Miles de familias en el limbo de la educación especial

Miles de familias en el limbo de la educación especial

AUSTIN - Eli Clark ha estado esperando ayuda durante casi un año. Un buen estudiante que sueña con trabajar en neurociencia, Eli, un joven de 17 años que usa los pronombres ellos y ellos, le fue muy bien en la escuela secundaria y fue aceptado en una escuela secundaria imán competitiva.

Pero en la nueva escuela, Eli luchó con cursos más desafiantes y plazos más cortos. Escribirían el número incorrecto al resolver un problema de matemáticas, incluso sabiendo la respuesta correcta, o leerían la misma página de un libro varias veces para captar detalles básicos.

'Es un ciclo completo de molestia y sentimiento de impotencia y desesperanza', dijo Eli.

Su maestro de matemáticas sugirió que se hiciera una prueba de dislexia, una discapacidad de aprendizaje que afecta la lectura. Un funcionario de la escuela que evaluó a Eli encontró 'características leves' de la discapacidad y recomendó la intervención de lectura. La madre de Eli, Alice Stuart, se comunicó con la escuela en enero para iniciar el proceso para evaluar formalmente a su hijo para detectar dislexia y discalculia, una discapacidad de aprendizaje de las matemáticas. La familia esperaba que Eli pudiera obtener un Programa de Educación Individualizado (IEP), un documento legal que califica a los estudiantes para la educación especial y establece los servicios y adaptaciones que recibirán.

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La familia esperó a que la escuela de Eli, la Academia de Ciencias y Artes Liberales en Austin, comenzara el proceso de evaluación. Pasaron casi dos meses. Luego, el 13 de marzo, el distrito escolar cerró debido a la pandemia de coronavirus. Eli todavía estaba esperando meses después de que las clases se reanudaran de forma remota en agosto, sin noticias de su escuela o distrito sobre cuándo comenzaría la evaluación.

Según la ley federal, los estudiantes con discapacidades tienen derecho a servicios de educación especial para ayudarlos a aprender. Con un IEP, los estudiantes pueden obtener adaptaciones, como sentarse cerca de un maestro o tener más tiempo en una prueba, según sus necesidades. Los IEP también pueden proteger a los estudiantes con discapacidades que, de otro modo, podrían ser disciplinados o calificados con dureza. Pero en algunos distritos escolares de todo el país, la pandemia ha detenido los procedimientos que determinan si los estudiantes son elegibles para estos servicios. Miles de niños están en el limbo, sin el apoyo y las adaptaciones que necesitan, dicen los padres y defensores.

Los distritos dicen que están limitados en lo que pueden hacer. El proceso de evaluar a los estudiantes para la educación especial puede ser largo y, a menudo, requiere una serie de evaluaciones, que incluyen observaciones en el aula, una evaluación psicológica y pruebas académicas. Realizar estas pruebas de forma segura a menudo ha sido difícil, si no imposible, durante la pandemia.

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Pero los defensores y los abogados señalan que el gobierno federal no ha alterado significativamente las reglas que rigen la educación especial: en la mayoría de los casos, los estudiantes deben ser evaluados para los IEP a pedido de los padres y, por lo general, las evaluaciones deben comenzar dentro de los 45 días posteriores a esa solicitud y completarse. no más de 60 días después.

“Toneladas de estudiantes que necesitan comenzar en planes de educación especial simplemente no lo están”, dijo Elie Zwiebel, director del programa Education First en el Colorado Juvenile Defender Center. 'Los distritos escolares esencialmente están renunciando a su responsabilidad de hacerlo'.

Escuelas obligadas a evaluar

La agencia estatal de educación en Texas, donde vive Eli, emitió una guía en agosto recordando a los distritos escolares que todavía estaban obligados a evaluar a los estudiantes para educación especial, a pesar de la pandemia. La agencia reconoció que algunos aspectos de una evaluación serían más difíciles de lograr de forma remota, pero dijo que los distritos escolares deben hacer todo lo posible para completar las evaluaciones de manera oportuna según la ley.

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No todos los distritos han cumplido, dijo Dustin Rynders, abogado supervisor del grupo de defensa Disability Rights Texas. “En varios distritos, simplemente dijeron: 'No estamos haciendo ninguna evaluación en este momento'”, dijo.

El 2 de octubre, la organización de Rynders presentó una queja ante la agencia estatal de educación en nombre de Eli y otro estudiante. La denuncia decía que el Distrito Escolar Independiente de Austin no había proporcionado una evaluación de educación especial oportuna a los estudiantes, negándoles su derecho a una educación pública gratuita y adecuada según la ley.

Rynders dijo que el caso de Eli parece ser parte de un patrón en el que el distrito escolar de Austin ignora las solicitudes de ayuda de los padres con las dificultades de aprendizaje de sus hijos durante un momento en que ese apoyo es aún más crítico. “Un estudiante que se queda sin una evaluación significa que seguirá luchando sin los servicios que necesita para ayudar a cambiar las cosas”, dijo.

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Cristina Nguyen, especialista senior en comunicaciones del Distrito Escolar Independiente de Austin, se negó a decir cuántos estudiantes estaban esperando evaluaciones porque 'los datos cambian a diario'. En un correo electrónico, escribió que el distrito 'permanece enfocado en completar las evaluaciones y monitorear las tasas de finalización actualizadas'. Se negó a comentar sobre la queja o experiencia específica de Eli.

Cuando los distritos que se han retrasado reanudan las evaluaciones, a los defensores les preocupa que les lleve muchos meses resolver el retraso. Las Escuelas Públicas de Boston, por ejemplo, comenzaron el año escolar con casi 1.800 estudiantes esperando evaluaciones, dicen los funcionarios del distrito escolar. (Esa cifra incluye a aquellos que ya tenían un IEP y buscaban una revisión de los servicios que reciben). El distrito detuvo las evaluaciones en marzo y las reinició a fines de septiembre. Los funcionarios del distrito dicen que esperan borrar la lista para fines de abril.

El Departamento de Educación ha ofrecido alguna orientación sobre los IEP durante la pandemia, pero en gran medida ha dejado a los estados la determinación de cómo manejar situaciones en las que los distritos no cumplen. En julio, la agencia publicó una guía general reconociendo que los distritos escolares pueden no poder completar evaluaciones en persona dentro del plazo requerido y dijo que tales casos pueden contar como una excepción bajo la ley. Pero la guía implicó que había límites a la cantidad de distritos que podían confiar en esta disposición, diciendo que el cronograma 'no se puede extender para todos los niños dentro de un estado bajo el supuesto de que COVID-19 es una circunstancia familiar excepcional para todas las familias'.

Los retrasos aumentan para los estudiantes

Cuando los distritos no trabajan con las familias para encontrar soluciones temporales, incluso los padres más inteligentes luchan por mantener a sus hijos. Maya, profesora de educación especial que habló con la condición de que solo se use su nombre de pila para proteger la privacidad de sus hijos, tiene una hija de 10 años con trastornos raros del tejido conectivo y de la presión arterial, y un hijo de 7 años con autismo, trastorno por déficit de atención / hiperactividad (TDAH) y trastorno explosivo intermitente. Ambos niños tienen planes 504, los documentos creados por la escuela que brindan adaptaciones a los estudiantes con discapacidades en sus clases.

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A la hija de Maya se le da tiempo adicional en las tareas y se le da indulgencia por llegar tarde a la escuela o salir temprano. Pero Maya dijo que estas adaptaciones no son suficientes para su hija, que pierde tiempo clave en el aula cada vez que sus condiciones se agravan. El año pasado, eso representó aproximadamente un tercio de los días escolares presenciales.

A fines de enero, Maya solicitó que se evaluara a su hija para un IEP. La escuela completó algunas evaluaciones pero solicitó una extensión que prolonga el proceso hasta marzo. Tres días antes de que Maya se reuniera con los funcionarios del distrito escolar para discutir los hallazgos y la elegibilidad de su hija para un IEP, la escuela pública del Área de la Bahía de sus hijos cerró en respuesta a la pandemia.

Ese mes, el gobernador de California, Gavin Newsom (D), firmó un proyecto de ley de financiación de la educación que eximía de muchos plazos de educación especial, incluido el derecho de las familias a recibir un plan para evaluar a sus hijos por discapacidades dentro de los 15 días posteriores a la solicitud. Newsom restableció los plazos en julio.

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Maya esperó a que el distrito reprogramara, pero dijo que le dijeron que se necesitaban más evaluaciones y que se pausaron los IEP iniciales. Mientras tanto, Maya ha trabajado con la maestra de su hija para desarrollar una carga de trabajo drásticamente reducida, lo que, según ella, ha reducido la ansiedad y el dolor físico de su hija, pero podría obstaculizar su capacidad para mantenerse al día académicamente.

Los expertos coinciden en que las escuelas deben utilizar los datos disponibles, incluso si están incompletos, para garantizar que los estudiantes al menos reciban el apoyo que los educadores ya saben que se necesita. Meghan Whittaker, directora de políticas y defensa del Centro Nacional para Discapacidades del Aprendizaje, dijo que las escuelas pueden usar evaluaciones parciales, como la de la hija de Maya, como puntos de partida para obtener ayuda para los niños durante el cierre de las escuelas. 'No hay razón para no seguir adelante', dijo.

Las escuelas del distrito ahora han reanudado las evaluaciones iniciales de forma remota, incluidas revisiones de registros y entrevistas con familias, maestros y otros proveedores, según un correo electrónico de un portavoz del distrito. El distrito tiene que superar una acumulación de remisiones, escribió el portavoz, que está abordando 'en la mayor medida posible'.

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A mediados de noviembre, casi un año después de su solicitud inicial, Maya recibió un correo electrónico muy esperado del especialista en educación de la escuela, diciendo que el proceso del IEP de su hija se estaba reiniciando, aunque aún no ha visto ningún papeleo con los plazos oficiales.

A fines de octubre, la mamá de Eli finalmente escuchó del distrito de Austin: la evaluación de Eli comenzaría la semana siguiente, con los participantes usando máscaras y practicando el distanciamiento social. El 30 de octubre, recibió una respuesta a la queja de la familia de la Agencia de Educación de Texas. La agencia dijo que la escuela de Eli no les había proporcionado una evaluación como lo exige la ley. La escuela ahora debe determinar cómo proporcionar servicios para rectificar cualquier contratiempo académico debido a la demora si se determina que Eli tiene una discapacidad.

“No es así como debería funcionar la educación”, dijo Eli. 'No deberían pasar nueve meses para hacer una solicitud que no se salga de lo habitual'.

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Esta historia sobre servicios de educación especial fue producido por el Informe Hechinger , una organización de noticias independiente y sin fines de lucro centrada en la desigualdad y la innovación en la educación.Regístrese en Hechinger's Boletin informativo . Reciba actualizaciones sobre su área enviadas a través de Email .