Así es como se ve cuando las galaxias están a punto de morir

Así es como se ve cuando las galaxias están a punto de morir

El comienzo del fin de nuestra galaxia está a unos pocos miles de millones de años. Es entonces cuando se proyecta que el disco brillante de la Vía Láctea se estrellará contra su vecina más cercana, una galaxia espiral llamada Andrómeda. La fuerza de la colisión fusionará los agujeros negros en los centros de las galaxias, produciendo un remolino luminoso de gas ultracaliente de rápido movimiento conocido como cuásar.

Lejos del centro galáctico, en un planeta remoto y sin importancia llamado Tierra, el quásar aparecerá inicialmente como un halo azul brillante en el cielo, tan brillante que eclipsa a las estrellas. Pero los quásares son propensos a destellos cataclísmicos, que barren el gas y el polvo, la materia de la que están hechos los soles, los mundos y la vida, directamente hacia el medio circungaláctico. Eventualmente, la galaxia se vaciará del material para hacer nuevas estrellas.

Así es como mueren todas las galaxias, al menos, según las teorías. Pero hasta ahora, nadie ha capturado una galaxia en su fase de transición, después de la formación de un quásar pero antes de que haya perdido todos sus bloques de construcción estelares.

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En una investigación presentada el miércoles en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Estadounidense en St. Louis, la astrofísica Allison Kirkpatrick anunció la detección de 22 objetos que ella llama 'cuásares fríos'. Estos cuerpos distantes brillan lo suficiente como para comenzar su agonía, dijo Kirkpatrick, pero aún contienen nubes frías de polvo, lo que sugiere que aún no han perdido la capacidad de dar a luz nuevas estrellas.

Están al borde del abismo, flotando entre la época de la creación y el eón de la espera de la muerte.

'Una de las preguntas más importantes que tenemos en astronomía es: ¿Cómo mueren las galaxias?' dijo Kirkpatrick, profesor asistente de la Universidad de Kansas. “Sabemos cómo se ven una vez que están muertos. . . pero el resto son solo piezas que hemos adivinado '.

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Ahora, continuó, 'hemos encontrado una población que podemos estudiar en detalle y trazar exactamente cómo estas galaxias pasan de la fase de formación estelar de su vida a la fase de retiro'.

El descubrimiento se produjo durante un estudio de los objetos más brillantes del cielo. La mayoría de estos estudios examinan los rayos X producidos por el gas que se desplaza hacia un agujero negro a una velocidad cercana a la de la luz, exactamente el tipo de radiación de alta energía que se asociaría con un cuásar monstruosamente masivo.

Pero Kirkpatrick también observó estos objetos utilizando luz infrarroja, que emana de fenómenos mucho más fríos, más lejos de los núcleos violentos de las galaxias.

“Detecciones infrarrojas. . . sugieren polvo muy, muy frío. Eso no es algo que normalmente esperas ver ', dijo Kirkpatrick.

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Su próximo paso será intentar medir la velocidad a la que el gas y el polvo están siendo expulsados ​​de la galaxia, lo que permitirá a Kirkpatrick calcular cuánto tiempo pasan las galaxias en la fase de 'quásar frío'.

Continuará buscando más de estos objetos, que ofrecen un vistazo a una fase poco entendida de las historias galácticas.

'La astronomía es una ciencia única en el sentido de que es pasiva', dijo. 'No podemos ver ningún proceso en tiempo real, por lo que estamos limitados por instantáneas de diferentes galaxias que intentamos unir'.

'Cuanto más podamos completar esa imagen con instantáneas, mejor podremos contar esta historia', dijo. 'Y creo que encontré una nueva instantánea'.

Corrección: una versión inicial de esta historia acreditó incorrectamente la ilustración de un cuásar frío. La imagen fue creada por Michelle Vigeant.

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