Este fue el primer lugar para escuchar 'El águila ha aterrizado'

Este fue el primer lugar para escuchar 'El águila ha aterrizado'

“Hola, Luna. ¿Cómo está el trasero viejo?

Esta fue una de las pocas comunicaciones por radio de Michael Collins mientras el astronauta del Apolo orbitaba la luna solo, con Neil Armstrong y Buzz Aldrin en la superficie lunar debajo. Pasaron horas sin que se produjeran palabras crujientes en la sala de control de la misión de Houston mientras Collins giraba alrededor del otro lado de la luna.

Durante la mayor parte de su órbita en solitario de un día, Collins estuvo completamente aislado de la humanidad.

Collins a veces es llamado el hombre más solitario de la historia, pero él nota la gran vista y el café caliente que hicieron que su órbita fuera agradable. Pero hubo algunos miembros del equipo que sufrieron soledad y aislamiento durante el Apolo 11, aunque no en el espacio. En la tierra.

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Específicamente, los documentos en los archivos del sótano de la NASA en Washington muestran que la soledad abundaba en la Isla Ascensión controlada por los británicos, una roca a medio camino entre África y América del Sur, donde el personal de apoyo de la NASA rastreó y se comunicó con los astronautas del Apolo.

Un error común es que la NASA operaba solo en Houston y Cabo Cañaveral. Pero si no fuera por un brazalete de encanto de 16 antenas gigantes que salpican el mundo, algunas en buques de guerra reutilizados estacionados en alta mar, la mayor parte del camino del Apolo 11 habría estado fuera del alcance de las comunicaciones. La Isla Ascensión era parte de la red de rastreo en gran parte invisible de la NASA que estaba compuesta por lo que Aldrin llamó más tarde los 'héroes anónimos' de la misión. Otros los llamaron 'ratas camperas'.

La rotación y curvatura de la Tierra significaba que el lanzamiento, el control y el aterrizaje a través de comunicaciones por radio debían transmitirse desde varios lugares del mundo. En la década de 1990, la mayoría de las estaciones terrestres dispersas habían sido reemplazadas por satélites.

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Pero en 1969, la NASA no podía rastrear nada sin un equipo en tierra en el remoto Océano Atlántico Sur.

“La Isla Ascensión es conocida por ser el sitio de rastreo más remoto de la NASA. ¡Pero no podría decirte mucho más! ' dijo el historiador jefe de la NASA Bill Barry, riendo.

Los historiadores han olvidado en gran medida el papel clave del sitio en el alunizaje, la relación crítica con los anfitriones británicos de la NASA y las extrañas condiciones de aislamiento que los técnicos de la NASA soportaron allí. Esta estación fue la primera en recibir la transmisión de radio más famosa del mundo: 'El águila ha aterrizado'.

El archivo de referencia oficial de la sede de la NASA para este puesto de avanzada es solo una endeble carpeta manila, que no contiene más de 50 páginas. En el interior, hay cables diplomáticos sin clasificar, copias al carbón de máquina de escribir e historias orales grabadas recientemente sobre el sitio.

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Pero durante el aniversario del Apolo 11 esta semana, dos ex trabajadores de la estación de rastreo compartieron sus historias personales de la Isla Ascensión en el New York Post y el Las Vegas Review-Journal .

Estas nuevas declaraciones, y las que se encuentran en el sótano de la sede de la NASA, describen la vida laboral en Ascension como muy similar a un despliegue militar. Había jornadas de trabajo de 16 horas, no había televisión y Ascension era el único sitio donde los empleados no podían traer a sus familias. Fue así de remoto.

'Me perdí muchos cumpleaños y aniversarios', dijo Ken Griffin, quien ahora trabaja en la Instalación de Vuelo Wallops de la NASA en Virginia y se desempeñó como gerente de la Estación Ascensión a fines de la década de 1980, cuando apoyaba las misiones del transbordador espacial de la NASA.

Durante los años del Apolo, el personal de la NASA variaba de 50 a 100. Dormían en barracones militares y comían en el comedor de una pequeña base operativa de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Que era un remanente de la Segunda Guerra Mundial. Las películas se trasladaban una vez a la semana en un avión de carga desde la Base de la Fuerza Aérea Patrick en Florida. El personal y los contratistas de la NASA se hicieron amigos de la Royal Air Force y los operadores de la BBC, que compartían la isla con los estadounidenses. Pero la población rara vez pasaba de los 2000.

Los empleados del sitio de Ascension tenían un burro como mascota en las afueras del edificio de operaciones. 'J.J.' Era una hembra anciana, parte de la larga fila de burros que los marineros portugueses dejaron en la isla dos siglos antes.

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'Ella estaba allí en la estación de rastreo para recibirnos todas las mañanas', escribió Harry Turner en 2003 para la Ascension Island Heritage Society sobre la mascota del burro de la NASA. “Estábamos en medio de la misión Apolo 11 y perdimos toda la hidráulica de nuestra antena, lo que resultó en que en poco tiempo perderíamos la señal de la nave espacial. Corrimos hacia la antena y descubrimos que J.J. había hecho retroceder su trasero hacia el interruptor de parada de emergencia '.

Los astronautas del Apolo 11 regresaron a la Tierra sanos y salvos unos días después. El burro mascota de la NASA desapareció y fue encontrado muerto en el tanque séptico poco después. La isla era y sigue siendo un lugar duro.

Ascensión tenía solo cinco caminos; La NASA construyó un sexto en 1965, una ruta sinuosa hacia un volcán extinto llamado Devil's Ashpit en el otro lado de la isla.

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Hoy, Old NASA Road todavía está allí, pero está agrietada y llena de baches. La NASA cerró oficialmente la instalación de rastreo en 1989. En el sitio de Ashpit, todavía hay una vista espectacular y sin obstrucciones del Océano Atlántico Sur, con nubes merodeando que cuelgan por encima, apenas por debajo del pico de una montaña de la isla. Los burros salvajes todavía deambulan con abrigos andrajosos. Los vientos alisios perpetuos del océano soplan a través de una puerta abierta de un edificio abandonado de un piso. Se necesita una gran imaginación para imaginar la instalación multimillonaria construida por el Departamento de Defensa, con su torre de radio de 100 pies de altura, planta de energía y numerosos instrumentos.

Atrás quedó la alfombra verde pálido del piso de la estación de rastreo, repleta de consolas y computadoras que funcionaban con menos memoria de la necesaria para enviar una foto de baja resolución por correo electrónico. Se acabó la antena Apollo de 30 pies de altura, con su capacidad de pivotar en casi cualquier dirección, con un operador guiándola usando una enorme bola de seguimiento estilo arcade. El trackball era literalmente una bola de boliche.

“El equipo parece bastante tosco” en retrospectiva, dijo Turner.

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Pero Turner y el resto de las ratas de rango del Apollo 11 en Ascension usando esa bola de boliche escucharon las palabras de Armstrong segundos antes que Houston.

De esta manera, las ratas de rango de la Isla Ascensión eran muy parecidas a Collins, su colega y astronauta de la NASA. Formaron parte de la historia. Aislados por sus roles - Collins en órbita y las ratas de rango en una isla remota - y ni siquiera tenían televisión para ver el famoso paso de Armstrong.

Collins vio algo igualmente espectacular. “Fuera de mi ventana podía ver estrellas, y eso fue todo. Donde sé que está la luna, simplemente hay un vacío negro; la presencia de la luna se define únicamente por la ausencia de estrellas ', escribió Collins en sus memorias,' Carrying the Fire '.

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Y las ratas camperas también vieron algo espectacular. “La NASA organizó una fiesta masiva en la playa”, recuerda el isleño del Atlántico Sur Stedon Stroud.

Mantuvo las urnas de café llenas durante todo el vuelo del Apolo 11 y no vería las imágenes del aterrizaje en la luna hasta años después. “Recuerdo que los estadounidenses hicieron que Miller High Life volara a la isla para esta fiesta. Jack Daniels y Jim Bean. Toda la bebida que pudieras beber. Muchos dolores de cabeza y una excelente puesta de sol.

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