supuestas faltas de conducta. Los fideicomisarios escolares están llegando al final de una búsqueda para reemplazar a Nikias.

El presidente de la junta de la USC, Rick Caruso, dijo en una entrevista el martes que la escuela hará todo lo posible para averiguar qué sucedió en el escándalo y evitar que se repita.

'Es impensable lo que hicieron estos padres', dijo Caruso, e impensable lo que supuestamente hicieron el administrador y los entrenadores.

La historia continúa debajo del anuncio.

Frederick J. Ryan Jr., editor y director ejecutivo de The Washington Post, también es miembro de la junta. Se negó a comentar.

La presidenta interina de la USC, Wanda M. Austin, prometió una acción agresiva para mantener la integridad de las admisiones después de que los fiscales anunciaran los cargos el 12 de marzo en Boston. USC ha negado la admisión a la próxima clase de primer año para solicitantes vinculados a la presunta estafa, lanzó una revisión de los estudiantes y graduados actuales que pueden estar vinculados, despidió a dos empleados y puso a otro en licencia como un paso hacia el despido. Austin dijo que la USC también consideraría revocar los títulos de quienes obtuvieron la admisión de manera fraudulenta.

“Reconstruir la confianza es algo que se hace durante un período de tiempo”, dijo Austin a The Post en una entrevista telefónica. 'Algunas de las sanciones que ya hemos tomado deberían indicar que nos estamos tomando esto muy en serio'.

La historia continúa debajo del anuncio.

Durante los últimos años, alegaron los investigadores federales, la estafa facilitó la admisión a la USC de más de dos docenas de estudiantes como atletas reclutados, a pesar de que muchos habían fabricado credenciales en waterpolo, fútbol y atletismo.

El FBI acusa a padres adinerados de plan de soborno para ingresar a la universidad

Austin reconoció que la amplitud de la exposición de la USC al escándalo plantea muchas preguntas. El principal de ellos: ¿Por qué no se dispararon las alarmas internamente hace años sobre el fenómeno de los supuestos estudiantes-atletas que no se unieron o no jugaron para los equipos que los reclutaron?

“Una de las cosas que queremos entender es cómo se falsificó el proceso y qué pasos estaban tomando las personas para encubrir sus acciones”, dijo Austin. Dado lo que ahora se sabe, dijo, es un desafío 'mirar hacia atrás en los hechos y decir: '¿Por qué no reconociste algo como una luz amarilla intermitente?''

La historia continúa debajo del anuncio.

Muchos miembros de la facultad están molestos. “Hemos cometido demasiados errores de juicio en los últimos dos años, y esto es parte del curso”, dijo William G. Tierney, profesor y académico de educación superior.

USC no es la única escuela que enfrenta preguntas. Otros con entrenadores atléticos actuales y anteriores acusados ​​de la estafa incluyen las universidades de Georgetown, Yale, Stanford y Wake Forest, así como la Universidad de Texas en Austin y la Universidad de California en Los Ángeles.

El lunes, la Universidad de California en Berkeley confirmó que abrió una investigación sobre un exalumno cuyo padre, el empresario canadiense David Sidoo, está acusado de participar en la estafa. Los fiscales dicen que Sidoo pagó $ 100,000 para que su hijo obtuviera puntajes SAT falsos que presentó en 2014 para ingresar a Berkeley. Sidoo se declaró inocente de conspiración para cometer fraude postal y electrónico.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

Está previsto que otros padres acusados ​​comparezcan ante un tribunal federal la próxima semana en Boston.

Un abogado familiarizado con el caso, que habló bajo condición de anonimato para discutir posibles estrategias, dijo que los padres podrían argumentar que fueron engañados por un asesor de admisiones sin escrúpulos: William “Rick” Singer, el supuesto autor intelectual de la estafa. Singer, de Newport Beach, California, se declaró culpable de extorsión y otros cargos y está cooperando con los investigadores.

'Rick Singer es un vendedor y un estafador', dijo el abogado, sugiriendo que los padres no sabían que su dinero sería utilizado ilegalmente. “No sabían cuál era el plan. Sabían que estaban dando dinero para ayudar a sus hijos a ingresar a la escuela ”.

De 'entrenador maestro' a investigación de sobornos: un consultor universitario se descarrila

Una y otra vez, según la investigación, la escuela que muchos de los padres acusados ​​buscaban para sus hijos era la USC. Los documentos judiciales alegan que un padre conspiró con Singer para crear un perfil falso de su hijo como jugador de fútbol.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

'Voy a convertirlo en un pateador / apostador y lo guiarán con el fútbol, ​​y obtendré una foto y descubriré cómo usar Photoshop y esas cosas', le dijo Singer al padre, según los documentos judiciales.

Varias supuestas transacciones involucraron a Donna Heinel, quien fue directora atlética asociada senior en USC. Ha sido acusada de conspiración de extorsión y está programada para comparecer en un tribunal federal en Boston la próxima semana. USC la despidió la semana pasada. Los mensajes telefónicos y de correo electrónico enviados a Heinel no fueron devueltos.

De 2014 a 2018, dicen los fiscales, los clientes de Singer pagaron más de $ 1.3 millones a cuentas de la USC controladas por Heinel. Además, Heinel supuestamente recibió pagos de consultoría falsos de Singer de $ 20,000 al mes a partir de julio de 2018. A cambio de los sobornos, dicen los fiscales, Heinel acordó ayudar a los supuestos atletas a ingresar.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

En 2016, por ejemplo, los fiscales citan a Singer diciendo que Heinel quería ayudar a un solicitante a hacerse pasar por timonel del equipo de tripulación. Ese solicitante recibió admisión condicional en octubre de 2016, y el padre supuestamente le envió a Heinel un cheque ese mes por $ 50,000, pagadero a USC Athletics.

El caso es un revés en el esfuerzo de años de la USC por deshacerse del estereotipo de que es un patio de recreo para los ricos.

Justo al oeste de Harbor Freeway, el campus está salpicado de palmeras y tranquilas vistas de paseos y quads. El lunes, los estudiantes regresaron de las vacaciones de primavera con el sol brillando y las temperaturas en los 70 grados. El formidable equipo femenino de voleibol de playa practicó en una cancha de arena, y varios estudiantes vestidos con trajes se subieron a patinetas motorizadas.

Sin duda, hay muchos privilegios. Los restaurantes del campus sirven tazones de acai, ensaladas de salmón y poke. Un centro comercial cercano incluye una tienda que vende ositos de goma de lujo y productos para el cuidado de la piel. La librería tiene un 'cajero automático para cupcakes' que dispensa cupcakes gourmet en lugar de efectivo. Los datos federales muestran que alrededor del 40 por ciento de los 19.000 estudiantes universitarios de la universidad pagan el precio completo. Eso excede los $ 70,000 al año para matrícula, tarifas, alojamiento y comida.

Pero el 21 por ciento tiene suficiente necesidad financiera para calificar para las Becas Pell federales, una proporción más alta que la que se encuentra en muchas universidades de investigación privadas prominentes. USC también ha creado una cartera inusualmente amplia de estudiantes transferidos de colegios comunitarios.

Una es Miriam Antonio, de 22 años, una joven que creció en el Koreatown de esta ciudad. Su madre trabaja como conserje en el turno de noche y Antonio es el primero de su familia en ir a la universidad.

Dijo que el escándalo era un recordatorio de las brechas entre los que tienen y los que no tienen.

“Es cierto que la riqueza puede comprar su entrada a muchos lugares y que hay un campo de juego desigual”, dijo Antonio. 'Además, me molestó más saber que los estudiantes cuyos padres participaron en esto quitaron el lugar a un estudiante que realmente lo merecía'.

USC ha subido de manera constante en prestigio durante las últimas dos décadas. En 1996, ocupó el puesto 44 en la lista de las mejores universidades nacionales de U.S. News & World Report. Para 2011, se había clasificado entre los 25 primeros. Este año ocupa el puesto 22, empatado con Georgetown y UC-Berkeley, y justo por delante de la Universidad Carnegie Mellon y la Universidad de Virginia.

USC también es un motor de recaudación de fondos, lo que le permite reclutar profesores estrella.

Princeton y Williams siguen encabezando la clasificación universitaria de U.S.News

“Era una escuela para niños ricos y en los últimos años se convirtió en una potencia”, dijo Jacob Soll, profesor de filosofía, historia y contabilidad de la USC. 'Es difícil imaginar el impacto positivo que esto ha tenido en Los Ángeles, California y el país'.

Los datos federales muestran que las solicitudes a la USC para la admisión de estudiantes de primer año se han duplicado desde 2001, a más de 56,000 en 2017. Durante ese tiempo, se volvió mucho más difícil ganar un puesto codiciado en la escuela: solo el 16 por ciento de los solicitantes fueron aceptados en 2017, en comparación con 34 por ciento en 2001.

Con la intensificación de la competencia, los consultores de admisión dicen que ha aumentado la presión en ciertos círculos sociales para encontrar caminos hacia lo que se considera una universidad de primer nivel con un menú completo de fraternidades y hermandades y atletismo de alto nivel de la NCAA.

“Tienes que poder ir al cóctel con el bolso Birkin adecuado y poder decir. . . 'Mi hijo va a la USC', dijo Arun Ponnusamy, director académico de la empresa de asesoramiento Collegewise. Ese tipo de pensamiento es un telón de fondo del escándalo.

Rogers, el estudiante de segundo año de Georgia, que es tesorero de la Unión de Estudiantes Universitarios de Primera Generación, calificó el escándalo como decepcionante, pero vio un potencial alza.

'A pesar de que tiene mala prensa, siento que también tiene un beneficio', dijo Rogers. 'Siento que más personas se postularán sabiendo que alguien pagó $ 500,000 para que su hijo o hija ingresara a la escuela'.

Svrluga y Anderson informaron desde Washington. Alice Crites y Jennifer Jenkins contribuyeron a este informe.