En una caminata por las huellas de dinosaurios del Ártico en la reserva de Alaska

En una caminata por las huellas de dinosaurios del Ártico en la reserva de Alaska

'¿Encontraste alguno?' Tony Fiorillo le gritó a su colega, Yoshitsugu Kobayashi. Los dos paleontólogos trepaban por rocas de arenisca del tamaño de un contenedor de basura, explorando la larga playa rocosa del Monumento Nacional y Reserva Aniakchak durante la marea baja en busca de huellas de dinosaurios.

“Eso creo,” respondió Kobayashi. Han estado llegando a una de las costas más remotas de Alaska desde 2016 para buscar evidencia de dinosaurios de la era del Cretácico Tardío.

El sedimentólogo Paul McCarthy es parte de la aventura. “Me especializo en el barro entre los dedos [de los dinosaurios]”, bromeó McCarthy. Es una broma que una vez hizo en un local programa de radio público . Fiorillo nunca le ha dejado olvidarlo. 'Fue una de las pocas veces que fuiste ingenioso', dijo Fiorillo, un experto en dinosaurios árticos , dijo con una risa. 'Un chico recuerda cosas así'.

Este fue el primer día oficial de trabajo de campo para los tres científicos intrépidos que pasaron ocho días en julio buscando huellas en un esfuerzo por reconstruir el ecosistema de los dinosaurios y explicar cómo sobrevivieron aquí durante lo que pudieron haber sido decenas de miles de años.

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“No eran solo turistas. Vivían, se reproducían, y hacían cosas que los dinosaurios hacían para tener éxito ”, dijo Fiorillo, investigador principal de la Universidad Metodista del Sur en Dallas.

Y lo que descubran podría tener importancia a medida que Alaska se enfrenta al cambio climático.

“Hemos argumentado que mirar hacia el pasado puede ayudar a informar hacia dónde podría ir el futuro”, dijo Fiorillo. 'Creemos que estas cosas pueden ayudar a contribuir a nuestra comprensión de cómo modelar lo que significa ahora el calentamiento en un entorno de latitudes superiores'.

No había garantía de que encontraran algo en este viaje, pero llegar aquí parecía un milagro.

Un geólogo que dirigió expediciones en Alaska desde 1927 hasta 1962 apodado Aniakchak “ la cuna de las tormentas . El clima notoriamente desagradable aquí abandonó a los tres en la comunidad central de King Salmon durante casi seis días antes de que pudieran volar a Aniakchak.

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'Es hermoso en todas partes, excepto donde ustedes quieren ir', dijo en broma Troy Hamon, un piloto del Servicio de Parques Nacionales, durante una llamada telefónica el tercer día del retraso por clima. “Tenía la esperanza de un mejor clima esta mañana”, se lamentó Fiorillo el cuarto día. Un día y medio después, la niebla se disipó y las capas de lluvia cedieron lo suficiente como para que un pequeño hidroavión pudiera correr hacia una pequeña cabaña que se encuentra en un acantilado arenoso con vistas a la bahía de Aniakchak, de un azul profundo.

El edificio de casi un siglo de antigüedad, con revestimiento de metal gris oxidado, está en el Registro Histórico Nacional y fue operado como una fábrica de conservas de salmón en la década de 1930. Los científicos se acurrucaron aquí para otro día más para esperar los fuertes vientos y la lluvia lateral, lo que humedeció aún más el paisaje y sus espíritus.

Fiorillo comenzó su búsqueda de dinosaurios en Alaska hace más de 20 años, cuando recibió “una modesta cantidad de fondos” del Servicio de Parques Nacionales para realizar un estudio paleontológico básico en Aniakchak.

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“Podría haber resultado un despilfarro ver a alguien de Dallas venir a Alaska y decir: '¿Puedo buscar dinosaurios aquí?'”, Dijo Fiorillo. Pero estaba convencido de que haría un descubrimiento. “Siempre tenemos que despertarnos por la mañana optimistas y llegar a la cama pesimistas”, dijo sobre los paleontólogos.

En el último día de su primer viaje aquí, con un hidroavión ya en el aire para recogerlo, Fiorillo encontró lo que había venido a buscar: el molde de una sola huella que sobresale de una arenisca grisácea. Los tres dedos y el talón con muescas reveladoras eran signos seguros de que aquí vivían dinosaurios herbívoros con pico de pato, conocidos como hadrosaurios. El descubrimiento lanzó la carrera de Fiorillo.

Este mes, él y Kobayashi, profesor de paleontología en el Museo de la Universidad de Hokkaido de Japón y experto en dinosaurios en Mongolia, China y Japón, se pararon sobre un trozo de piedra arenisca del tamaño de un aparato de cocina, maravillándose de las formas redondeadas y nudosas que sobresalían de la superficie de la roca. . Las piezas más gruesas que sobresalían de la roca eran dedos de dinosaurios, señales obvias de que más de un hadrosaurio puso su pie en este lodo antes de que se endureciera hace 70 millones de años.

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Finalmente, los dos acordaron que el bloque tiene tres huellas definidas.

En el transcurso de la próxima semana, los académicos no solo descubrirían docenas de nuevas huellas de dinosaurios, sino que también recolectarían muestras de material vegetal fosilizado y materia orgánica.

'Creo que sabemos bastante bien cómo era el medio ambiente', dijo McCarthy, presidente del Departamento de Geociencias de la Universidad de Alaska en Fairbanks y experto en suelos fósiles, conocidos como paleosoles.

En Aniakchak, lo que más le interesan son las lutitas grises y las areniscas amarillentas apiladas unas sobre otras como capas de un pastel. Se extienden alrededor de una milla a lo largo de la playa y forman lo que se conoce como la formación Chignik. Corriendo por el medio, como una ganache de chocolate espeso, hay una franja de rocas de color marrón rojizo oscuro. McCarthy pasó tres años mapeando estas capas. Regresó este año para probar esa capa oscura más gruesa de paleosuelo.

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De vuelta en su laboratorio en Fairbanks este otoño, McCarthy probará esas muestras para determinar su composición geoquímica: elementos principales e isótopos estables. Esos datos ayudarán a explicar más sobre cómo eran tanto el clima como el medio ambiente aquí durante el Cretácico Superior, hace aproximadamente 70 millones de años.

“Las rocas son realmente interesantes, pero cuando las unes con la paleontología, simplemente hace que la historia cobre aún más vida, por lo que el factor de interés aumenta mucho”, dijo McCarthy.

Imaginando ecosistemas perdidos

Unos días después del viaje, McCarthy usó un martillo y un cincel para romper pequeños trozos de paleosoles del afloramiento. En la distancia, Kobayashi estaba encaramado en una roca gigante, inclinado sobre una tableta, desplazándose por las entradas en una aplicación de mapas. A sus pies había una roca redonda del tamaño de una pelota de playa. Cada una de las 112 huellas de dinosaurios que el equipo ha encontrado en Aniakchak se ingresa en la tableta de Kobayashi. Cada entrada incluye coordenadas GPS, fotos y notas de campo adjuntas.

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'Los dinosaurios vivían en un entorno hostil, en un entorno ártico', dijo Kobayashi. Está explorando las conexiones de fauna entre Asia y Alaska. “Los hadrosaurios son los dinosaurios devoradores de plantas más exitosos”, dijo. La evidencia de que los hadrosaurios iban desde el actual norte de Colorado hasta Alaska hace que Kobayashi considere si los mismos animales que se encuentran aquí están relacionados con los que prosperaron en Japón y otras partes de Asia.

Mientras miraba el mapa en su tableta, que contiene notas de campo de media década, Kobayashi dijo que caminar por esta playa y mirar a través de las diversas capas de sedimento es como caminar directamente a través de la historia de los dinosaurios aquí, desde el principio hasta el final. fin.

“Cada capa es como una página de un libro”, dijo Kobayashi. Y los capítulos, dijo Fiorillo, son ininterrumpidos. Los sedimentos que McCarthy ha cartografiado cuentan una historia similar a la que se está desarrollando en el suelo en la bahía de Aniakchak hoy.

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Todos los días, cuando los tres científicos regresan del campo a la cabina, se sientan alrededor de una mesa o en la cubierta y discuten sus hallazgos. Todos dicen que es fácil imaginar cómo pudo haber sido este lugar hace millones de años. En algunos lugares, hay señales de que un río pasaba por aquí, al igual que el río Aniakchak que desemboca en la bahía hoy. Más abajo en la playa, los sedimentos contienen evidencia de un estuario, muy parecido al que existe ahora en la desembocadura del río. En otras áreas de este tramo de rocas, hay sedimentos de una antigua planicie de marea que se asemeja a los que estos científicos atraviesan todos los días para salir aquí.

Las huellas conservadas en la roca provienen de hadrosaurios tanto jóvenes como adultos. En algunas partes del afloramiento, hay proporcionalmente más adultos y viceversa, lo que puede indicar preferencias de hábitat específicas según la edad del animal.

'Es algo genial poder entender', dijo Kobayashi.

Prosperando en el Ártico

No hay árboles, pero la flora y la fauna abundan aquí en la base de la Cordillera de las Aleutianas. “Bienvenido a la isla de la fantasía”, bromeó Fiorillo mientras McCarthy desembarcaba del hidroavión.

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Hoy en día, cientos de aves marinas y playeras migratorias sobrevuelan la costa. Innumerables osos deambulan por las playas, a menudo agachándose bajo el sol de la tarde para hurgar entre las pilas de algas podridas y malolientes que llegan a la playa. La playa es también el lugar ideal para los lobos y zorros, que navegan por los charcos de marea en busca de bocadillos cuando el agua del mar se ha retirado.

Si bien más del 90 por ciento de las huellas de dinosaurios aquí pertenecen a los hadrosaurios bípedos con pico de pato, también hay huellas de un terópodo parecido a un tiranosaurio, así como de un anquilosaurio, una especie blindada con una cola apaleada, y una pequeña ave playera. En este viaje, el equipo también descubrió una impresión de aproximadamente 9 por 8,6 pulgadas hecha por lo que creen que es magnoavipes , un ave antigua con forma de grulla.

'Este lugar está repleto de [pistas]', dijo McCarthy.

'La frecuencia y densidad de las pistas en este afloramiento es realmente una locura', dijo Fiorillo, 'y no sabemos por qué'.

'Es solo el primer hueso'

Una pregunta que permanece en la mente de los tres científicos: ¿Cómo sobrevivieron enormes reptiles en una región definida por el frío? Trabajo previo por Fiorillo, y también por otros paleontólogos, muestran que es poco probable que los dinosaurios migraran durante las estaciones más cálidas. Tampoco hay evidencia de que hibernaran. Si ese fuera el caso, dijeron Fiorillo y McCarthy, ya deberían haber notado la madriguera de un hadrosaurio de varios toneladas y 35 pies de largo.

Toda la sección de roca tampoco muestra signos de actividad volcánica catastrófica, algo peculiar de una región que se encuentra en medio de lo que ahora es el Anillo de Fuego del Pacífico, un área caracterizada por la actividad volcánica y los frecuentes terremotos.

Esto también hace que sea difícil para el equipo precisar fechas específicas para la historia que están desarrollando para explicar cómo los dinosaurios pudieron prosperar aquí durante tanto tiempo. Las capas de ceniza, conocidas como bentonitas, pueden ayudar a afinar el proceso de datación, pero aquí no existe ninguna entre las capas de sedimento en forma de capa.

Hacía mucho más calor en la época de los dinosaurios de lo que es ahora, similar al Seattle actual. McCarthy dijo que pudo haber nevado aquí, 'pero probablemente no se quedó'. Las plantas fósiles de una metasecuoya, un antiguo árbol conífero, similar a las secuoyas gigantes que crecen en California hoy en día, indican que los árboles gigantes se alineaban en estas playas. Los fósiles de las plantas se pueden encontrar en las rocas.

La temporada de campo de este año también mostró una hoja fosilizada gigante desconocida para los científicos. Las fotos y un molde irán a manos de un colega especializado en plantas antiguas para su identificación. Y Fiorillo pasó un tiempo buscando las madrigueras de pequeños animales invertebrados, similares a los cangrejos de río antiguos. Está convencido de que eso no es exactamente lo que vivía en las antiguas madrigueras que descubrió, pero dijo que todavía hay mucho que desconocen sobre la biodiversidad de la era del Cretácico Superior tan al norte.

“Sacamos un modelo, lo filmamos lleno de agujeros y ahora tenemos que descubrir qué significa”, dijo. 'Tenemos muchas cosas para masticar en invierno'.

Mientras garabateaba en su cuaderno amarillo de paredes duras, llamó a Kobayashi, su antiguo estudiante de doctorado. 'No puedo pensar en nadie más contando una historia tan sólida', dijo.

Todavía hay descubrimientos por hacer sobre la vida de los dinosaurios en Aniakchak. Fiorillo sueña con llevar su exploración tierra adentro para buscar los restos esqueléticos fosilizados de los mismos hadrosaurios que alguna vez vagaron por las playas de la región.

'Es solo el primer hueso', dijo Fiorillo, quien ha desarrollado un buen ojo para detectar huellas. “Nuestros ojos no están entrenados para ellos. . . . Es solo encontrar el primero '.

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