Este fotógrafo quería humanizar a los inmigrantes de Ellis Island. Sus imágenes siguen siendo poderosas.

Este fotógrafo quería humanizar a los inmigrantes de Ellis Island. Sus imágenes siguen siendo poderosas.

Para los recién llegados a Ellis Island a principios de la década de 1900, el hombre delgado con gafas que les hacía señas parecía ser parte del proceso de inmigración.

Habían pasado semanas cruzando el Océano Atlántico con la esperanza de convertirse en estadounidenses, y ahora que habían desembarcado de los barcos abarrotados, esperaban que solo quedaran unos pocos pasos.

Después de ser conducidos en manada a un inmenso edificio de ladrillos, las multitudes de recién llegados fueron dirigidas de un lado a otro, se les dijo que se sentaran, se pusieran de pie, abrieran el equipaje y, para unos pocos elegidos, se encontraron acorralados por Lewis Hine, un hombre que portaba una pesada caja con forma de caja. cámara en un trípode destartalado.

Por lo general, Hine no hablaba su idioma. Les indicó lo que quería hacer. Esperaron ansiosos mientras configuraba la cámara, y luego la máquina emitió un estruendo. Volaron chispas. Un humo espeso llenó el aire. Cuando se aclaró, los inmigrantes fueron enviados al siguiente paso, probablemente sin saber que se habían convertido en parte del proyecto de un hombre para hacer que el país fuera más acogedor para ellos.

Esta fue la rutina que se repitió una y otra vez mientras Hine, quien se convertiría en uno de los fotógrafos documentales más conocidos de la historia, trabajó para capturar la humanidad de los inmigrantes. Pasó un tiempo en la isla en 1905, cuando una nueva ola de personas llegaba a los Estados Unidos, y nuevamente en 1926, después de que el gobierno impusiera cuotas para disminuir su número.

Esta oleada de recién llegados estaba formada por italianos, eslovacos, griegos, húngaros, europeos del este y del sur que fueron recibidos con gran hostilidad por parte de aquellos que creían que Estados Unidos no debería aceptarlos. Hine sintió que los ciudadanos deberían mostrar 'el mismo respeto por los inmigrantes contemporáneos que por los peregrinos que llegaron a Plymouth Rock'.

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Como maestra en una escuela de Nueva York para inmigrantes de primera generación, Hine tuvo la oportunidad de ir a Ellis Island y comenzar una carrera en la toma de fotografías de los vulnerables.

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“Comprendió el poder de las imágenes y cómo podían contextualizar a las personas para hacerlas familiares, no atemorizantes”, dijo el historiador fotográfico Daile Kaplan.

Las fotos de Hine ponen rostros humanos en un debate polémico, no muy diferente a las imágenes que llegan hoy desde la frontera entre Estados Unidos y México. Con cada nueva acción de la administración Trump (separar a los niños, enviar tropas para detener la caravana y, más recientemente, bloquear las solicitudes de asilo), la fotografía se ha utilizado para evocar emociones en ambos lados.

Hay fotos de multitudes masivas que se apoderan de las calles, familias que se apiñan en las cajas de los camiones y hombres que trepan las vallas. El domingo, las fotos de niños llorando y sus padres ahogándose con gas lacrimógeno se volvieron virales después de que los migrantes se apresuraron a cruzar la frontera cerca de Tijuana y los agentes de la Patrulla Fronteriza de Estados Unidos respondieron disparándoles gas lacrimógeno.

“Estos niños están descalzos. En pañales. Ahogándose con gas lacrimógeno '.

Hine adoptó el último enfoque.

'El rostro de esta abuela judía se llena de asombro y esperanza, mientras mira hacia la tierra de la que su gente ha ganado y a la que han dado tanto', escribió debajo de una foto de una anciana que llegó a la isla de Ellis en 1926.

Con algunas fotos, escribió sobre las razones por las que los inmigrantes huyeron de sus propios países: 'La persecución húngara inició una extensa ola de migración de eslovacos a este país'.

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Al igual que el gobierno, categorizó y etiquetó a los inmigrantes según su procedencia. No escribió sus nombres. Pero también enfatizó las contribuciones que harían a Estados Unidos.

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“Estos son algunos de los italianos que se convirtieron en barberos, camareros, choferes y alcaldes de América”, dijo para describir una foto de 1905 de un gran grupo de hombres. “Algunos se convirtieron en artistas y escultores de nuestro Capitolio nacional y de otros edificios públicos”.

Las imágenes de Hine eran únicas a partir de las fotos de las llegadas a Ellis Island que habían llegado antes, que se centraban en las multitudes masivas o las excentricidades de los recién llegados.

'La isla Ellis en sí misma era una atracción turística', dijo Anna Pegler-Gordon, autora de 'In Sight of America', una historia de la influencia de la fotografía en la política de inmigración. 'Había un balcón que no era utilizado por los inspectores de inmigración, sino por la gente que venía a ver a los interesantes' otros 'etnográficos'.

Esta fue la lente a través de la cual se capturaron las fotos más famosas de Ellis Island. Augustus Sherman, un empleado de la isla, tomó más de 200 retratos de los inmigrantes que se destacó entre las hordas de europeos . Parecía fascinado por los atuendos, peinados y tonos de piel de los argelinos, hindúes y guadalupeños. Algunos ven su trabajo como una celebración de las diversas raíces culturales de Estados Unidos; otros lo ven como objetivar a las personas de color.

A diferencia de Sherman, Hine nunca sería conocido por su tiempo en Ellis Island. Se convertiría en fotógrafo del trabajo infantil y sería influyente para lograr su fin. Pero sus fotos de Ellis Island nunca se publicaron ampliamente en su vida.

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'No eran consistentes con el tipo de políticas que la gente estaba tratando de introducir en ese momento', dijo Pegler-Gordon.

Hine murió en 1940 y durante las siguientes dos décadas y media, su trabajo permaneció en gran parte ignorado y olvidado. Luego, en 1965, el Congreso aprobó la Ley Hart-Celler, más conocida como Ley de Inmigración y Nacionalidad. Se levantaron las cuotas que habían inspirado a Hine a regresar a Ellis Island. La nueva ley introdujo categorías de visa que se enfocaron en reunir a las familias.

Los investigadores y autores se interesaron en mirar hacia atrás en la era de Hine y comenzaron a redescubrir su trabajo. En 1977, había libros, un documental y una exposición en el Museo de Brooklyn dedicados a Hine. Sus fotos de inmigrantes, y el mensaje que transmitían, se exhibieron por primera vez de manera prominente en la ciudad donde las creó.

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