'Tres puntos': presunto soborno al entrenador de tenis afecta las admisiones de Georgetown

'Tres puntos': presunto soborno al entrenador de tenis afecta las admisiones de Georgetown

En el verano de 2015, el entrenador de tenis de la Universidad de Georgetown, Gordon Ernst, envió a un oficial de admisiones un correo electrónico que no revelaba indicios de estafa.

Ernst, que disfrutaba de tal estatura en Washington que había entrenado a Michelle y Malia Obama, escribió que quería 'confirmar mi uso de tres lugares'.

Esos lugares, un bien preciado, representaban algunas de las ofertas de admisión que la universidad asignaría para reclutar jugadores de tenis para la próxima clase de primer año.

Georgetown recibió casi 20,000 solicitudes para la clase que comenzó en el otoño de 2016. Se rechazaron un poco más del 83 por ciento. Precisamente fueron ingresados ​​3.369. Ernst tuvo una voz fuerte en hasta seis de esas ofertas, según la universidad, hasta tres para cada uno de los equipos masculinos y femeninos.

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Las autoridades federales acusan que conspiró para vender al menos algunos de ellos.

El escándalo que involucra presuntos sobornos y trampas que ha sacudido el mundo de las admisiones universitarias competitivas en los últimos días tomó forma silenciosamente durante varios años cuando un consultor con sede en California llamado William “Rick” Singer encontró una manera de explotar dos debilidades principales en un sistema que se basa en En confianza. Lo que sucedió en Georgetown, reunido a partir de registros de tribunales federales y declaraciones de universidades, así como de entrevistas con funcionarios, expertos en admisiones y otros, ofrece una ventana al audaz alboroto que comprometió una operación central en las escuelas de costa a costa.

Singer ofreció a los padres ricos dos servicios ilícitos para que sus hijos ingresaran a universidades de élite, dicen los fiscales: por $ 15,000 a $ 75,000, podrían comprar arreglos especiales para tomar exámenes para el SAT o ACT que brindaran cobertura para trampas directas; y por sumas mucho mayores, a veces más de $ 1 millón, podían comprar favores especiales en las oficinas de admisiones.

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Los fiscales dicen que el mecanismo para esos favores, que Singer llamó una 'puerta lateral', fue sobornar a entrenadores deportivos para que designaran a los solicitantes no calificados como sus reclutas en Stanford, Yale, Georgetown y otras universidades de renombre. Esa designación tiene un peso significativo en las universidades que buscan formar equipos competitivos.

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Hacer trampa en las pruebas de admisión, aunque perturbador, no es sorprendente. Pero la idea de que se pueda sobornar a los entrenadores en un esquema sostenido y masivo para subvertir los estándares de admisión ha enfurecido a padres y estudiantes y ha sorprendido a los líderes universitarios.

'Estamos profundamente preocupados por estas acusaciones criminales contra el Sr. Ernst y su violación de los estándares éticos de nuestra comunidad universitaria', dijo el viernes el presidente de Georgetown, John J. DeGioia, en un comunicado. 'Entendemos los sentimientos de conmoción y decepción entre nuestros estudiantes y exalumnos, que trabajaron tan duro para prepararse para su tiempo en Georgetown'.

El martes, los fiscales federales en Boston anunciaron que 50 personas habían sido acusadas de delitos en el caso. Entre ellos se encontraban 33 padres, incluidas las actrices Lori Loughlin y Felicity Huffman, y nueve ex entrenadores en Yale, Stanford, Wake Forest y Georgetown, así como en la Universidad de California en Los Ángeles, la Universidad del Sur de California y la Universidad de Texas en Austin.

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Simultáneamente, Singer se declaró culpable de extorsión y otros cargos. Está cooperando en la investigación federal en curso con la esperanza de una sentencia indulgente. Según la denuncia penal presentada por los investigadores, Singer se jactó de haber ayudado a 761 estudiantes a ingresar a las universidades de su elección, lo que sugiere que aún no se ha descubierto el alcance total del plan.

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No se acusó a ningún estudiante y no se acusó a las universidades de irregularidades.

Ernst, de 52 años, de Chevy Chase, Maryland, no respondió a los mensajes telefónicos y de correo electrónico en busca de comentarios. Nadie abrió la puerta el sábado por la noche en una casa en Chevy Chase que recientemente figura como residencia de Ernst. Los documentos judiciales no identifican a un abogado para él, y la oficina del fiscal de los Estados Unidos en Boston dijo que los funcionarios allí no tienen información sobre un abogado para Ernst.

Los profesionales de admisiones reconocen desde hace mucho tiempo que los atletas reclutados reciben un trato especial. Un juicio federal, en una demanda civil separada por acción afirmativa, reveló el otoño pasado que Harvard otorga una ventaja de admisión significativa a los atletas reclutados. Más del 80 por ciento de sus solicitantes con las mejores calificaciones atléticas en un período reciente de seis años fueron admitidos, mostró un análisis. La tasa de admisión general de la universidad en ese momento fue de alrededor del 7 por ciento.

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A menudo, la indignación se enciende cuando se acusa a una universidad de abandonar los estándares académicos para conseguir un talento atlético estelar.

La novedad del escándalo de Singer es que los entrenadores supuestamente estaban mejorando las perspectivas de admisión de estudiantes con poco o ningún talento atlético. Los padres presuntamente emitieron cheques enormes para que esto sucediera: en un caso, $ 1.2 millones por un boleto a Yale para un recluta de fútbol femenino que no jugaba fútbol competitivo.

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“Realmente rompe el molde ético”, dijo David Hawkins, director ejecutivo de contenido educativo y políticas de la Asociación Nacional de Consejería de Admisión a la Universidad, con sede en Arlington. Dijo que el supuesto plan parecía no tener precedentes por sus métodos y alcance. 'No puedo creer que los adultos hicieran todo lo posible para manipular el proceso de admisión a la universidad para sus hijos'.

Un entrenador de alto perfil

Conocido como Gordie, Ernst es un nativo de Rhode Island y jugó hockey y tenis para la Universidad de Brown antes de graduarse en 1990 con una licenciatura en comportamiento organizacional y administración. Compitió durante algunos años como tenista profesional antes de pasar a ser entrenador, según un resumen oficial de su carrera, primero en la Universidad Northwestern y luego en la Universidad de Pennsylvania. Se convirtió en entrenador de tenis masculino y femenino en Georgetown en 2006 y dio lecciones a la familia Obama cuando estaban en la Casa Blanca. En 2014, Ernst elogió el juego de la primera dama. 'Michelle tiene un gran revés', le dijo al New York Times .

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En 2015, Ernst fue incluido en el Salón de la Fama del Tenis de Nueva Inglaterra.

En Georgetown, Ernst entrenó a numerosos jugadores de Big-East, algunos en los últimos años. Ni el equipo de hombres ni el de mujeres fueron una potencia de conferencia. Pero el equipo masculino llegó a las semifinales del Big East en 2017, y se dijo que Ernst había reconstruido el equipo femenino para ayudarlo a competir contra oponentes clasificados.

Los equipos no son grandes. A veces, los jugadores siguen caminando, dijo la universidad, pero la mayoría son reclutas. El equipo masculino de este año tiene 12 jugadores y el equipo femenino ocho. El total de reclutamiento anual varía. En un año típico, puede haber cinco o seis.

No está claro cómo la supuesta estafa de reclutamiento pudo haber afectado las listas y los resultados de Georgetown de un año a otro. Ambos equipos registraron una combinación de récords de victorias y derrotas en los últimos cinco años.

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Los fiscales han acusado a Ernst de aceptar más de 2,7 millones de dólares en sobornos de Singer - 'etiquetados falsamente como honorarios de consultoría' - de 2012 a 2018, según una acusación presentada en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos en Massachusetts.

A cambio de los presuntos sobornos, dicen los fiscales, Ernst nombró al menos a 12 solicitantes como reclutas, incluidos algunos que no jugaban al tenis de manera competitiva, lo que les facilitó el camino hacia Georgetown.

El 19 de agosto de 2015, un solicitante supuestamente envió un correo electrónico a Ernst que contenía una lista falsa de logros en el tenis. Ernst se lo envió a un oficial de admisiones, dice la acusación, y luego dos días después, el correo electrónico revisó sus 'tres lugares'. Los tres fueron a clientes de Singer, dice la acusación, y Ernst recibió cheques por un total de $ 700,000 desde septiembre de 2015 hasta agosto de 2016.

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Georgetown tropezó con problemas con los métodos de reclutamiento de Ernst a fines de 2017 cuando los oficiales de admisiones tenían conversaciones de rutina con los consejeros de la escuela secundaria y otros educadores. Los detalles de esas discusiones no estaban claros. Pero la portavoz de Georgetown, Meghan Dubyak, dijo que los oficiales de admisiones descubrieron 'irregularidades en las credenciales atléticas y de otro tipo' de dos de los reclutas de Ernst. La universidad puso a Ernst en licencia en diciembre de 2017 y lanzó una investigación con un abogado externo. Esa investigación, dijo Dubyak, encontró que Ernst violó las reglas de la universidad, pero no encontró evidencia de actividad criminal o sobornos.

La universidad le pidió a Ernst que renunciara y se fue de Georgetown el 30 de junio de 2018. Luego se aseguró un puesto como entrenador en jefe de tenis femenino en la Universidad de Rhode Island. Los funcionarios dijeron que examinaron a Ernst antes de contratarlo y recibió una recomendación positiva del director deportivo de Georgetown, Lee Reed. (La universidad puso a Ernst en licencia la semana pasada, pendiente de su propia revisión).

Cuando se le preguntó por qué Georgetown lo recomendaría, Dubyak dijo: “Era ampliamente conocido que el Sr. Ernst había estado de licencia desde diciembre de 2017 y no se le había permitido entrenar estudiantes desde entonces. Cualquier declaración que Georgetown hizo después de pedirle que renunciara se centró únicamente en su historial atlético '.

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Dubyak dijo que Georgetown se enteró por primera vez de una presunta actividad delictiva cuando la oficina del fiscal de los Estados Unidos se comunicó con la universidad en noviembre de 2018. Dijo que la universidad cooperó plenamente en la investigación.

Los expertos dicen que la mejor manera de prevenir problemas de reclutamiento atlético es que los funcionarios de admisiones y atléticos se consulten entre sí.

“El estándar de oro es una colaboración realmente cercana con sus entrenadores para observar a cada recluta”, dijo Andrew Flagel, exjefe de admisiones de las universidades George Mason y Brandeis, quien ahora es vicepresidente de la Asociación de Colegios y Universidades Estadounidenses.

A veces, las dos oficinas se pelean por las admisiones. Pero Flagel dijo que el 'modelo más insidioso' es cuando a los entrenadores se les dan 'espacios' para recomendar llenar con poca supervisión o controles internos. 'Obtienen un cierto número', dijo, 'y a veces depende del entrenador decidir cómo jugar estas cartas'.

En Georgetown, dicen los fiscales, se designan 158 espacios de admisión al año para el reclutamiento de atletas. La universidad jesuita, con alrededor de 7.400 estudiantes universitarios, tiene más de 600 estudiantes-atletas en 29 programas universitarios interuniversitarios.

Los funcionarios de Georgetown insisten en que los reclutas atléticos se sometan a una revisión rigurosa de los comités de admisión y se les exige un alto nivel académico. Deben presentar las mismas solicitudes que los no deportistas y responder las mismas preguntas de ensayo en un formulario exclusivo de Georgetown. El decano de admisiones desde hace mucho tiempo, Charles Deacon, supervisa los comités que hacen las llamadas finales sobre quién ingresa.

En noviembre, Georgetown endureció los controles internos para requerir una revisión más sistemática de las credenciales atléticas de sus reclutas y auditorías de cuántos de los admitidos realmente se unen a los equipos.

Solicitantes descorazonados

Sarah Hua, de 19 años, jugadora de tenis de primer año en la Universidad de Lehigh, dijo que conoció a Ernst hace años y creció en el área de Washington con su corazón puesto en Georgetown. Hua se mudó a Florida durante la escuela secundaria para poder entrenar con los mejores entrenadores de tenis. Jugaba seis horas al día y tomaba clases en línea.

Cuando Ernst la invitó a una visita oficial en su tercer año de secundaria, Hua pensó que sus posibilidades eran buenas. “Parecía realmente genuino”, dijo Hua. 'Amaba a todas las chicas de su equipo como si fueran sus hijas'.

Ernst le dijo a Hua que necesitaba una puntuación más alta en el SAT. Dijo que sí elevó su puntaje 100 puntos, a aproximadamente 1300. Pero en una visita posterior a Georgetown, le rompió el corazón al enterarse de que la habían rechazado debido a preguntas sobre su puntaje y su escuela. 'Honestamente, me sentí como si me hubieran estafado en esta oportunidad', dijo Hua.

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En el campus del noroeste de Washington, los estudiantes expresaron resignación y consternación ante el recordatorio del poder de la riqueza. En los últimos años, Georgetown ha buscado ampliar su proporción de estudiantes que provienen de familias de escasos recursos. Pero los datos federales muestran que más de la mitad paga el precio total de matrícula, cuotas, alojamiento y comida. Este año escolar eso totaliza alrededor de $ 70,000.

Gabby Elliott Brault, de 20 años, estudiante de segundo año, dijo que el escándalo es desalentador.

“Como estudiante universitaria de primera generación de bajos ingresos, me siento un poco atacada por las noticias”, dijo. 'Es otro ejemplo de estudiantes adinerados que compran su entrada a la universidad y les quitan lugares a los solicitantes que lo merecen y que tienen más dificultades para ingresar a Georgetown'.

Para Christian Paz, de 21 años, estudiante de último año, el escándalo proporcionó más evidencia de que el sistema se inclina en contra de personas como él, un estudiante universitario de primera generación del sur de Los Ángeles. Y resurgieron los recuerdos de su propio proceso de admisión, cargado de estrés que tuvo que navegar sin la ayuda de sus padres.

Dijo que los estudiantes de primera generación están “tratando de irrumpir en estos espacios de educación superior y. . . se nos ha hecho sentir que no pertenecemos.

'Hay impostores reales en este campus, personas reales que no deberían estar aquí'.

John Hasnas, profesor de negocios y director ejecutivo del Instituto de Georgetown para el Estudio de los Mercados y la Ética, dijo que le dio algo de crédito a la universidad por detectar un problema con Ernst en 2017. Aún así, Hasnas dijo que el escándalo fue impactante en su alcance nacional y duración.

'La flagrancia de los esquemas sugiere que las personas involucradas sabían que las universidades no estaban prestando la debida atención y eran fáciles de defraudar de esta manera', dijo Hasnas.

Como padre de una hija que va a la universidad, dijo Hasnas, está asombrado por las sumas que supuestamente gastaron en trampas y sobornos.

'Tienes que estar muy en el estado de la escuela para estar dispuesto a gastar tanto dinero', dijo.

Morgan Smith contribuyó a este informe.