Pensando en cómo piensan los perros

Pensando en cómo piensan los perros

En 2002, cuando Alexandra Horowitz estaba preparando su doctorado en la Universidad de California en San Diego, creía que los perros eran algo digno de estudiar. Pero su comité de disertación, que favorecía a los monos y a los monos, necesitaba ser convencido.

“Eran gente de primates”, dijo. “Todos estudiaron primates no humanos o primates humanos, y ahí es donde se pensó que iba a suceder el interesante trabajo cognitivo. Tratar de mostrarles que habría algo interesante con los perros, fue un desafío '.

Oh, cómo pueden cambiar las cosas en solo dos décadas, especialmente en una nación que incluye alrededor de 90 millones de perros entre sus residentes, desde mascotas queridas hasta perros de trabajo que realizan todo tipo de tareas, desde olfatear drogas en los aeropuertos hasta ayudar a las personas ciegas a cruzar. una calle. Hoy en día, Horowitz es investigadora principal en el Barnard College de la ciudad de Nueva York, donde su especialidad es la cognición canina: comprender cómo piensan los perros, incluidos los procesos mentales que intervienen en tareas como el aprendizaje, la resolución de problemas y la comunicación. La cognición del perro es ahora un campo ampliamente respetado, una rama de especialidad creciente de la investigación más general sobre cognición animal que ha existido desde principios del siglo XX.

'Este campo, y la cognición animal, en realidad, está dentro de nuestras vidas', dijo Horowitz. 'No es como si nadie hubiera mirado nunca a los perros, pero no estaban mirando sus mentes'.

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Mirar las mentes de los perros, hasta ahora, ha revelado bastantes ideas. El Centro de Cognición Canina de la Universidad de Yale, utilizando un juego en el que los humanos ofrecen a los perros señalando y buscando señales para detectar dónde se esconden las golosinas, demostró que los perros pueden seguir nuestro pensamiento incluso sin órdenes verbales. El Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania descubrió que los perros son inteligentes para obtener lo que quieren: comerán alimentos prohibidos con más frecuencia si los humanos no pueden verlos. Investigadores de Austria, Israel y Gran Bretaña determinaron que ver a un cuidador, en lugar de a un extraño, activaba las regiones cerebrales de la emoción y el apego de los perros tanto como lo hace en el vínculo humano madre-hijo. Otros investigadores europeos demostraron que el entrenamiento de refuerzo negativo (como tirar de una correa) provoca cambios emocionales persistentes y hace que el perro sea menos optimista en general.

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Algunos dueños de perros escuchan sobre este tipo de investigación y piensan: “¿Hicieron un estudio completo para darse cuenta de que mi perro mira hacia donde yo señalo? Podría haberte dicho eso '. Pero los estudios no se refieren solo a lo que hace un perro. Están indicando áreas para investigar para que podamos comprender mejor por qué y cómo lo está haciendo el perro; en otras palabras, qué está sucediendo dentro de la mente del perro.

'Tal vez no estén mirando tu dedo en absoluto. Tal vez estén prestando atención a tu cara y no a tu mano ”, dijo Federico Rossano, cuyo equipo de la Universidad de California en San Diego está tratando de determinar si los perros pueden traducir sus pensamientos en palabras que los humanos puedan entender a través de un dispositivo de lenguaje. . 'Mucho de esto se vuelve interesante en términos de cómo puedes entrenarlos mejor'.

Un área de investigación en evolución

En este momento, sin un organismo organizador en el campo, es difícil decir exactamente cuántas personas están investigando la cognición del perro. Puede contar con las dos manos el número de espacios universitarios dedicados dirigidos por profesores con estudiantes graduados y becas de financiación. Cuando los líderes de esos lugares se reúnen una vez al año, generalmente es en la casa de alguien.

Pero, ¿investigadores de universidades que realizan estudios con perros? Ahora hay muchas docenas de esos, y no faltan estudiantes que quieran al menos incursionar en el trabajo.

“Lo que entusiasma a mis estudiantes es que la gente siempre quiere saber si su perro los ama”, dijo Ellen Furlong, profesora asociada de psicología en la Universidad Wesleyan de Illinois y líder de su Grupo de científicos caninos.

Cada semestre, el primer día, pregunta a los estudiantes si sus perros están felices. Es su forma de ayudarles a comprender por qué es importante el estudio de la cognición canina.

'Siempre se sienten un poco ofendidos -' Opor supuestomi perro es feliz. Amo a mi perro '”, dijo. “Pero luego excavas un poco, los presionas y les dices: 'La vida de tu perro es diferente a la tuya. Tú decides cuándo comer, jugar y salir tu perro. Tú decides todo sobre la vida de tu perro, pero tu perro no es humano. Tienen deseos y necesidades diferentes a los tuyos '. Tienen una asignación de un semestre en la que deben considerar cómo su trabajo en la cognición puede ayudar a diseñar algunas actividades de enriquecimiento para mejorar la vida de los perros'.

Los temas en los que se centran los investigadores de cognición canina en la actualidad a menudo se eligen en función de intereses personales. Si bien Furlong siente más curiosidad por la ética, el bienestar y cómo los humanos pueden satisfacer las necesidades psicológicas de los perros, Horowitz está centrando su investigación en lo que los perros entienden a través del olfato. En el Duke Canine Cognition Center en Carolina del Norte, Brian Hare está tratando de determinar, cuando un perro todavía es un cachorro, si la forma en que un perro piensa podría convertirla en una buena candidata para diferentes trabajos cuando sea adulta.

“Estamos diciendo: 'Aquí hay algunas habilidades cognitivas que son críticas para la capacitación para estos trabajos'”, dijo Hare. “Es un poco como hablar de personalidad, pero estamos hablando de tu personalidad cognitiva, en cierto modo. Tal vez tengas muy buena memoria para el espacio, o tal vez seas bueno para comprender los gestos humanos. La pregunta es si podemos identificar a algunos de estos perros realmente temprano, en los primeros dos o tres meses de vida, a quienes les irá bien en estos programas '.


Cómo se realiza la investigación

Un ejemplo de la investigación de la cognición canina con una posible aplicación de entrenamiento es un estudio que hizo Horowitz sobre el trabajo de la nariz, una actividad que permite a los perros usar sus habilidades naturales con los aromas para encontrar de todo, desde una golosina escondida debajo de un cono hasta marihuana en la maleta de alguien.

Horowitz y su equipo les mostraron a los perros tres cubos y les enseñaron que uno de los cubos siempre tenía una golosina debajo y el otro no. Luego midió la rapidez con que los perros iban al 'cubo ambiguo' en el medio.

Luego, los perros asistieron a clases de trabajo de nariz. Estos tipos de clases avanzadas están ampliamente disponibles en los mismos tipos de escuelas que enseñan obediencia básica. En las clases de trabajo de nariz, se anima y se adiestra a los perros para que usen la nariz para buscar y encontrar golosinas o juguetes favoritos que estén escondidos debajo de cajas o conos, dentro de maletas o en otros lugares.

Después de algunas semanas de clases de trabajo de nariz, Horowitz repitió la prueba del cubo.

“Lo que encontramos fue que los perros en la clase de trabajo de nariz se volvieron más rápidos para acercarse a estímulos ambiguos”, dijo, y agregó que los resultados sugieren que para algunos perros, tomar clases de trabajo de nariz podría ayudarlos a sentirse más optimistas. “El grupo que se sometió a trabajo de nariz cambió su comportamiento después, así que tengo que decir que es algo sobre el trabajo de nariz. No sé exactamente qué fue, pero si el efecto es profundo y seguimos viéndolo, entraríamos y trataríamos de ver qué era lo que lo hacía útil para los sujetos '.


A Hare se le atribuye ampliamente el haber impulsado el campo de investigación de la cognición canina en Estados Unidos. A fines de la década de 1990, cuando era estudiante, estaba investigando con chimpancés cuando se dio cuenta de que no podían hacer algo que sus perros podían hacer: seguir el gesto de señalar de un humano para encontrar comida. Los chimpancés son los parientes animales más cercanos que tienen los humanos, y los perros podrían hacer algo que ellos no podrían. De repente, los investigadores querían saber por qué los perros podían entender algo que los chimpancés no podían.

En su más reciente estudio , publicado en julio, Hare y su equipo analizaron la diferencia entre lobos y cachorros de perro. Ha habido cierto debate en el campo de la cognición canina sobre dónde se originan las habilidades inusuales de los perros para cooperar con los humanos, si esas habilidades son biológicas o enseñadas. Así que el equipo aplicó una serie de pruebas de temperamento y cognición a cachorros de perro y lobo que tenían entre 5 y 18 semanas de edad. Los cachorros de ambas especies tuvieron la oportunidad de acercarse a humanos familiares y desconocidos para recuperar comida; seguir el gesto de señalar de un humano para encontrar comida; para hacer contacto visual con humanos, y más. El equipo descubrió que incluso a una edad tan temprana, los cachorros de perro se sentían más atraídos por los humanos, leían los gestos humanos con más habilidad e hicieron más contacto visual con los humanos que los cachorros de lobo.

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¿La conclusión? La forma en que los humanos domesticaron a los perros en realidad alteró las vías de desarrollo de los perros, lo que significa que sus habilidades para cooperar con nosotros hoy en día son biológicas, un resultado de investigación que probablemente tenga muchas implicaciones prácticas.

'Es altamente heredable y potencialmente manipulable a través de la cría', dijo Hare, y agregó que los perros podrían ser criados para especializarse en ciertostiposde pensar. El hallazgo abre la idea de estudiar a los perros de maneras que podrían hacer que entidades con mucho dinero, como el gobierno de EE. UU., Quieran financiar más investigaciones sobre la cognición del perro, dijo Hare.

A modo de ejemplo, habló de los perros con los que ha trabajado para la Infantería de Marina de los Estados Unidos, en comparación con los perros con los que ha trabajado para Canine Companions for Independence en California. Los marines necesitaban perros en lugares como Afganistán para ayudar a olfatear los dispositivos incendiarios, mientras que la agencia de compañeros necesitaba perros que fueran buenos para ayudar a las personas con discapacidades.

Con solo mirar ambos tipos de perros criados con un propósito, la mayoría de la gente pensaría que son iguales: a simple vista, todos parecen labradores, y en el papel, todos serían considerados labradores. Pero conductual y cognitivamente, debido a su reproducción para propósitos de programas específicos, dijo Hare, eran diferentes en muchos aspectos.

Hare ideó una prueba que podría diferenciarlos en dos o tres minutos. Es una prueba que es intencionalmente imposible de resolver para el perro, lo que los fanáticos de Star Trek reconocerían como el Kobayashi Maru. En la versión de Hare, el perro pudo al principio obtener una recompensa del interior de un recipiente cuya tapa estaba suelta y fácil de sacar; luego, la recompensa se colocó dentro del mismo recipiente con la tapa cerrada y no se pudo abrir. Justo cuando Starfleet estaba tratando de averiguar qué lo llevaría a hacer el carácter de un capitán en una situación sin salida, el equipo de Hare estaba observando si el perro seguía tratando de resolver la prueba indefinidamente o buscaba ayuda en un humano.

“Lo que encontramos es que los perros que piden ayuda son fantásticos en el adiestramiento de perros de asistencia, y los perros que perseveran y tratan de resolver el problema sin importar lo que sea ideal para el adiestramiento de detectores”, dijo Hare. “No es una prueba para ver qué perro es inteligente o tonto. Lo que hemos podido demostrar es que algunas de estas medidas le dicen en qué trabajos serían buenos estos perros '.

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Lo que viene a continuación en el campo de la investigación de la cognición canina es probablemente un poco más de todo. Algunos investigadores siguen sus intereses, mientras que otros siguen las subvenciones de investigación. Esas subvenciones pueden provenir de una amplia gama de fuentes, incluido el gobierno que intenta ayudar a los soldados con trastorno de estrés postraumático, refugios que intentan realojar a los animales e institutos de neurociencia que buscan información sobre las especies.

'Es un momento realmente emocionante', dijo Hare. “Creo que podemos continuar con investigadores individuales en busca de cosas divertidas e interesantes (a los estudiantes y las universidades les encanta), pero los esfuerzos académicos más exitosos tienen dos partes. Ser intelectual es maravilloso, pero ese tipo de investigación tiende a tener problemas con la financiación. Los esfuerzos académicos con aplicación práctica tienden a estar increíblemente bien financiados, y luego el campo crece.

'Si puedes tener ambas cosas, entonces crecerá, y crecerá fenomenalmente', agregó. 'Si es simplemente, 'Vamos a hacer esto porque la gente ama a los perros', será divertido, pero seguirá siendo pequeño como lo es ahora'.