Los maestros usan la meditación para inspirar y calmar: 'Imagina una voz que viene de tu corazón'

Los maestros usan la meditación para inspirar y calmar: 'Imagina una voz que viene de tu corazón'

Desiree McNutt se enfrentó a los de sexto grado, apagó las luces y se preparó para meditar.

A unos metros de distancia, Elkin Rodríguez, su compañero profesor de ciencias en la escuela secundaria George Washington en el norte de Virginia, se conectó a la computadora del aula. Abrió YouTube, navegó hasta la versión de Yo-Yo Ma de 'The Swan'. Pulsó play.

Durante los siguientes tres minutos y seis segundos, ninguno de los adultos dijo una palabra: los niños de 11 y 12 años sabían qué hacer. Dejando las mochilas una mañana reciente, los estudiantes giraron sus sillas hacia el frente del salón. Apoyaron las manos en las rodillas. Cerraron los ojos.

Los acordes del violonchelo se desvanecieron y Rodríguez dejó que el silencio perdurara un momento antes de hablar: “Imagina una voz que sale de tu corazón”, dijo. 'Repítelo en tu mente: 'Hay grandeza dentro de mí''.

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Minutos más tarde, las luces se volvieron a encender, las sillas se reorganizaron, los estudiantes de sexto grado estaban revisando para una prueba sobre 'elementos climáticos', incluida la humedad y la precipitación.

Lo que está sucediendo en George Washington, dijeron los expertos, está sucediendo en las aulas de todo el país: durante los últimos cinco años, los programas de 'atención plena' han aumentado enormemente en popularidad. En Grand Blanc, Michigan, los alumnos de primer grado respirando al son de la música tibetana antes de clase. En Albuquerque, estudiantes de segundo grado oler y hablar de pasas antes de comerlos. En Yellow Springs, Ohio, los estudiantes pueden elegir el yoga como alternativa a la detención .

Los educadores esperan que guiar a los estudiantes en ejercicios de autorreflexión como la meditación les brinde herramientas para manejar situaciones estresantes, dijo Amanda Moreno, profesora asociada del Instituto Erikson, una escuela de posgrado que capacita a profesionales en desarrollo infantil. Si los niños pueden gastar menos energía para mantener la calma, sostiene la teoría, tendrán más ganas de aprender.

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'Está destinado a ayudarlos a atender mejor lo que sucede a su alrededor', dijo Moreno. 'Es como si disminuyese la velocidad para ir rápido'.

Cómo las prácticas de mindfulness están cambiando una escuela del centro de la ciudad

No todo el mundo está convencido de los beneficios, y la rápida expansión de las actividades de mindfulness en las escuelas de todo el país está provocando una reacción violenta de los grupos cristianos conservadores que dicen que los ejercicios como la meditación adoctrinan a los estudiantes en la ideología budista o hindú.

En la Escuela Intermedia George Washington en Alexandria, que inscribe a aproximadamente 1.400 estudiantes, las sesiones de meditación se introdujeron al comienzo de este año escolar, una creación de McNutt y Rodríguez. Los dos educadores, que enseñan ciencias de sexto grado a aproximadamente 175 niños en total, dijeron que los resultados fueron rápidos.

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'Se puede ver el cambio en los niños: se enfrían, se relajan y están un poco más abiertos al aprendizaje', dijo Rodríguez.

'Son niños más amables', dijo McNutt.

Después de la meditación, dijo McNutt, sus estudiantes se ofrecen a ayudarse unos a otros con las tareas sin que se les solicite, se burlan menos de sus compañeros y dicen 'por favor' y 'gracias' con más frecuencia. Algunos ahora piden abrazos de buenos días.

Las primeras investigaciones son prometedoras. El año pasado, el profesor de educación de Harvard Martin West realizó un estudio de los estudiantes de sexto grado de Boston, pidiendo a 50 que se sentaran para una sesión de atención plena de 45 minutos, que incluía meditación y otros 'ejercicios de relajación', dijo, al final de la jornada escolar cuatro veces por semana. Le pidió a otro grupo de 50 niños que pasaran ese tiempo estudiando codificación informática.

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Después de ocho semanas, West descubrió que los estudiantes que se sometieron al entrenamiento de atención plena informaron 'una reducción sustancial en el estrés percibido' en comparación con los estudiantes inmersos en sus computadoras. West dijo que el resultado fue respaldado por escáneres cerebrales: los niños del grupo de atención plena también mostraron una 'activación reducida' en la parte del cerebro asociada con la respuesta al estrés.

“El siguiente paso es ver si esto se traduce en ganancias académicas significativas para los estudiantes”, dijo West.

El director de George Washington, Jesse Mazur, dijo que evaluará al final del año escolar si los estudiantes de sexto grado enseñados por McNutt y Rodríguez han logrado un progreso académico inusualmente fuerte en comparación con sus compañeros de clase.

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Incluso si no lo han hecho, dijo Mazur, él cree que la meditación vale la pena. Está animando a más profesores de la escuela secundaria a seguir el ejemplo de McNutt y Rodríguez. El director cree firmemente en los beneficios de 'ser consciente', dijo, un estilo de vida que descubrió a través de su esposa, que enseña salud y bienestar en una escuela privada de Virginia.

La familia de Mazur comenzó a realizar actividades como 'llevar un diario de gratitud' en casa hace varios años. Hace unos 18 meses, decidió llevar la filosofía a trabajar. Cuatro veces al año, cierra su correo electrónico semanal a los maestros con algunas sugerencias: ¿Ha considerado los ejercicios de respiración? ¿Pedirles a los niños enojados que entren en 'su espacio tranquilo?' ¿Qué pasa con el yoga en silla?

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“Los estudiantes necesitan un momento de respiro del día”, dijo Mazur. 'Lo he visto una y otra vez: emergen listos para aprender, francamente agradecidos por la oportunidad'.

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McNutt y Rodríguez sabían que podían contar con el apoyo de su director, pero decidieron por su cuenta comenzar el programa de meditación. Rodríguez, un meditador de toda la vida, probó por primera vez la meditación guiada hace cuatro años con un puñado de estudiantes de octavo grado. Le tomó hasta este año persuadir a McNutt.

“Ahora, a mí también me ayuda”, dijo McNutt, quien ha comenzado a meditar fuera de la escuela tres o cuatro veces por semana. 'Veo a mis hijos y los escucho de una forma que nunca antes había visto'.

Algunos estudiantes de sexto grado eran escépticos, preocupados de que meditar los hiciera parecer 'poco geniales'. Entonces McNutt y Rodríguez mostraron videos de celebridades como LeBron James meditando, y los temores de los estudiantes disminuyeron.

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Solo dos niños se han negado a participar, dijo Rodríguez. Durante las sesiones de meditación, permite que la pareja se siente tranquilamente en la parte trasera de la habitación, con los ojos abiertos. De lo contrario, dijeron McNutt y Rodríguez, han encontrado poca resistencia.

Candy Gunther Brown, profesora de estudios religiosos en la Universidad de Indiana en Bloomington, advirtió que eso podría cambiar. Durante los últimos cinco años, dijo, algunos grupos conservadores cristianos han comenzado a hablar en contra de prácticas como la meditación en las escuelas. Estos activistas argumentan que los programas de atención plena violan la separación de iglesia y estado ordenada constitucionalmente, dijo Brown, porque exponen a los estudiantes a ideologías budistas o hindúes.

Legalmente, la pregunta está sin resolver.

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“La Corte Suprema se ha ocupado casi exclusivamente de las prácticas cristianas como la oración y la lectura de la Biblia en las escuelas”, dijo Brown. 'No ha habido ningún caso en una práctica como el yoga'.

El Centro Estadounidense para la Ley y la Justicia, un grupo de defensa cristiana, está vigilando de cerca las iniciativas de atención plena en las escuelas, dijo la abogada principal de litigios Abigail Southerland. El centro se dio cuenta del problema después de que los padres de todo el país se comunicaron con el grupo con sus preocupaciones, dijo.

Southerland dijo que los programas similares a los de George Washington son especialmente preocupantes porque puede ser difícil para los estudiantes optar por no participar. Brown señaló que este tipo de iniciativas están maduras para un desafío legal.

'Hay una diferencia entre enseñar a un estudiante sobre varias religiones y guiarlo en prácticas religiosas', dijo Southerland. 'Aquí tienes una audiencia cautiva'.

Lara Elise Forbes, estudiante de sexto grado de Alexandria, de 11 años, comenzó a sufrir ansiedad poco después de comenzar la escuela secundaria. Al poco tiempo, estaba luchando por mantener el desayuno bajo, abrumada por las preocupaciones sobre su boleta de calificaciones, los puntajes de las pruebas y las tareas.

Se puso tan mal que Lara y sus padres visitaron a un médico, que les recetó pastillas contra las náuseas. Aquellos ayudaron, pero nada fue tan efectivo como los cinco minutos de meditación en la clase de ciencias de McNutt.

'Es un poco difícil dejar de pensar en todo, al principio', dijo Lara. 'Entonces te sientes mucho mejor y puedes concentrarte realmente'.

Ya no siente náuseas por la mañana. Cuando se estresa en casa, sentándose para enfrentar montones de tareas, Lara apaga las luces de su dormitorio, se sienta en el borde de la cama y aclara su mente. A veces, interpreta a Yo-Yo Ma.

Hace unas semanas, Lara trató de persuadir a su hermana, una estudiante de séptimo grado, para que se sentara en silencio con ella.

'Ella realmente no me escuchó', dijo Lara. Y muy mal. Ella nunca hace ninguna de sus tareas '.