En una de las mejores escuelas magnet con pocos estudiantes negros o latinos, un impulso para el cambio encuentra resistencia

En una de las mejores escuelas magnet con pocos estudiantes negros o latinos, un impulso para el cambio encuentra resistencia

Cuando Christine Contreras-Slaughter vio los asteriscos, pensó en sus hijos.

Ella estaba mirando los datos de inscripción para la Clase de 2024 en Thomas Jefferson High School for Science and Technology, la escuela magnet del norte de Virginia que a menudo se ubica como la mejor escuela secundaria pública en los Estados Unidos y el alma mater de Contreras-Slaughter: se graduó en 2007 como uno de los pocos estudiantes latinos.

Ahora, miró más de cerca la caja que revelaba la cantidad de estudiantes negros admitidos en la clase de primer año entrante. '** TS', decía, 'números que son demasiado pequeños para informar'.

Contreras-Slaughter, de 31 años, que se casó con un hombre negro y cuyos hijos son negros y latinos, se sintió enferma.

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“Fue solo otro recordatorio de que, aunque estamos en el año 2020”, dijo Contreras-Slaughter, “mis hijos nacieron en una sociedad que no los valora y no los ve”.

Los estudiantes asiáticos dominan las admisiones a la élite Thomas Jefferson High School

Escuelas públicas del condado de Fairfax publicó los datos en su sitio web a principios de junio , justo cuando las protestas provocadas por el asesinato de George Floyd comenzaban a tronar en todo Estados Unidos. Esa confluencia de eventos ha alimentado un ajuste de cuentas sísmico sobre el racismo, la demografía del cuerpo estudiantil y el proceso de admisión en la escuela, que, al igual que otras escuelas magnet, durante mucho tiempo ha sido notoria por no admitir a estudiantes negros y latinos.

Durante el mes pasado, los estudiantes y exalumnos de Thomas Jefferson han utilizado las redes sociales y las páginas del periódico estudiantil para compartir sus encuentros con el racismo. Muchos hablaban con vacilación, por primera vez, preocupados de que sus palabras les valieran la etiqueta de 'quejosos', pero convencidos de que el momento exigía sus voces.

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Los estudiantes también se están inscribiendo en masa para los grupos del campus, incluida la Iniciativa de diversidad estudiantil.Cinco estudiantes de secundariaestán refinando una propuesta, destinada a la junta escolar, que en parte sugiere renovar las admisiones.

Un grupo de acción de exalumnos en Facebook, formado en 2016 para ayudar a impulsar la diversidad de la escuela, pasó de aproximadamente 100 miembros a más de 800 en días. Animado por los nuevos reclutas, el grupo se ha dividido en siete comités y está abordando temas desde el notoriamente exclusivo proceso de solicitud hasta la cultura que impregna los pasillos de las escuelas.

'Creo que TJ puede ser un modelo para el cambio, precisamente por su reputación como la escuela pública número uno en los Estados Unidos', dijo Ruth Metzel, una alumna blanca de la promoción 2006, que está ayudando con los esfuerzos. “Podría y debería reflejar una visión para el futuro del condado”.

Pero también hay reacciones violentas de estudiantes, graduados y padres que argumentan que ajustar el proceso de admisión reducirá los estándares de la escuela.

Contreras-Slaughter encaja su trabajo para el grupo de ex alumnos en torno a sus deberes como maestra de DC, y en torno a las sesiones de terapia, dijo que todavía asiste para procesar el trauma de sus años de escuela secundaria, cuando sus compañeros de clase insinuaban regularmente que no merecía estar allí.

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Nunca antes había visto este nivel de compromiso, lo que la emociona y la decepciona a la vez. ¿Por qué sus compañeros blancos simplemente están notando los problemas ahora?

“Tal vez haya suficiente gente hablando de que será imposible dejar que esto continúe”, dijo Contreras-Slaughter. 'Pero no lo sé. El problema es tan profundo '.

Y todavía está segura: sus hijos nunca asistirán a Thomas Jefferson High.

La 'brecha de equidad' abarca décadas

Hay 486 estudiantes en la clase de primer año entrante de Thomas Jefferson. El setenta y tres por ciento son de origen asiático y un poco más del 17 por ciento son blancos. Hay 16 estudiantes hispanos, lo que equivale aproximadamente al 3 por ciento de la clase entrante.

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El número exacto de estudiantes negros no está claro. El asterisco en el conjunto de datos indica que el número es menor que 10 y el gráfico muestra el porcentaje como 'N / A' o 'No aplica'. Pero una portavoz de las Escuelas Públicas del Condado de Fairfax se negó a proporcionar la cifra real, citando preocupaciones sobre la privacidad.

La directora de Thomas Jefferson, Ann Bonitatibus, dijo en una entrevista que recibió una oleada de acercamiento de estudiantes y exalumnos después de que salieron los datos: la gente ofreció pensamientos y soluciones, ansiosos por criticar y abrir un camino a seguir. Aunque no tiene poder sobre el proceso de admisión, está trabajando para hacer conexiones entre los remitentes de correo electrónico y para que los estudiantes mentores intercambien ideas sobre soluciones.

Bonitatibus asumió el cargo de directora hace tres años, en parte debido a la reputación de falta de diversidad de la escuela: pensó que podía ayudar a mejorarla. Ahora parece que ha llegado la mejor oportunidad.

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“Todos los estudiantes que sienten pasión por STEM deberían sentir que potencialmente podrían ser estudiantes en TJ”, dijo Bonitatibus. 'Espero que este sea un esfuerzo comunitario'.

Por su parte, ella empezó con una carta reciente a las familias que reconoció la decepcionante demografía de la escuela.

“No reflejamos la composición racial en FCPS”, escribió Bonitatibus. “Nuestros 32 estudiantes negros y 47 estudiantes hispanos llenan tres aulas. Si nuestra demografía realmente representara a FCPS, inscribiríamos a 180 estudiantes negros y 460 estudiantes hispanos, ocupando casi 22 salones de clases ”.

El ciclo de admisiones más reciente, agregó, 'no cierra la brecha de equidad'.

Esa brecha se remonta a décadas atrás: el porcentaje de estudiantes negros y latinos se ha mantenido en un solo dígito desde al menos la década de 2000. En correos electrónicos, los exalumnos recordaron haber sido el único estudiante negro o latino en sus clases de graduación en la década de 1990.

A partir de 2010: los estudiantes negros e hispanos disminuyen en Thomas Jefferson

En 2012, la NAACP presentó una queja contra las Escuelas Públicas del Condado de Fairfax, alegando que Thomas Jefferson estaba excluyendo sistemáticamente a los estudiantes negros y latinos. Ese mismo año, la escuela ganó notoriedad nacional, y provocó la indignación de los activistas negros locales, después de que eligió a un estudiante blanco para dirigir la Unión de Estudiantes Negros de la escuela.

Muchos creen que el problema comienza en la escuela primaria. Es entonces cuando Fairfax administra una prueba para determinar si los estudiantes de primer y segundo grado califican para el Programa Académico Avanzado (AAP), un programa de aprendizaje para superdotados que muchos padres ven como el camino hacia Thomas Jefferson.

Lisa Raj Singh, estudiante de último año en Thomas Jefferson, es una de las estudiantes que trabaja en la propuesta para la junta escolar. Ella está investigando el valor real de los programas para superdotados, recopilando datos y hallazgos de artículos científicos.

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“A esa edad, los estudiantes son producto del tiempo y los recursos que sus padres pudieron invertir en ellos”, dijo Raj, de 16 años. “Por ejemplo, ¿los padres de los estudiantes les enseñaron a leer? ¿Llevarlos a la biblioteca? ¿Podrían permitirse el lujo de enviarlos a elegantes campamentos de verano STEM? '

Estudiantes negros y latinos comprendía solo el 18 por ciento de las clases AAP de más alto nivel en el año escolar 2019-2020. La propuesta de Raj sugerirá cambiar la fecha de inicio del programa a la escuela secundaria, así como ampliar las iniciativas que emparejan a los estudiantes tutores con los niños de comunidades de escasos recursos.

Raj y los co-escritores Tiffany Ji, 17, Sean Nguyen, 16, Didi Elsyad, 17 y Gurleen Kaur, 17, también apuntan a la prueba de admisión Thomas Jefferson, que cada otoño interroga a los estudiantes de octavo grado en matemáticas, lectura y ciencias. Una segunda sesión en invierno requiere que los niños escriban respuestas cronometradas a las preguntas de redacción, que generalmente incluyen una que pregunta por qué quieren asistir a la escuela.

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La prueba, que está abierta a estudiantes de Fairfax y los condados circundantes, supuestamente no tiene en cuenta la raza. Pero la influencia hermanada del estatus socioeconómico y el origen racial es aún más marcada en este proceso de evaluación, dijeron estudiantes y exalumnos. Las familias que pueden pagar tutorías privadas o clases de preparación tienen una ventaja enorme, dijo Nguyen.

Recibió exactamente ese impulso. Desde temprana edad, escuchó a sus padres, a quienes una gran red de familias asiático-americanas les había informado, hablar de Thomas Jefferson como si fuera el santo grial. Para cuando llegó el octavo grado, Nguyen asistía a clases de “TJ Prep” que le ofrecían libros de texto y horas de entrenamiento sobre cómo superar la prueba de admisión. Programas como estos cuestan un promedio de $ 2100 cada año, según el periódico estudiantil Thomas Jefferson .

Casi todos los compañeros de clase de preparación de Nguyen, notó, eran blancos o asiático-americanos.

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“Gracias a toda esta preparación y al trabajo entre bastidores de mis padres, pude tener éxito”, dijo Nguyen. 'A diferencia de otros que no pasaron por la tubería'.

En su propuesta de la junta escolar, Raj, Ji, Nguyen, Elsyad y Kaur planean sugerir que los funcionarios de Fairfax vuelvan a ponderar el proceso de admisión para que los evaluadores dependan menos de las calificaciones y las actividades extracurriculares y más de las entrevistas en persona y las recomendaciones de los maestros. loscincotambién planear argumentar que los antecedentes socioeconómicos y raciales de los estudiantes deben tenerse en cuenta en el proceso. Esperan enviar su propuesta dentro del próximo mes, después de buscar comentarios de sus compañeros.

Estudiante blanco lidera club negro en Thomas Jefferson High School

Los exalumnos, mientras tanto, están discutiendo propuestas que van desde “porcentajes geográficos” hasta una versión de acción afirmativa, dijo Anant Das, un graduado de 2015. El grupo también está explorando iniciativas que podrían mejorar la cultura de la escuela, como capacitaciones contra el racismo.

La noción de acción afirmativa es especialmente polémica, dijo, y el grupo está dividido sobre el camino a seguir. Aún así, los debates, muchos de ellos intergeneracionales, son emocionantes.

'Hay estudiantes actuales, exalumnos recientes, miembros de la Generación Z, millennials, millennials mayores, todos juntos', dijo Das. 'Es la primera vez que veo que eso sucede en Facebook'.

Los altos mandos de Fairfax pueden estar comenzando a prestar atención. El personal de la oficina de admisiones está en comunicación con el grupo de ex alumnos, según la portavoz de las Escuelas Públicas del Condado de Fairfax, Kathleen Thomas. Y la oficina del superintendente está considerando revisiones a la política de admisiones de Thomas Jefferson, que se actualizó por última vez en 2013.

'Reconocemos que los números de diversidad son inaceptables', dijo Thomas, 'y deben abordarse de manera integral'.

Hablar

Rahel Selemon, de 16 años, nunca solía hablar de ser la única estudiante negra en la mayoría de sus clases en Thomas Jefferson. La única vez que lo intentó, la conversación se desvió. Rápido.

La amiga de Selemon, que era blanca, se quejó de que sentía que sus compañeros de clase asiático-americanos siempre actuaban como si ella fuera menos inteligente, menos merecedora de su lugar en Thomas Jefferson. Selemon le pidió que imaginara cómo se sentía ser una estudiante negra.

'No se lo tomó tan bien', dijo Selemon.

Selemon se calló después de eso, hasta que salió la estadística de la Clase de 2024, y las protestas de Floyd, y cuando vio a tantos graduados negros y latinos compartiendo sus propias historias.

Así que Selemon también se abrió. Ella habló sobre su orientación de primer año, cuando una maestra blanca le dijo que debería evitar tomar precálculo en su primer año y en cambio volver a tomar Álgebra II. Segundos después, el mismo maestro le dijo a un niño asiático-estadounidense que había estado detrás de Selmon en la fila, y que aparentemente tenía las mismas credenciales, que debería inscribirse en precálculo.

Thomas Jefferson H.S. excluye a los estudiantes negros y latinos, alega la denuncia

Selemon se fue a casa furioso. Esa noche marcó la primera vez que ella y su padre se sentaron a hablar sobre la raza.

Su padre, un graduado de dos escuelas de la Ivy League, dijo que había tenido que lidiar con este tipo de tratamiento a menudo en su vida académica. Él le advirtió que debería esperar lo mismo, posiblemente peor, que una mujer negra.

Desde entonces, Selemon ha caminado por los pasillos de Thomas Jefferson determinada a mostrarles a todos que ella pertenece. Ha seleccionado las clases más difíciles, estudió durante horas los fines de semana y buscó calificaciones perfectas.

'Es excelente, no solo ser promedio, sino trabajar para estar por encima del promedio, de modo que pueda ganarse el respeto básico de sus compañeros y maestros', dijo Selemon.

Al contar su historia, estaba encantada de encontrar una audiencia receptiva entre los ex alumnos en Facebook. Estaba menos satisfecha con algunos de sus compañeros. Especialmente con los argumentos publicados en un foro en línea anónimo conocido como 'TJ Vents'.

'Es evidente que los asiáticos claramente valoran mucho la educación, mientras que, por otro lado, los negros y los hispanos valoran otras cosas como la música y los deportes', escribió un estudiante.

'Es lamentable que las minorías estén subrepresentadas en STEM, realmente lo es', escribió otro, 'pero no hay nada injusto en ello'.

Y un tercero, que golpeó a Selemon como un puñetazo: “Estoy completamente de acuerdo con el hecho de que ningún negro asistirá a TJ el próximo año. . . . No es que los negros estén siendo discriminados, es que los negros simplemente no quieren ir a TJ o no quieren hacer el esfuerzo de prepararse para ir a TJ '.

Al principio, trató de responder a todas las publicaciones, corrigiendo conceptos erróneos, haciendo referencia a sus experiencias personales y recordando a sus compañeros el contexto histórico de siglos de opresión.

Pero ella se cansó. Dejó de conectarse. Decidió que es mejor concentrar su energía en reformar el sistema de admisión y superar a sus compañeros de clase.

'Es más grande que yo', dijo. 'Estoy haciendo esto por los estudiantes negros más jóvenes'.