Los zorros domesticados nos enseñaron sobre la domesticación de animales. ¿Pero nos equivocamos en la historia?

Los zorros domesticados nos enseñaron sobre la domesticación de animales. ¿Pero nos equivocamos en la historia?

En 1959, el zoólogo soviético Dmitry Belyaev comenzó a criar zorros plateados selectivamente. Los que menos temen a la gente fueron elegidos para reproducirse. Su objetivo era simular el proceso que convirtió a los feroces lobos antiguos en los perros ahora conocidos como nuestros mejores amigos.

El experimento funcionó muy bien. En 10 generaciones, el linaje de zorros de Belyaev se volvió dócil, buscando la atención de la gente y moviendo la cola cuando los científicos se acercaban.

Pero esta no fue la única forma en que cambiaron los zorros. En 1979, Belyaev señaló que algunos de los zorros habían comenzado a verse diferentes, desarrollando colas rizadas, manchando sus abrigos y orejas caídas como de cachorro. Más tarde, otros científicos comenzaron a notar algunos de estos mismos rasgos en otras especies domesticadas (cerdos y cabras, aves y peces) que parecían apuntar a un camino genético común que los animales toman cuando cambian de salvaje a domesticado a domesticado.

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Esta tentadora noción, ahora conocida como síndrome de domesticación, fue presentada por primera vez por Charles Darwin y se ha convertido en parte integral de nuestra comprensión de cómo funciona la domesticación animal. Pero en un nuevo artículo, algunos científicos han cuestionado su precisión y, en el camino, las creencias comunes sobre lo que significa la domesticación.

Los autores del artículo no dudan de que Belyaev pudo criar zorros domadores. Pero el experimento ruso no llegó a demostrar la existencia del síndrome de domesticación, argumentan, porque los primeros zorros de Belyaev estaban lejos de ser salvajes y no hay pruebas de que ciertas características físicas sean comunes a las especies domesticadas.

“La línea argumental común es que cuando seleccionas la mansedumbre en una especie animal, todo un conjunto de otros rasgos cambia de una manera predecible”, dijo Elinor Karlsson , científico genómico de la Facultad de Medicina de la Universidad de Massachusetts y autor principal del estudio. 'Y simplemente no pudimos encontrar pruebas convincentes de eso'.

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Un problema importante es que Belyaev comenzó con zorros que no eran salvajes, dijo Kathryn Lord , biólogo evolutivo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Massachusetts y autor principal del artículo, publicado el martes en la revista Tendencias en ecología y evolución . Las pruebas genéticas indicaron que se originaron en el este de Canadá, probablemente en una granja de pieles en la isla del Príncipe Eduardo, lo que significa que los animales ya estaban en el camino hacia la domesticación.

También hay evidencia de que los productores de pieles canadienses buscaban producir colores de piel inusuales, incluso con manchas blancas, que podrían obtener precios más altos. Por lo tanto, algunos de los rasgos que Belyaev sostiene como evidencia del síndrome de domesticación pueden haber estado ya presentes en su primer lote de zorros.

Y la tendencia de esos zorros a producir manchas blancas probablemente habría aumentado cuando llegaron a Rusia, porque Belyaev comenzó su experimento con una población bastante pequeña de 130 animales, dijo Karlsson.

“Puede obtener cambios muy rápidos en la frecuencia o la prevalencia de un rasgo sin haber hecho mucho trabajo, simplemente haciendo que la población sea realmente muy pequeña”, dijo.

El otro inconveniente es que la evidencia del conjunto de rasgos físicos que durante mucho tiempo se dice que comparten los perros, cabras, conejos y otras especies domesticadas es escasa, dicen los autores.

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Por ejemplo, se dice comúnmente que los animales domésticos tienen colas más rizadas y erguidas, la diferencia entre un husky siberiano y un lobo gris. Pero Lord y sus colegas no encontraron evidencia concluyente de que los perros domesticados sostuvieran sus colas de manera diferente a los lobos, zorros u otros cánidos salvajes. También encontraron poca documentación de estos rasgos en otros animales.

'¡Sé que esto es verdad! ¡Es una cosa! ' Lord dijo, reconociendo que incluso ella encuentra frustrante la falta de datos. 'Pero nadie lo ha contado'.

Esto es importante, dijo Karlsson, porque si bien el 'carruaje de la cola' es más común en los zorros menos temerosos, también se ve en algunos de sus primos salvajes. Eso significa que las adorables colas de perro que se ven en los zorros del experimento ruso pueden no estar relacionadas con los cambios genéticos que permitieron su mansedumbre en absoluto. Podría ser pura suerte.

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'Nuestro punto principal no es que el síndrome de domesticación no exista, sino simplemente que no creemos que haya suficiente evidencia para estar seguros de que sí existe', dijo Karlsson en un correo electrónico de seguimiento.

Nada de esto importa mucho en la forma en que la mayoría de nosotros nos relacionamos con nuestros perros y gatos (o cerdos y cabras). Pero el desafío a la sabiduría común sobre cómo se crearon esos animales ha causado olas en la comunidad de estudiosos de la domesticación, y obtuvo una recepción mixta.

'El experimento del zorro es el más celebrado en los estudios de domesticación, sin embargo, los detalles nunca se han publicado o explicado por completo, y mucho menos se han evaluado críticamente', dijo. Marcelo Sánchez-Villagra , paleobiólogo de la Universidad de Zúrich que ha estudiado el síndrome de domesticación. 'Este documento me muestra que se necesitan experimentos nuevos y mejor diseñados sobre la domesticación, de varios tipos de animales, para hacer avanzar el campo'.

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Cedro melinda , científico emérito del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, dijo que el experimento ruso del zorro de granja ha sido 'realmente exagerado', en el sentido de que muchas representaciones populares lo hacen más grandioso y simplificado de lo que Belyaev y los científicos que lo sucedieron querían decir. que sea.

“La precaución que ofrecen aquí es muy útil, para retroceder y decir que esto no es el fin de todo”, dijo Zeder. Pero agregó que 'el caso no es tan convincente como desearía que fuera', en parte porque, dijo, le da demasiado peso a la falta de estudios que documenten cada rasgo del síndrome de domesticación en cada animal domesticado.

Belyaev era muy consciente de que las manchas blancas estaban presentes en su población de zorros y nunca afirmó que estuviera relacionado con la mansedumbre, dijo. Anna Kukekova , genetista de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign que ha estado estudiando a estos zorros durante décadas. Belyaev detalló esto claramente en un papel publicó en 1979, dijo.

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Kukekova dijo que tenía otros reparos sobre el nuevo documento, aunque está de acuerdo en que no parece haber evidencia de un camino fácil hacia la domesticación.

'Los genes rara vez tienen una sola función', dijo en un correo electrónico.

'Yo diría firmemente que [el experimento ruso del zorro agrícola] sigue siendo el estándar de oro', dijo Lee Dugatkin , biólogo de la Universidad de Louisville y coautor de un libro sobre el experimento ruso, ' Cómo domesticar a un zorro (y construir un perro) .”

Dugatkin dijo que tenía 'preocupaciones importantes' sobre el estudio. Dijo que las colas rizadas no aparecían en los zorros durante nueve a diez generaciones y que los científicos no las seleccionaron una vez que aparecieron. Pero se volvieron más comunes con cada generación más dócil, dijo. El proyecto, que ahora está dirigido por su coautora, la genetista rusa Lyudmila Trut, ha agregado desde entonces dos nuevos linajes de zorros, uno seleccionado para agresión y otro como control, dijo, y no han desarrollado colas rizadas y manchas. .

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Pero el hecho de que esos rasgos no aparezcan en otras poblaciones 'no prueba que los rasgos estén directamente relacionados con la mansedumbre', dijo Karlsson, 'sólo que esos rasgos también ocurrieron en la población que se seleccionó para la mansedumbre'. La explicación más probable es que esto se debe a una casualidad '.

Lord no duda en lo importante que fue el trabajo de Belyaev. 'Es un experimento de comportamiento asombroso', dijo.

Pero podría ser más fuerte, dijo Karlsson.

“Eso fue lo que nos inspiró a escribir el artículo”, dijo. 'Porque no hay nada más frustrante que cuando la gente asume que algo es cierto que aún no ha sido probado'.

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