La vacuna contra la polio contaminada que enfermó y paralizó fatalmente a niños en 1955

La vacuna contra la polio contaminada que enfermó y paralizó fatalmente a niños en 1955

El 30 de agosto de 1954, Bernice E. Eddy, una científica veterana de los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, Maryland, estaba verificando un lote de una nueva vacuna contra la polio por seguridad.

Creada por Jonas Salk, la vacuna fue aclamada como la droga milagrosa que vencería la temida enfermedad que mató y paralizó a los niños. El trabajo de Eddy consistía en examinar las muestras enviadas por las empresas que planeaban fabricarlo.

Cuando revisó una muestra de Cutter Laboratories en Berkeley, California, notó que la vacuna diseñada para proteger contra la enfermedad le había dado polio a un mono de prueba. En lugar de contener virus muertos para crear inmunidad, la muestra de Cutter contenía virus infecciosos vivos.

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Algo estaba mal. 'Va a haber un desastre', le dijo a un amigo.

Mientras los científicos y los políticos buscan desesperadamente medicamentos para frenar el coronavirus mortal, y mientras el presidente Trump promociona un medicamento contra la malaria como remedio, una mirada retrospectiva a la tragedia de la vacuna contra la polio de 1955 muestra cuán peligrosa puede ser esa búsqueda, especialmente bajo una intensa presión pública.

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A pesar de las advertencias de Eddy, se estima que 120.000 niños ese año fueron inyectados con la vacuna Cutter, según Paul A. Offit, director del Centro de Educación sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia.

Aproximadamente 40.000 contrajeron poliomielitis 'abortiva', con fiebre, dolor de garganta, dolor de cabeza, vómitos y dolores musculares. Cincuenta y uno quedaron paralizados y cinco murieron, escribió Offit en su libro de 2005, 'El incidente del cortador: cómo la primera vacuna contra la poliomielitis de Estados Unidos condujo a la creciente crisis de las vacunas'.

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Fue 'uno de los peores desastres biológicos en la historia de Estados Unidos: una epidemia de polio provocada por el hombre', escribió Offit.

En aquellos días, la poliomielitis, o parálisis infantil, era un terror.

'Una encuesta nacional ... encontró que la poliomielitis ocupaba el segundo lugar después de la bomba atómica como lo que más temían los estadounidenses', escribió Offit.

'La gente no estaba segura de cómo lo conseguiste', dijo en una entrevista la semana pasada. “Por eso, tenían miedo de todo. No querían comprar una pieza de fruta en el supermercado. Es lo mismo ahora. ... Todo el mundo anda con guantes y máscaras, temerosos de estrechar la mano de alguien '.

“Recuerdo que mi madre ... no nos dejaba ir a una piscina pública”, dijo Offit, de 69 años. lugar.'

Todos usaron máscaras durante la pandemia de gripe de 1918. Fueron inútiles.

El peor brote de poliomielitis en la historia de Estados Unidos se produjo en 1952, un año después del nacimiento de Offit. Infectó a 57.000 personas, paralizó a 21.000 y mató a 3.145. El año siguiente hubo 35.000 infecciones y 38.000 el año siguiente.

Muchos sobrevivientes tuvieron que usar aparatos ortopédicos de metal dolorosos en sus piernas paralizadas o tuvieron que ser colocados en los llamados pulmones de hierro, lo que les ayudó a respirar. No había vacuna y pocos tratamientos. (Un método falso fue rociar ácido en la nariz de los niños para bloquear el virus. Todo lo que hizo fue arruinar el sentido del olfato).

A menudo, las víctimas de la poliomielitis eran niños, pero el estadounidense afectado más famoso fue el presidente Franklin D. Roosevelt, que contrajo poliomielitis y quedó paralizado de cintura para abajo en 1921 cuando tenía 39 años.

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En 1951, Jonas Salk, de la facultad de medicina de la Universidad de Pittsburgh, recibió una subvención de la Fundación Nacional para la Parálisis Infantil para encontrar una vacuna. Durante meses intensos de investigación, tomó el virus de la poliomielitis vivo y lo mató con formaldehído hasta que dejó de ser infeccioso pero proporcionó anticuerpos para combatir el virus.

Cuando las pruebas demostraron que la vacuna era segura, Salk le dijo a su esposa: 'Lo tengo', escribió Offit.

Pronto se filtró la noticia de su éxito. La presión pública creció por la vacuna y por un ensayo a gran escala.

En 1953, Salk lo probó en sí mismo, su esposa y sus tres hijos.

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El 26 de abril de 1954, Randy Kerr, un estudiante de segundo grado de 6 años de Falls Church, Va., Se paró en la cafetería de la Escuela Primaria Franklin Sherman en McLean y se convirtió en el primero en ser vacunado en un estudio de campo masivo.

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La vacuna de Salk se administró a 420.000 niños. Se administró un placebo a 200.000. Y 1,2 millones no recibieron nada.

El estudio encontró que los niños que no recibieron la vacuna tenían tres veces más probabilidades de quedar paralizados por la poliomielitis que los que recibieron la vacuna.

Un año después, el 12 de abril de 1955, cuando los funcionarios anunciaron los resultados en una conferencia de prensa en la Universidad de Michigan, hubo júbilo. Los reporteros gritaron: “¡Funciona! ¡Funciona!' Offit escribió.

La noticia fue noticia de primera plana en todo el país. 'La gente lloró', dijo Offit. “Hubo desfiles en honor a Jonas Salk. ... Eso es lo que contribuyó a la tragedia de Cutter más que cualquier otra cosa ... la ironía '.

Ese mismo día, se otorgaron rápidamente licencias a varias compañías farmacéuticas, incluido Cutter Laboratories, para fabricar la vacuna.

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Pero los funcionarios que otorgaron las licencias nunca fueron informados de los hallazgos de Eddy, escribió Offit.

El año anterior, el escrutinio de Eddy sobre la vacuna Cutter había continuado durante el verano y el otoño.

Debe haber sido un momento difícil. Tenía 52 años. Su esposo, Jerald Guy Wooley, de 64 años, un científico colega de los Institutos Nacionales de Salud, había muerto repentinamente en abril anterior, dejándola con tres hijas, dos de ellas todavía en casa en Bethesda, según su obituario. Su madre se mudó para ayudar.

Eddy nació en 1903 en Glen Dale, Virginia Occidental, una pequeña ciudad en el río Ohio, al sur de Wheeling, según un esbozo biográfico de 1985 de Elizabeth Moot O’Hern. Su padre era médico.

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Había comenzado en los NIH en 1937, había dirigido las pruebas de vacunas contra la influenza y en 1954 se le pidió que ayudara a probar la vacuna contra la polio de Salk. La presión fue intensa. 'Durante semanas, ella y su personal trabajaron las veinticuatro horas del día, los siete días de la semana', escribió O'Hern.

“Este era un producto que nunca se había fabricado antes, y lo iban a usar de inmediato”, había dicho Eddy.

Comenzó a probar las muestras de Cutter en agosto de 1954 y continuó hasta noviembre, según un informe posterior del Congressional Record. Descubrió que tres de las seis muestras paralizaron a los monos de prueba.

'¿Qué crees que les pasa a estos monos?' le preguntó a un colega, relató Offit.

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“Les dieron polio”, respondió el colega.

'No', dijo Eddy. 'Les dieron la ... vacuna'.

El descubrimiento de Eddy sugirió que el proceso de fabricación de Cutter era defectuoso. Su vacuna debería haber contenido solo virus muertos.

Informó sus hallazgos a William Workman, director del Laboratorio de Control Biológico de los NIH.

Pero en medio del caos científico y burocrático, Workman nunca le dijo al comité de licencias, escribió Offit.

A partir de la noche del 12 de abril de 1955, los lotes de la vacuna Salk elaborados por cinco empresas farmacéuticas se enviaron en cajas marcadas como 'VACUNA POLIO: RUSH'.

Aproximadamente 165.000 dosis de Cutter's salieron.

En pocas semanas, comenzaron a llegar informes de misteriosas infecciones de polio.

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El 27 de abril, Susan Pierce, de 7 años, de Pocatello, Idaho, murió de polio días después de recibir la vacuna Cutter. La habían colocado en un pulmón de hierro justo antes de morir. Su hermano Kenneth había sido vacunado al mismo tiempo, pero estaba bien.

Siguieron otros casos.

Alton Ochsner, profesor de cirugía en la Escuela de Medicina de Tulane y fundador de la Clínica Ochsner en Nueva Orleans, le dio la vacuna a su nieto Eugene Davis, escribió Offit. El niño murió el 4 de mayo.

No solo algunas personas inyectadas con la vacuna contaminada se enfermaron, sino que algunas que recibieron la vacuna infectaron a familiares y vecinos.

El 5 de junio de 1955, Annabelle Nelson, de 33 años de edad, de Montpelier, Idaho, murió de polio después de que sus dos hijos recibieron la vacuna en abril, según informes noticiosos en ese momento.

El gobierno ordenó la retirada de la vacuna Cutter el 27 de abril. Pero el daño ya estaba hecho.

'Para el 30 de abril, dentro de las cuarenta y ocho horas posteriores al retiro', escribió Offit. 'La vacuna de Cutter había paralizado o matado a veinticinco niños: catorce en California, siete en Idaho, dos en Washington, uno en Illinois y uno en Colorado'.

El 6 de mayo se pospusieron todas las vacunas contra la poliomielitis. Se reanudaron el 15 de mayo después de que el gobierno volviera a verificar la seguridad de las vacunas. Pero la gente todavía estaba asustada.

Offit recordó que su madre le preguntó a su médico: '¿Cuál es la historia? ¿Deberíamos recibir esta vacuna o no?

Finalmente, fue vacunado cuando tenía unos 6 años.

Años más tarde, en una demanda entablada contra Cutter, se encontró que la empresa no fue negligente en la fabricación de su vacuna porque había hecho todo lo posible para fabricar un nuevo medicamento que era complicado de producir.

Pero fue declarado responsable financieramente por la calamidad que había causado durante esa primavera de 1955.

El presidente del jurado dijo: 'Cutter Laboratories [trajo] al mercado una ... vacuna que cuando se les dio a los demandantes les causó polio'.

Magda Jean-Louis contribuyó a este informe.

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