El triunfo y la tragedia del Día D, en blanco y negro

El triunfo y la tragedia del Día D, en blanco y negro

El soldado estadounidense se arrodilla en la hierba, inclinado sobre la bolsa blanca para cadáveres vacía, inscribiendo el nombre del soldado muerto que pronto será colocado dentro.

Tiene una lista en una mano y un fino pincel de artista en la otra. Una lata abierta de pintura negra se encuentra a un par de pies de distancia. Cerca se amontonan más bolsas para cadáveres vacías. Al fondo, los fallecidos esperan en sus camillas.

Es un día soleado en el noroeste de Francia: el 8 de junio de 1944, dos días después del Día D y el desembarco de los aliados en las playas de Normandía.

En la bolsa de tela, el soldado ha escrito cuidadosamente: “P.F.C. Frederick R. Smith '.

Probablemente no conoce a Smith, no sabe que Smith acababa de cumplir 19 años, que había sido asesinado en Utah Beach dos días antes y que sus padres, Lawrence y Callie, en Gate City, Virginia, estaban a punto de para recibir noticias terribles.

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Tiene una lista larga y muchas bolsas para inscribir.

El pequeño momento en medio de la gran invasión de la Francia ocupada por los nazis durante la Segunda Guerra Mundial fue capturado por un fotógrafo anónimo de la Marina con la Unidad de Fotografía de Combate 8. Fue escaneado de los archivos nacionales por Harry B. Kidd, 74, de Kensington, Maryland. ., un voluntario de Archivos y él mismo un ex fotógrafo y técnico de la Marina.

Se encuentra entre varios cientos de fotografías del Día D que Kidd ha encontrado en los Archivos durante los últimos cinco años y publicado en su Página de Flickr - recordatorios hoy de otras pruebas de los ideales estadounidenses.

El sábado, el 76 aniversario del desembarco, los Amigos del Monumento Nacional de la Segunda Guerra Mundial llevaron a cabo una conmemoración virtual y una ofrenda privada en el monumento, en el Mall en Washington.

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El graffiti de protesta '¿Cuentan los veterinarios negros?' - pintado con aerosol durante los disturbios del pasado fin de semana por el asesinato de George Floyd bajo custodia policial de Minneapolis - ha sido retirado.

La fotografía de Kidd no es una imagen especialmente famosa del Día D. No es una imagen de soldados saliendo de una lancha de desembarco hacia la playa, o de enormes barcos disparando armas.

Es un retrato tranquilo de una pequeña tarea, un soldado concentrado en su trabajo y la esencia de la tragedia del día. Los muertos 'están todos tendidos en el campo', dijo Kidd. “Los trataron lo mejor que pudieron”.

“Fred” Smith era miembro del 87º Batallón de Morteros Químicos y acababa de llegar a tierra bajo un intenso fuego la mañana del 6 de junio. Había estado en el extranjero sólo desde abril. Había cumplido 19 años el 3 de mayo.

75 años después del Día D, el veterano todavía se pregunta por qué se salvó.

Estaba cavando una trinchera cuando un proyectil enemigo lo alcanzó y lo mató instantáneamente, según el historiador Michael Connelly, que ha escrito sobre el batallón.

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Smith tenía 18 años cuando se registró para el draft un poco más de un año antes en Gate City, una pequeña ciudad cerca de Clinch Mountain en el suroeste de Virginia. Entró en el Ejército el 17 de julio de 1943. Su padre era un veterano de la Primera Guerra Mundial, también un soldado de primera clase del Ejército, y sirvió en una batería de artillería.

La tarjeta de registro de Smith lo describía como de 5 pies 11 pulgadas con cabello rubio y ojos azules. Enumeró una dirección de entrega rural y señaló que no había teléfono en el hogar. Tenía un hermano, una hermana mayor llamada Kathleen.

Fue uno de los 2.500 estadounidenses que perecieron el Día D. Y es casi seguro que Lawrence, de 47 años, y Callie Smith, de 39, recibieron un telegrama que decía que su hijo había muerto en acción. Su muerte se señaló, entre muchas otras, el 27 de julio de 1944, en el Richmond Times-Dispatch.

No está claro exactamente dónde estaba el cementerio, pero probablemente era el cementerio temporal estadounidense de St. Laurent, establecido en Colleville-sur-Mer el 8 de junio de 1944, según la Comisión Estadounidense de Monumentos de Batalla.

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El sitio es ahora el Cementerio y Memorial Estadounidense de Normandía, que contiene, fila tras fila, las tumbas de 9.385 estadounidenses, la mayoría de los cuales murieron el Día D y durante los combates que siguieron.

Pero Smith no se quedó allí.

Cuatro años más tarde, el 16 de julio de 1948, su cuerpo fue enviado a casa en Gate City, a través de Kingsport, Tennessee, justo sobre la frontera del estado de Virginia. Se programó un funeral para dos días después en la Primera Iglesia Metodista. Fue enterrado en la sección de veteranos del cementerio de Holston View, al otro lado de la montaña en la cercana ciudad de Weber.

Los portadores del féretro y la escolta fueron proporcionados por el puesto local de la Legión Estadounidense, según un relato del periódico en ese momento.

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Al día siguiente, su padre solicitó al gobierno una lápida de bronce. Simplemente diría que Smith sirvió en la Segunda Guerra Mundial y vivió desde el 3 de mayo de 1925 hasta el 6 de junio de 1944.

Smith había muerto al comienzo de la 'Gran Cruzada', como el comandante aliado, el general Dwight D. Eisenhower, llamó a la operación al exhortar a sus tropas.

“Las esperanzas y oraciones de las personas amantes de la libertad en todas partes marchan contigo”, dijo. 'Tengo plena confianza en su valentía [y] devoción al deber ... [en] esta gran y noble empresa'.

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