Alguna vez fueron los traficantes de esclavos más crueles y ricos de Estados Unidos. ¿Por qué nadie sabe sus nombres?

Alguna vez fueron los traficantes de esclavos más crueles y ricos de Estados Unidos. ¿Por qué nadie sabe sus nombres?

Los dos traficantes domésticos de esclavos más despiadados de Estados Unidos tenían un lenguaje secreto para sus negocios.

El comercio de esclavos era un 'juego'. Los hombres, Isaac Franklin y John Armfield, eran atrevidos 'piratas' o 'tuertos', un eufemismo para sus penes. Las mujeres que compraban y vendían eran 'sirvientas elegantes', un término que significa juventud, belleza y potencial de explotación sexual, por parte de los compradores o de los propios comerciantes.

Las violaciones ocurrían a menudo.

'Que yo sepa, ella ha sido utilizada y inteligentemente por un hombre tuerto de mi tamaño y edad, disculpe mi tontería', escribió James, el sobrino de Isaac Franklin, empleado y protegido de su tío, en una correspondencia comercial típica, refiriéndose a Caroline Brown. , una mujer esclavizada que sufrió repetidas violaciones y abusos a manos de James durante cinco meses. Ella tenía 18 años en ese momento y poco más de cinco pies de altura.

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Franklin y Armfield, que establecieron su negocio de comercio de esclavos en una casa que todavía se encuentra en Alexandria, Virginia, vendieron más personas esclavizadas, separaron a más familias y ganaron más dinero con el comercio que casi cualquier otra persona en Estados Unidos. Entre las décadas de 1820 y 1830, los dos hombres reinaron como los 'magnates indiscutibles' del comercio doméstico de esclavos, como Revista Smithsonian Ponlo.

Mientras el país celebra el 400 aniversario de la llegada de los primeros africanos esclavizados a Jamestown, los estadounidenses se ven obligados a enfrentar la brutalidad de la esclavitud y de las personas que se beneficiaron de ella. Pocos se beneficiaron más que los dos traficantes de esclavos de Virginia.

Su éxito fue inmenso: el dúo amasó una fortuna por valor de varios miles de millones en dólares de hoy y se retiró como dos de los hombres más ricos de la nación, según Joshua Rothman, profesor de historia en la Universidad de Alabama que está escribiendo un libro sobre Franklin y Armfield. Varios factores distinguen a la pareja, explicó Rothman: por un lado, su sincronización fue impecable. Se metieron en el comercio nacional de esclavos justo cuando la economía del algodón y la demanda estadounidense de mano de obra esclavizada explotaban, y renunciaron justo antes de que Estados Unidos se hundiera en el pánico financiero de 1837.

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Su ubicación también era privilegiada, encaramada para que pudieran recoger a personas esclavizadas de las plantaciones de Virginia y Maryland y enviarlas a marchas forzadas, en grupos de varios cientos conocidos como 'coffles', o en barcos apretados a lo largo de la costa atlántica hasta el sur profundo. . Si bien su estrategia comercial no fue especialmente innovadora, se llevó a cabo en una escala 'más grande y mejor que cualquier otra persona', dijo Rothman. Franklin y Armfield transportaron a unas 10.000 personas esclavizadas a lo largo de sus carreras, según Rothman.

'Ellos son los que convirtieron el negocio de vender seres humanos de una parte de los EE. UU. A otra ... en un negocio muy moderno y organizado, ya no solo un comerciante que podría trasladar a algunas personas de una plantación a otra'. dijo Maurie D. McInnis, profesor de la Universidad de Texas en Austin que estudia la historia cultural de la esclavitud. “Crearon una maquinaria moderna para apoyar el negocio de la trata de personas”.

Eso fue posible en gran parte debido a la disposición de los comerciantes a ser inusualmente crueles y desalmados, incluso para un negocio construido en torno a la venta de seres humanos, ya que cometían atrocidades que parecían disfrutar.

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“En la correspondencia que sobreviven, en realidad se jactan de violar a personas esclavizadas que han estado procesando a través de la empresa”, dijo Calvin Schermerhorn, profesor de historia en la Universidad Estatal de Arizona. 'Esto parecía ser una parte tan importante de la cultura empresarial de Franklin y Armfield como, por ejemplo, ir al bar después de un caso judicial exitoso podría ser la cultura del negocio de un bufete de abogados exitoso'.

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Sin embargo, hoy en día, casi nadie conoce sus nombres.

Cuando Franklin y Armfield se retiraron, pasaron fácilmente a la élite de la sociedad blanca, logrando una respetable edad sin un murmullo. La historia también los ha “dejado en libertad”, dijo Schermerhorn. Pocos, si alguno, estudiantes de secundaria o universitarios estadounidenses alguna vez aprenden sobre el dúo.

'Creo que Estados Unidos sigue incómodo hablando del pecado original de la esclavitud', dijo McInnis. 'Y este es uno de sus capítulos más horribles'.

'Todo fue tan malvado'

El comercio de esclavos fue todo lo que Isaac Franklin conoció.

Nació en 1789 en el seno de una rica familia de plantadores en Tennessee que poseía 'un número significativo' de personas esclavizadas, según Rothman. Al final de su adolescencia, justo cuando los Estados Unidos aprobaron una ley que prohibía el comercio transatlántico de esclavos, Franklin y sus hermanos mayores se interesaron en la versión doméstica: comenzaron a transportar pequeñas cantidades de personas esclavizadas entre Virginia y el sur profundo.

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Franklin desarrolló un gusto por el negocio y, después de tomarse un breve descanso para luchar en la Guerra de 1812, se dedicó a la trata de esclavos a tiempo completo. Fue todo lo que hizo durante el resto de su vida profesional, hasta que se jubiló.

'Sus hermanos nunca volvieron al comercio de esclavos, pero Isaac realmente decide que este será su juego: es bueno en eso, le gusta, puede ganar dinero, se apega a eso', dijo Rothman.

Franklin trabajó con algunos socios a lo largo de los años, pero se conectó con su colaborador más duradero, el hombre que se convirtió en su amigo más cercano, confidente y sobrino por matrimonio, a principios de la década de 1820. En ese momento, John Armfield carecía de propósito: sin turnos y sin pies, recientemente había sido expulsado de un condado en Carolina del Norte por engendrar un hijo fuera del matrimonio, dijo Rothman.

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Su camino hacia el comercio de esclavos fue menos claro que el de Franklin. Armfield, nacido en 1797 de cuáqueros desaparecidos que cultivaban varios cientos de acres en Carolina del Norte y poseía un pequeño número de personas esclavizadas, pasó su temprana edad adulta persiguiendo una variedad de empresas sin éxito, incluida una pequeña tienda mercantil, que se vio obligado a abandonar después de su aventura. .

Aunque no estaba seguro de lo que quería hacer, Armfield tenía claro lo que no: detestaba la agricultura. Entonces, 'dando vueltas' a raíz del escándalo sexual, Armfield decidió que 'simplemente incursionaría en el comercio de esclavos', según Rothman.

Franklin y Armfield se conocieron unos años después de eso en el curso de los negocios e inmediatamente desarrollaron una relación, dijo Rothman, una intimidad que continuó durante décadas y alimentó su rentabilidad. En 1834, los dos hombres se convirtieron en familia cuando Armfield se casó con la sobrina de Franklin.

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'Son los amigos más cercanos del otro y eso se basa en su relación de trabajo', dijo Rothman. 'Parte de la razón por la que tienen éxito es que trabajan bien juntos: cada uno comprende las fortalezas del otro, confían y se respetan'.

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Los dos hombres lanzaron la empresa de comercio de esclavos Franklin & Armfield y se mudaron a la casa de Alexandria, hoy un museo - en 1828. Desde el principio, dividieron el trabajo de acuerdo con la fuerza de cada hombre: Armfield, con sede en Virginia, gestionó el 'lado de las compras' y organizó el transporte, dijo Rothman. Mientras tanto, Franklin se quedó principalmente en Natchez, Miss., Y fue responsable de vender su cargamento humano a las plantaciones en el sur profundo.

Funcionó así: confiando en una red de cazatalentos repartidos por Virginia, Maryland y el Distrito, Armfield reunía a las personas esclavizadas y las retenía en un corral al aire libre detrás de la casa en Alexandria, o en ocasiones en su sótano lleno de gente y sucio. hasta que hubiera acumulado un número suficiente: generalmente entre 100 y 200. Luego, enviaba al grupo en una ardua marcha de 1,000 millas a los mercados de esclavos en Natchez o Nueva Orleans, o los metía en uno de los tres enormes barcos para hacer el mismo viaje por agua.

En la cima de su negocio, los dos hombres trasladaban aproximadamente a 1.000 personas al año, dijeron los historiadores.

Colocaron anuncios en periódicos locales en busca de personas esclavizadas casi todos los días que permanecieron en el negocio. Desarrollaron estratagemas crueles para mejorar sus resultados: por ejemplo, 'designaron menos espacio por persona [en sus barcos] que los barcos transatlánticos de trata de esclavos', dijo Schermerhorn.

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Mientras las personas esclavizadas esperaban en el 'corral de espera' de Franklin y Armfield en Alejandría, los dos hombres probablemente adoptaron técnicas clásicas empleadas por los traficantes de esclavos para mejorar la capacidad de venta de las personas esclavizadas, dijo McInnis. Eso significaba alimentar a sus cautivos con grandes cantidades de maíz y cerdo para 'engordarlos', teñir las canas de negro 'para que parecieran más jóvenes' y, si la piel de una persona esclavizada tenía cicatrices de látigo, untar cera en las heridas 'así que se veían más saludables ”, según McInnis.

“Todo fue tan malvado”, dijo McInnis.

A pesar de todo, ambos violaron regularmente a las mujeres que compraban y vendían y bromeaban al respecto en cartas, un hábito compartido que profundizó su amistad. Franklin y Armfield tuvieron cada uno al menos un hijo con una mujer esclavizada, dijo Rothman. Sospecha que el abuso, que no tenía un propósito financiero, se debió a un deseo de poder puro: 'Lo hicieron porque pudieron y les dio la gana'.

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Cuando Franklin se casó con una rica socialité en 1839, había estado 'violando a la misma mujer esclavizada' durante unos cinco años y había tenido un hijo con ella, dijo Rothman. Franklin vendió a la mujer esclavizada y a su bebé justo después de su boda.

Se desconoce su destino.

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'No hay indicios ... se sintieron culpables'

Uno de los conceptos erróneos más persistentes sobre la esclavitud en los Estados Unidos es que la clase alta blanca se negó a asociarse con los traficantes de esclavos por principio, dijo Rothman, un mito que el caso de Franklin y Armfield refuta.

Incluso mientras comerciaban activamente con esclavos, los dos hombres disfrutaban de una excelente reputación y se movían en círculos sociales de primer nivel, según Rothman. Franklin fue al teatro con otros blancos ricos y organizó cenas, ganándose la reputación de ser un anfitrión 'sociable' con 'los mejores licores', dijo Rothman.

Armfield pudo haber sido menos extrovertido, pero él también recibió elogios por su gracia social. Cuando los visitantes llegaban a la casa de Alexandria, él siempre les abría la puerta, mantenía una elegante charla y les ofrecía algo 'agradable' para beber, dijo McInnis.

Era tan suave que logró impresionar incluso a un abolicionista de Nueva Inglaterra que visitó Alejandría en la década de 1830. No obstante, el abolicionista, que conocía muy bien la profesión de Armfield, escribió: 'Es un hombre de excelente apariencia personal y de modales agradables y agraciados'.

Su buena reputación persistió después de la jubilación. Franklin y Armfield dejaron el negocio alrededor de 1837. Franklin, que se acercaba a los 50, 'estaba cansado y no quería seguir haciéndolo', dijo Rothman. Armfield no deseaba continuar sin su compañero de toda la vida.

Franklin dividió su retiro entre una gran mansión que construyó en Tennessee y varias plantaciones de Louisiana que adquirió a lo largo de su carrera. Pasó sus últimos años administrando sus propiedades y pasando tiempo con sus tres hijos y su esposa, Adelicia Hayes, a quien los registros indican que adoraba. Franklin murió en 1846 de problemas intestinales.

Armfield, mientras tanto, compró un viejo hotel en las montañas de Tennessee y lo convirtió en una escapada de verano de lujo para los ricos. Lo dirigió con gran éxito en sus últimos años, obteniendo visitas de 'personas muy prominentes', incluidos los arzobispos y el alcalde de Nashville, según Rothman. (El hotel de Armfield, que sigue en pie, se utiliza para albergar eventos, incluidos retiros metodistas .) Murió de viejo en 1871.

El matrimonio de Armfield nunca tuvo hijos, y los hijos de Franklin con Hayes murieron sin producir descendencia, según Rothman, por lo que los dos hombres no tienen descendientes blancos directos que vivan hoy. Armfield tiene al menos un descendiente negro directo, Rodney Williams, que escribió sobre su herencia, que dijo haber descubierto a través de pruebas de ADN, en un ensayo incluido en ' Descendientes de la esclavitud , ”Publicado en mayo.

Un grupo de descendientes blancos indirectos de Franklin se enteró de su relación con el traficante de esclavos hace unos años y, en 2018, donó dinero y reliquias al museo de Alejandría ubicado donde una vez estuvo el negocio de su antepasado.

Ni Franklin ni Armfield se ganaron la recriminación de sus compañeros durante sus vidas, y ninguno de los dos sintió el más mínimo remordimiento, según sus periódicos.

“Nunca se les ocurrió pensar que la esclavitud podría ser mala: la esclavitud es lo que hizo que su sociedad funcionara, los hizo ricos, era un hecho que para eso estaban los negros”, dijo Rothman. 'No hay ninguna indicación en ninguna parte del registro de que se sintieran culpables por lo que hicieron'.

Rothman es uno de los pocos que ahora luchan por recordar a los dos hombres que posiblemente sirvieron como los padres fundadores de la trata de esclavos en Estados Unidos. Se interesó en Franklin y Armfield después de percibir una relativa escasez de libros o artículos sobre el dúo, lo que llamó 'un gran vacío en toda la literatura sobre la trata de esclavos'.

Han pasado seis años desde que Rothman comenzó su investigación, recorriendo el país para rastrear documentos antiguos como transacciones de propiedad en Louisiana, casos judiciales en Mississippi, manifiestos de barcos en Alexandria.

A veces, le resulta difícil seguir adelante. Él es reacio a pasar un día más investigando las actividades oscuras y las mentes más oscuras de Franklin y Armfield.

Luego recuerda por qué quería escribir el libro.

“La gente todavía habla de cómo la trata de esclavos era marginal, los traficantes de esclavos eran esas bolsas de basura condenadas al ostracismo, y los esclavistas solo compraban y vendían personas cuando tenían que hacerlo”, dijo Rothman. 'Ese tipo de mitos obstinados, necesitan demolición'.

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