Esta universidad es pequeña y aislada. Para algunos estudiantes durante la pandemia, eso suena perfecto.

Esta universidad es pequeña y aislada. Para algunos estudiantes durante la pandemia, eso suena perfecto.

SWEET BRIAR, Va. - En la entrada del amplio campus de Sweet Briar College, donde florecen prados llenos de flores silvestres, senderos serpentean a través de bosques antiguos y las montañas Blue Ridge dan forma a la línea del horizonte, el letrero decía: “Bienvenido a casa. '

Sweet Briar, la universidad privada en la zona rural de Virginia, reabrirá a los estudiantes en agosto. Se está promocionando como un refugio seguro en medio de una pandemia, y los funcionarios incluso esperan que el terreno de juego ayude a apuntalar su futuro.

En todo el país, los debates se intensifican sobre si las universidades pueden albergar a los estudiantes y reanudar las clases en persona sin empeorar la propagación del coronavirus. El debate solo se está intensificando a medida que aumentan los casos en Arizona, Texas, Florida y otros lugares, y a medida que los atletas universitarios regresan a los campus, donde cientos ya han realizado pruebas. positivo .

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Pero Meredith Woo, presidenta de Sweet Briar, sostiene que el mayor desafío para la apertura de otoño para cualquier universidad no son las instalaciones médicas ni las pruebas, sino que mantiene a los estudiantes separados. Y Sweet Briar, una pequeña universidad para mujeres, es un lugar que nunca ha tenido estadios llenos de fanáticos para partidos de fútbol, ​​clases de economía para 700 personas o fiestas en las casas de las fraternidades.

“Somos una de las únicas universidades que pueden mantener el distanciamiento social”, dijo. 'Podemos estar tan seguros como en casa, si no más seguros que en casa'.

Convencer a los estudiantes y padres de que eso es cierto será esencial para Sweet Briar y otras escuelas similares. Para las pequeñas universidades privadas, que dependen de los ingresos por matrícula de los estudiantes nuevos y que regresan, la pandemia es una crisis existencial. Y Sweet Briar, como muchas universidades para mujeres y escuelas rurales, ha luchado por atraer suficientes estudiantes durante años.

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Pero, de repente, su aislamiento y matriculación insuficiente parece una ventaja: con más de 3200 acres y solo unos pocos cientos de estudiantes, las clases pueden limitarse fácilmente a grupos pequeños. Las comidas se pueden comer por turnos, con los estudiantes sentados en lados opuestos de mesas grandes. Y con espacio de sobra en el dormitorio, nadie necesita un compañero de cuarto.

'Parafraseamos a Virginia Woolf' y su metáfora de la creatividad y la independencia de las mujeres, dijo Woo. 'Les dijimos a nuestros estudiantes que todos pueden tener su propia habitación'.

Listo para pivotar

En la Universidad de California en San Diego, los funcionarios planean ofrecer pruebas recurrentes de estudiantes, profesores y personal, tengan o no síntomas. La Penn State University planea usar su Nittany Lion Inn de 223 habitaciones, que ha estado cerrado desde marzo, para poner en cuarentena a los estudiantes que se enfermen con el virus.

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Esa es la ventaja para las grandes universidades: pueden recurrir a centros médicos académicos, experiencia y presupuestos considerables para elaborar planes durante la pandemia. Pero las universidades pequeñas tienen su propia ventaja, dijo Richard Ekman, presidente del Consejo de Universidades Independientes: Flexibilidad. 'Pueden ser ágiles y creativos'.

Beloit College en Wisconsin está dividiendo su semestre de otoño, ofreciendo dos clases en un bloque y dos en el siguiente, para que puedan pasar rápidamente de clases presenciales a clases en línea si es necesario. En Bowdoin College en Maine, planean tener solo a sus nuevos estudiantes y algunos más en el campus este otoño, con clases principalmente virtuales para todos. La Universidad Roger Williams en Rhode Island ofrece a los estudiantes múltiples opciones, que incluyen vivir en el campus o aprender de forma remota, tomar clases en un horario de trabajo y, con la orientación de la facultad, obtener créditos para una pasantía, trabajo voluntario o investigación.

Con solo unas 500 personas en el campus, incluidos estudiantes, profesores y personal, es fácil para Sweet Briar girar, dijo Woo. Y en una escuela que ya se ha enfrentado a una crisis existencial, sabe cuánto está en juego.

Se comprometió a evitar que Sweet Briar cerrara el año pasado. Y lo hicieron.

Hace cinco años, el presidente de la escuela anunció abruptamente que la escuela con más de un siglo de antigüedad cerraría al final del semestre de primavera, para siempre, debido a 'dificultades financieras insuperables'. La matrícula había caído, de 760 hace 10 años a menos de 600 estudiantes.

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La noticia dejó atónitos a estudiantes y profesores, y estimuló a las exalumnas a organizarse febrilmente, recaudando dinero y aumentando los desafíos legales. Recaudaron más de $ 28 millones en poco más de 100 días, formaron una nueva junta y presidente, y gritaron la alegría de la escuela cuando un juez aprobó un acuerdo legal que permitiría que la escuela permaneciera abierta.

La escuela no tenía estudiantes, profesores ni personal cuando un nuevo presidente, Phillip Stone, asumió el cargo en julio de 2015. Stone y los ex alumnos voluntarios, a quienes comparó con el ejército de Patton, pudieron volver a contratar personas, restablecer el seguro, recuperar programas y atraer a suficientes estudiantes para reabrir el campus durante el semestre de otoño. Esperaba que, con el tiempo, la inscripción llegara a 800.

Pero partían de cero. El año pasado, la escuela tuvo 353 estudiantes.

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Y luego llegó la pandemia.

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De vuelta a la vida

Como la mayoría de las escuelas, Sweet Briar ofreció clases en línea esta primavera. Pero la educación está diseñada para ser experimentada en persona, desde las clases pequeñas hasta el vasto campus y los rituales y tradiciones que unen a las alumnas al lugar.

Muchas universidades ahora están considerando la posibilidad de impartir clases al aire libre para reducir la propagación del virus. En Sweet Briar, eso siempre ha existido: los estudiantes estudian las mariposas que flotan por el campus y las abejas ocupadas en el colmenar de la escuela, sus brillantes colmenas pintadas en colores pastel. Los estudiantes de ingeniería compiten en una regata de cartón en un lago en el campus, usando cinta adhesiva y cajas de cartón para diseñar botes que pueden ir de un rellano a otro sin hundirse. Los estudiantes pueden estudiar la sostenibilidad en el nuevo invernadero gigante de la escuela, donde, una tarde reciente, la albahaca, la lechuga y los tomates cherry asomaban de sus lechos de tierra. Ese producto se utilizará para las comidas de los estudiantes, se donará a familias necesitadas y se venderá a personas de la comunidad que quieran comer alimentos locales.

Muchos de los pasatiempos de la escuela pueden favorecer la pandemia. Los estudiantes montan a caballo, como parte del programa ecuestre conocido a nivel nacional de la escuela o simplemente para disfrutar de las 18 millas de senderos. (Cuando son personas mayores, tienen un día para montar a donde quieran, incluso hasta la casa del presidente, dijo Mimi Wroten, directora del programa de equitación). Reman cerca del cobertizo para botes. Deambulan por el campus, pasan por los edificios de ladrillo georgiano, las rosas rosadas que inspiraron por primera vez el nombre de Sweet Briar, el viñedo, los bosques de robles, castaños y álamos de tulipanes.

En un circuito alrededor del campus, hay un tramo en el bosque donde 'los árboles son tan altos, es casi como una paz perfecta', dijo Tatum Wallis, un estudiante de tercer año de Denver. “Todo el campus tiende a ser así: miras a tu alrededor y te sientes seguro. Te sientes en casa '.

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Entonces, incluso mientras están haciendo cambios, reabriendo la clínica de salud en el campus, planificando controles diarios de síntomas, renovando los protocolos de limpieza, la esencia de la vida del campus, esperan los funcionarios escolares, seguirá siendo la misma.

Es posible que algunas tradiciones no funcionen este otoño. Reunir a una docena o 14 amigos alrededor de las mesas durante el almuerzo y la cena es una gran parte de la vida diaria en Sweet Briar, dijo Wallis. Ella también estaba teniendo problemas, imaginando el día de la mudanza sin poder correr y abrazar a sus amigos.

Pero cuando escuchó que la escuela planeaba reabrir, lloró de felicidad. 'Hay pequeñas cosas sobre las que tendremos que ser más cautelosos', dijo Wallis, 'pero Sweet Briar es un lugar especial y estoy dispuesto a hacer lo que sea necesario para que funcione'.

Abigail McAllister, quien recientemente se graduó de la escuela secundaria en Richmond, eligió a Sweet Briar en parte porque quiere estudiar ingeniería y ciencias ambientales, dos fortalezas de la escuela, pero también en gran parte debido a los tiempos. 'El virus definitivamente me hizo querer elegir un lugar más pequeño', dijo, y su padre estaba feliz con su elección.

No era solo seguridad; le encantaba el vasto campus y su invernadero. “Realmente me gusta todo lo relacionado con la conexión con la naturaleza”, dijo. 'Sentí que realmente lo disfrutaría después de estar encerrada en mi casa durante varios meses'.

En un verano en el que las encuestas predijeron caídas en la inscripción, los depósitos de Sweet Briar de los estudiantes que se comprometieron a asistir aumentaron un 20 por ciento. Alcanzaron su objetivo de inscripción de 150 nuevos estudiantes.

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'Ninguna universidad lo sabrá hasta que llegue la gente', dijo Woo. No saben si los estudiantes internacionales podrán viajar. No saben si la recesión y la pérdida de puestos de trabajo mantendrán alejados a algunos estudiantes.

'Esta es la peor crisis de la educación superior que se recuerde', dijo Woo. “Yo mismo no sé qué pensar al respecto. Estamos agachados y preparados para lo peor '.

Pero, dijo, 'Hay algo que me dice que estaremos bien'.