En Texas, una lucha para conmemorar un linchamiento brutal a medida que crece la resistencia a la enseñanza del racismo histórico

En Texas, una lucha para conmemorar un linchamiento brutal a medida que crece la resistencia a la enseñanza del racismo histórico

El linchamiento comenzó como muchos, con un hombre negro acusado de violar a una mujer blanca.

George Hughes, un peón de Sherman, Texas, fue arrestado por presuntamente agredir a la esposa de su jefe después de intentar cobrar $ 6 en pago por su trabajo.

Hughes fue llevado al juzgado del condado de Grayson para su juicio el 9 de mayo de 1930, un año durante el cual el dolor económico y los resentimientos de la Gran Depresión provocaron un aumento de tres veces en los linchamientos en todo el país.

Una multitud de hombres blancos, muchos de ellos agricultores arrendatarios, mujeres y niños rodearon el palacio de justicia y atestaron los pasillos. Hughes, supuestamente protegido por los Texas Rangers, incluido el legendario Capitán Francis A. Hamer, estaba encerrado dentro de una cámara acorazada en el segundo piso del palacio de justicia. La multitud enfurecida prendió fuego al edificio y Hughes, de 41 años, se asfixió.

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Sin embargo, la multitud no se apaciguó; Los alborotadores abrieron la bóveda, tomaron el cuerpo de Hughes, lo encadenaron a un automóvil y lo arrastraron hasta el distrito comercial Black de la ciudad, donde colgaron el cuerpo de un álamo, lo mutilaron y encendieron un fuego debajo antes de quemar el área comercial. y advirtiendo a los residentes negros que abandonen la ciudad.

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El gobernador convocó a cientos de soldados de la Guardia Nacional de Texas y declaró la ley marcial, lo que fue noticia en todo el mundo. 'Las tropas disparan contra la mafia de Texas, hiriendo a dos en la batalla después de quemar a Negro', anunció el New York Times. “Sherman hace estragos. Palacio de justicia incendiado por alborotadores frenéticos para matar a un prisionero '.

Sin embargo, hasta el día de hoy no existe un monumento público en el condado de Grayson para conmemorar el linchamiento de Hughes y lo que se conoció como Sherman Riot. Una placa en los terrenos del tribunal simplemente menciona que el antiguo edificio del tribunal se quemó.

Luego, la primavera pasada, una historiadora pública blanca y la hija de un predicador, cuya familia ha vivido en el condado mayoritariamente blanco y republicano durante generaciones, se propuso erigir un marcador histórico cerca de la entrada del palacio de justicia. Casi un año después, el esfuerzo de Melissa Thiel por conmemorar el doloroso pasado de Sherman se ha estancado, atrapado entre la resistencia de algunos de los líderes blancos de la ciudad y el creciente deseo de los residentes de enfrentar viejas heridas raciales.

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Aunque se ha acercado a su proyecto con cierta indomabilidad, 'elegí un doozy', dijo Thiel. 'Fui ingenuo y no pensé que el rechazo que recibiría llegaría a este nivel'.

La lucha en su comunidad rural del norte de Texas se hace eco de la batalla más grande que se desarrolla en todo el país. Así como más estadounidenses están aceptando el racismo pasado y actual, las legislaturas conservadoras en más de una docena de estados han propuesto o promulgado leyes para limitar la enseñanza sobre el papel del racismo en la historia de Estados Unidos.

Un proyecto de ley en Texas limitaría la forma en que los maestros del estado pueden discutir las formas en que el racismo influyó en el sistema legal en Texas y en la nación. La legislación podría tener una gran influencia en las aulas de Estados Unidos debido al enorme mercado de libros de texto escolares en Texas.

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El choque sobre la historia representa visiones en duelo de un futuro estadounidense, dijo Mónica Martínez, profesora asociada de historia en la Universidad de Texas en Austin y experta en violencia racial.

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Ya sea que las lecciones sobre la violencia racial tengan lugar en las aulas o en marcadores históricos, Martínez dijo: 'Si puedes enseñar a las personas cómo estudiar cómo funcionaba el poder hace 100 años, también les estás enseñando a estudiar cómo funciona el poder en la actualidad'.

Y cómo desafiarlo. Ahí radica la amenaza percibida, dijo.

'No es solo la violencia racista que algunas personas no quieren enfrentar', dijo. 'Tampoco quieren hacer frente a los largos pedidos de justicia'.

'No puedo quedarme quieto y mirar'

Melissa Thiel creció en Tom Bean, una pequeña ciudad a unas 11 millas al sureste de Sherman. Thiel recuerda que la gente decía que una turba había incendiado el otrora gran juzgado del condado, a modo de explicación de por qué no se pudieron encontrar algunos documentos.

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Thiel se preguntó cómo había sucedido.

Su curiosidad por la historia se despertó aún más con las lecciones sobre el Holocausto cuando estaba en quinto grado. “La idea de que un grupo de personas pudiera volverse en contra de otro grupo de personas debido a su raza o religión, simplemente se destacó. ... Quería saber más y quería saber por qué '.

Durante una pasantía para su maestría en historia en el sitio histórico estatal del lugar de nacimiento de Eisenhower en Denison, Texas, en 2018, su mentor alentó a Thiel a pensar en emprender un proyecto público. Inmediatamente me vino a la mente el fuego. Así fue como se enteró por primera vez del motín y el linchamiento de George Hughes. Sin embargo, pasaron dos años antes de que el asesinato de George Floyd impulsara a Thiel a actuar.

“Vi el video y pensé: 'No puedo quedarme quieto y mirar. … Tengo estas habilidades. Esta es toda una parte de la historia que se ha omitido a propósito aquí ', dijo Thiel, de 39 años.

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'Voy a intentarlo'.

Una turba asesina

En el siglo XIX, Sherman disfrutó de una reputación en algunos sectores como la “Atenas de Texas”, un centro de educación con media docena de academias privadas y pequeñas universidades y docenas de plantas industriales.

Algunos residentes negros también lo lograron, a pesar del severo racismo. Había una escuela negra muy respetada y un distrito comercial que contaba con médicos, un dentista, las oficinas legales del destacado líder de los derechos civiles William J. Durham, un hotel, una farmacia, una ferretería y más.

Demandó a su esclavista por reparaciones y ganó. Sus descendientes nunca lo supieron.

En abril de 1930, mientras descendía la Gran Depresión, un granjero arrendatario blanco llamado Drew Farlow contrató a George Hughes para trabajar en su granja alquilada en Luella, a unas siete millas de Sherman.

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Según los informes de los periódicos locales propiedad de los blancos, Hughes fue a la casa de Farlow el 3 de mayo para cobrar el salario que Farlow le debía. Pearl Farlow le dijo a Hughes que su esposo no estaba allí. Hughes supuestamente regresó, entró a la fuerza en la casa y la violó y ató antes de que ella pudiera liberarse y correr a la casa de un vecino y denunciar la violación, dijo más tarde a las autoridades. Un diputado del condado detuvo a Hughes en un campo cercano.

El relato en los periódicos negros y entre algunos residentes negros en ese momento difería considerablemente, según 'La tragedia del linchamiento', una disección de los linchamientos de 1930 por Arthur F. Raper.

'La explicación ... fue que Hughes fue linchado porque fue a la casa de su empleador a pedir un salario y el empleador, al no estar dispuesto a pagarle, hizo que su esposa informara que había sido agredida', se lee en la cuenta.

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El 5 de mayo, un gran jurado emitió una acusación formal por agresión criminal. El día del juicio, Hughes supuestamente se declaró culpable, aunque Martínez dijo que esas confesiones a menudo eran coaccionadas. 'Es un archivo corrupto', dijo.

Las ruedas de la justicia, o la injusticia, como solía ser el caso de los negros en ese momento, parecían estar rodando rápidamente hacia una conclusión familiar: un hombre negro condenado a muerte por violar a una mujer blanca. Pero el juicio no decidiría el destino de Hughes.

Su arresto provocó la Masacre de Tulsa Race. Entonces Dick Rowland desapareció.

En los días previos a la fecha del juicio, los agricultores arrendatarios blancos, inactivos por la lluvia, y otros residentes llenaron los terrenos del tribunal. Corrieron rumores falsos de que Hughes había mutilado la garganta y los pechos de Pearl Farlow, lo que provocó una furia asesina en la multitud. Con el testimonio listo para comenzar, Pearl Farlow hizo una entrada dramática en una camilla.

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El juez aseguró a varios Texas Rangers, incluido Hamer (de la fama posterior de Bonnie y Clyde), para proteger el juzgado y Hughes. Pero los Rangers, mitificados durante mucho tiempo por su fiereza, no lograron controlar a los alborotadores, que irrumpieron en la sala del tribunal.

Antes de que terminaran las dos semanas de la ley marcial, un gran jurado acusó a 14 hombres en relación con la destrucción, pero no por el linchamiento de Hughes. Dos hombres fueron condenados, uno por disturbios y el otro por incendio provocado, y recibieron sentencias de dos años, según el Manual de la Asociación Histórica del Estado de Texas, que omite los nombres de los perpetradores. Otros relatos mencionan solo una condena, la de J.B. McCasland.

El distrito de negocios negro nunca revivió. Ahora es un estacionamiento.

La violencia parecía contagiosa. A fines de mayo de 1930, hubo al menos dos disturbios y linchamientos más cerca en Texas y al otro lado de la frontera en Oklahoma.

'Yo estaba en shock'

En junio pasado, Thiel dijo que se acercó a la entonces presidenta de la Comisión Histórica del Condado de Grayson, Teddie Ann Salmon, con su idea para el marcador, y le dieron luz verde.

Brian Hander, quien dirigió el programa de marcadores, trabajó con Thiel para completar la investigación necesaria. El 16 de noviembre, Hander envió un correo electrónico al juez Bill Magers, jefe del Tribunal de Comisionados, diciéndole que el marcador había sido aprobado. Estaba listo para que los comisionados, el principal órgano de gobierno del condado, lo consideraran como parte del requisito estatal que un marcador reciba permiso del propietario.

Allí vino el problema.

A principios de diciembre, Thiel dijo que recibió una llamada de Magers diciéndole que, contrariamente al entendimiento de Hander, el marcador no había sido aprobado por la comisión histórica. Poco después, Hander renunció, en gran parte debido al desacuerdo sobre el marcador, dijo.

Hander se había formado como farmacéutico en Tulsa y admiraba cómo esa ciudad estaba lidiando abiertamente con su papel en la masacre de 1921 y el incendio de Black Wall Street. Y esto no fue eso, dijo Hander. Durante más de una década, había aprobado uno o dos marcadores al año y el proceso fue, en general, fluido. Por el contrario, el asistente de Magers le dijo a Hander que se requeriría una audiencia pública, una primera vez en el mandato de Hander, dijo.

'Me preocupaba que la historia no fuera a ser contada y no quería ser parte del problema', dijo Hander, de 31 años.

El 2 de febrero, Salmon invitó a Thiel a una reunión privada para discutir el marcador.

'Tengo algunos problemas con su investigación', recordó Thiel que dijo Salmon, y luego Thiel pidió detalles.

'Tengo un problema con la palabra 'linchamiento'', dijo Salmon, argumentando que no se aplicaba porque Hughes ya estaba muerto cuando lo sacaron de la bóveda. Thiel dijo que explicó la definición de linchamiento: un asesinato extralegal por parte de una turba que a menudo, pero no siempre, implica un ahorcamiento.

'No conocemos el personaje de George Hughes', recuerda Thiel que dijo Salmon.

'Ella dijo que todo esto fue causado por las acciones de un hombre, lo que significa que George Hughes fue el responsable', dijo Thiel. 'Yo estaba en shock.'

En una entrevista con The Washington Post, Salmon, de 80 años, dijo que no estaba insinuando que los eventos del 9 de mayo de 1930 fueran culpa de Hughes: “Estoy diciendo que las acciones de cada persona causan una reacción, y fue su acción la que causó la reacción.'

¿Cree que el linchamiento de Hughes y el motín son dignos de un marcador en los terrenos del tribunal?

'Estoy indeciso', dijo. Ella sugirió que un mejor lugar para el marcador podría ser la tumba sin marcar de Hughes en un cementerio del condado donde estaban enterrados los indigentes.

Thiel dijo que inmediatamente después de hablar con Salmon decidió hacer pública su cruzada. Dio entrevistas a los medios de comunicación locales, lanzó una página de Facebook e instó a los residentes a enviar un correo electrónico o llamar a Magers.

El 6 de marzo, decenas de residentes asistieron a la audiencia pública del marcador. Aproximadamente 10 personas hablaron, todas a favor. Poco después, Salmon terminó su mandato y fue reemplazada por un nuevo presidente, Dusty Williams. El 9 de marzo, Williams escribió a la Corte de Comisionados para decir que el marcador histórico había cumplido con todos los requisitos.

Y, sin embargo, en los meses posteriores, ha habido silencio por parte de Magers y los otros cuatro miembros de la Corte de Comisionados totalmente blancos.

Magers se negó a responder preguntas específicas, pero envió por correo electrónico una respuesta por escrito a The Post. “Continuaré trabajando con los ciudadanos locales que estén interesados ​​en este asunto para ayudar a facilitar un resultado apropiado que considere cuidadosamente todos los puntos de vista, ideas y datos históricos”, decía la declaración en parte.

El presidente local de la NAACP, Al Hambrick, dijo que el grupo apoya el marcador y luego remitió las preguntas a Thiel.

Ahora, cada semana, Thiel envía un correo electrónico solicitando que el tema se incluya en la agenda de la reunión del martes de la corte. Hasta ahora, ella ha sido ignorada.

El 8 de mayo, Thiel organizó una conmemoración comunitaria del 91 aniversario del motín de Sherman y el linchamiento de Hughes.

Era un día maravillosamente soleado, apenas una nube en el cielo. Unas 100 personas, en su mayoría blancas, se reunieron en el césped del palacio de justicia del condado de Grayson, el anodino bloque beige que en 1936 reemplazó a la belleza de piedra con campanarios que se había quemado.

Llevaban carteles con lemas: 'Recordaremos' y 'Defender la igualdad histórica'. Noventa y siete personas firmaron una carta al Tribunal de Comisionados: “Reconocemos colectivamente y admitimos fielmente que ha habido un problema de injusticia racial en nuestra comunidad en el pasado. Ignorarlo no hará que desaparezca '.

La música gospel llenó el aire. Las velas parpadearon mientras caía el crepúsculo. Cerca de los terrenos del juzgado, muy por encima de la multitud, un imponente monumento de piedra a la Confederación atravesó el aire.

No había nada que marcara el terreno encantado debajo donde un hombre negro fue linchado por una turba blanca que dejó un rastro de terror racial y destrucción a su paso.

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