¿Crees que las universidades están ganando mucho dinero con los inventos? Piensa otra vez.

¿Crees que las universidades están ganando mucho dinero con los inventos? Piensa otra vez.

Cuando Daria Mochly-Rosen descubrió un compuesto en su laboratorio que prometía disminuir los efectos de los ataques cardíacos, se propuso convencer a las compañías farmacéuticas para que lo desarrollaran.

Ella no pudo.

De modo que la profesora de química y biología de sistemas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford se ausentó y fundó su propia empresa para seguir probando y potencialmente comercializar el fármaco.

Parecía el siguiente paso obvio. Después de todo, las universidades a menudo hablan de su éxito al convertir la investigación en productos que mejoran la vida, con la ventaja adicional de contribuir a la economía. Aparentemente, hay innumerables ejemplos, incluido Gatorade, inventado en la Universidad de Florida; Google, que comenzó en Stanford; navegadores web y pantallas de plasma, ambos creados en la Universidad de Illinois; y el fármaco que se convirtió en el medicamento para la alergia Allegra, desarrollado en la Universidad de Georgetown.

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Pero Mochly-Rosen rápidamente aprendió que una miríada de obstáculos se interponían en el camino de ese tipo de recompensas, que resultaron ser más excepciones que reglas.

'Otras universidades miran esos pocos casos raros' e imaginan que también pueden ganar el premio gordo de la invención, dijo. Pero 'los académicos no tienen ni idea de lo que se debe hacer para que un proyecto sea atractivo para la industria'.

Por esas y otras razones, y en un momento en el que parecen estar buscando nuevas fuentes de ingresos, los colegios y universidades estadounidenses están produciendo una proporción sorprendentemente pequeña de las patentes y empresas emergentes de la nación y ganan tan poco dinero con las licencias de inventos que , en muchas escuelas, ni siquiera cubre el costo de administrarlos .

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La mayoría de más de $ 75 mil millones al año del gobierno federal y otras fuentes que la National Science Foundation calcula que la academia gasta en investigación no tiene la intención de resultar inmediatamente en aplicaciones comerciales. Se trata de conocimientos fundamentales. La investigación básica realizada en los laboratorios universitarios apuntala descubrimientos que pueden tardar años en llegar al mercado, si es que llegan a hacerlo.

Pero la educación superior en sí misma a menudo establece una conexión entre su investigación y los rendimientos financieros, como lo hizo en diciembre después de que el Congreso aumentara la financiación de la investigación anual en 2.600 millones de dólares. El dinero 'mejorará la competitividad global [y] la seguridad nacional de EE. UU., Y conducirá a innovaciones que hagan crecer nuestra economía al tiempo que mejoran la calidad de vida', Se proclama la Asociación de Universidades Públicas y Concesionarias de Tierras .

Tratar de impulsar una mayor comercialización de los descubrimientos de la investigación patrocinada por el gobierno federal también es la razón por la que, hace 40 años este año, el Congreso aprobó la Ley Bayh-Dole , que otorgó a las universidades los derechos sobre los ingresos por licencias resultantes de su investigación.

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De hecho, Las instituciones académicas representaron solo 6.639 de las 304.126 patentes otorgadas en 2016 , el último año del que se dispone de la cifra, según el National Science Board.

'Cuando miras las oficinas de relaciones públicas de la universidad, siempre hablan de cómo esta nueva investigación sale de algún departamento y va a revolucionar la economía', dijo Lee Vinsel, profesor asistente de ciencia, tecnología y sociedad en Virginia Tech, quien es coautor de un libro de próxima aparición, 'The Innovator's Delusion'. Pero, dijo, 'hemos estado sobrestimando el papel que estamos desempeñando'.

Universidades y colegios se separaron 11.000 start-ups entre 1996 y 2015 - un promedio de menos de 600 por año - según la Asociación de Gerentes de Tecnología Universitaria, cuyos miembros supervisan lo que se conoce como transferencia de tecnología. Eso es una décima parte del 1 por ciento de aproximadamente 400.000 nuevas empresas anuales informado por la Oficina de Estadísticas Laborales.

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“Se ha vuelto casi de rigor entre los rectores y presidentes vender el valor de sus universidades a la comunidad en general decir que somos motores del desarrollo económico, y hay poca evidencia que lo respalde”, dijo Marc Levine, profesor emérito de historia. en la Universidad de Wisconsin en Milwaukee que ha estudiado este tema.

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Ahora, algunas instituciones están redoblando sus esfuerzos para allanar el camino para que sus descubrimientos sean compartidos y vendidos.

Eso es cada vez más importante, y no solo porque las universidades y colegios se enfrentan recortes presupuestarios estatales , declina la inscripción y otros desafíos financieros. los porción federal de financiamiento para investigación universitaria también ha ido disminuyendo de manera constante, lo que ha obligado a las instituciones a buscar otras fuentes de apoyo. Y el dinero que proviene de las licencias normalmente vuelve al presupuesto de investigación.

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Trasladar la investigación de un laboratorio al mercado es complejo. Primero, los investigadores deben estar dispuestos a invertir tiempo en traducir conceptos abstractos en productos tangibles. Muchos no lo son, dijeron los directores de transferencia de tecnología. Uno lo llamó el fenómeno del pastel sin hornear: los investigadores académicos se presentan en su oficina con una bolsa metafórica de harina y una taza de azúcar, dijo, cuando lo que los inversores y socios potenciales quieren es un pastel completamente horneado.

Mochly-Rosen dijo que ha visto esto entre sus colegas y contrapartes. 'Están diciendo: 'Hasta aquí quiero llegar, y alguien más puede hacerlo desde allí''.

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Después de todo, los profesores reciben la tenencia y la promoción en función de medidas como la cantidad de dinero de investigación que aportan y la cantidad de artículos que publican, no el número de patentes o nuevas empresas o los ingresos por licencias que obtienen. Incluso los beneficios de la comercialización, que la mayoría de las universidades comparten con ellos, demuestran poca motivación.

Eso es porque el proceso lleva mucho tiempo. Obtener una patente puede llevar de cinco a siete años y probar un medicamento o desarrollar un producto incluso más. Muchos fracasan, cayendo en lo que los inversores llaman el 'valle de la muerte' de las ideas abandonadas.

Algunas universidades están respondiendo no solo a los posibles beneficios económicos, sino también a las insinuaciones de sus propios profesores o de las agencias gubernamentales que las financian. Y el número anual de patentes , aunque todavía es bajo, ha comenzado a subir.

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Después de su difícil experiencia con el compuesto que desarrolló y que ayuda a la recuperación de un ataque cardíaco, Mochly-Rosen fundó una organización llamada Spark para acelerar la transformación de los descubrimientos académicos en medicamentos y tratamientos aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos.

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Spark hace esto trayendo expertos voluntarios de la industria para ayudar a capacitar a profesores y estudiantes sobre cómo llevar los resultados de su investigación al mercado, y dándoles $ 50,000 al año durante dos años para crear propuestas de productos, también conocidas como pruebas de concepto.

Sesenta y dos por ciento de los proyectos Spark están en ensayos clínicos o han sido autorizados a empresas nuevas o existentes o transferidas a la industria, según un estudio de caso, una proporción mucho mayor que la que ocurre con los descubrimientos de la investigación académica en general. los El modelo se ha extendido a más de 60 universidades y colegios. en 22 países.

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Stanford reorganizó su Oficina de Licencias de Tecnología , bajo un nuevo director que comenzó a mediados de 2018, centralizando sus funciones y contratando nuevo personal de desarrollo empresarial. El objetivo, dijo, es lograr 'un mayor retorno de nuestros esfuerzos de marketing'.

Está dando sus frutos. Stanford informó 560 divulgaciones de invención y 150 acuerdos de licencia en 2018 , todos aumentaron significativamente durante cinco años.

Incluso el universidad que recibe la mayor cantidad de fondos para la investigación En la nación, Johns Hopkins, hizo un examen de conciencia cuando los profesores que estaban tratando de comercializar sus hallazgos se quejaron de la falta de apoyo institucional.

Sus $ 1.5 mil millones de investigación en 2012, una investigación resultante encontró, produjo menos de $ 16 millones en tarifas de licencia , alrededor de una décima parte de sus rivales, incluidos la Universidad de Columbia y el MIT. No hubo tutoría ni financiación para fomentar la concesión de licencias o la creación de empresas, y los esfuerzos de transferencia de tecnología estaban fragmentados.

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Allí también se ha renovado el proceso, con la creación de Empresas tecnológicas de Johns Hopkins . La universidad dice que ahora se ha adelantado a Harvard, MIT, Columbia y Stanford en el número de nuevas licencias que ha obtenido y está empatada en el cuarto lugar en el número de nuevas empresas.

“Había mucho potencial comercial sin explotar”, dijo Christy Wyskiel, directora ejecutiva de la empresa de tecnología, que llegó del sector privado. 'La pregunta fue: '¿Por qué, desde la perspectiva de la creación de empleo o de los ingresos por licencias, no estábamos también en la cima?' Esto debería ser una parte importante de nuestra misión'.

Incluso las instituciones donde este trabajo está recibiendo más atención sirven como ejemplos de cuánto tiempo lleva ver los rendimientos y cuán pequeños parecen en comparación con el valor en dólares de la investigación que realizan.

Una de las tecnologías con licencia de Stanford ganó solo $ 11 en 2018 y 760 ganaron menos de $ 100,000 cada uno. Solo siete liquidaron $ 1 millón o más.

La mayoría de las universidades ganan incluso menos. Veintinueve de los 187 que reportaron su actividad a la Asociación de Gerentes de Tecnología Universitaria recaudaron menos de $ 100,000 cada uno en ingresos por licencias en 2017, el último año para el que están disponibles las cifras, según un análisis de los datos de The Hechinger Report. Solo 15 representaron el 72 por ciento de todo el dinero.

“Es un poco como el fútbol americano universitario”, dijo Levine, profesor de historia de la Universidad de Wisconsin en Milwaukee: “Hay algunos programas importantes que generan mucho dinero. Hay algunos ganadores en el juego de la transferencia de tecnología y la comercialización de la investigación, pero tienden a ser bastante pocos y distantes entre sí '.

Esta historia sobre investigación universitaria fue producido por El Informe Hechinger , una organización de noticias independiente y sin fines de lucro centrada en la desigualdad y la innovación en la educación. Regístrese en nuestro boletín de educación superior .