Los estudiantes abandonan la universidad incluso antes de comenzar. Así es como los educadores intentan detener la tendencia.

Los estudiantes abandonan la universidad incluso antes de comenzar. Así es como los educadores intentan detener la tendencia.

Cada primavera, miles de estudiantes de último año de secundaria en el Distrito hacen planes para ir a la universidad. Cada verano, muchas de sus ambiciones quedan archivadas cuando los graduados no cumplen con los plazos de inscripción, pasan por alto la letra pequeña en los paquetes de ayuda financiera o cambian de rumbo debido a preocupaciones sobre el trabajo y el dinero.

El fenómeno conocido como 'derretimiento del verano', que desvía aproximadamente el 10 por ciento o más de los planes universitarios en todo el país, afecta más a los adolescentes de familias de bajos ingresos que a otros. Eso plantea un gran desafío para las universidades que reclutan a esos estudiantes y para una nación que busca mejorar la educación de su fuerza laboral. Cuando los estudiantes aceptan una oferta de admisión, los expertos saben que eso no es garantía de que se presenten en el campus.

'Oye, lo siento, no asistiré a la universidad este semestre de otoño', escribió un graduado en junio en un mensaje de texto al programa sin fines de lucro College Access Program del Distrito de Columbia. 'Tratando de entenderme a mí mismo primero'.

'No puedo ir a la escuela', envió otro mensaje de texto en julio. 'No me lo puedo permitir'.

Pero Tamia Washington no se mueve. El joven de 17 años del sureste de Washington se graduó en junio de McKinley Technology High School y se dirige a la Universidad de Maryland Eastern Shore. Ella estaba en Princess Anne, Maryland, cuando las residencias universitarias abrieron el jueves. Una y otra vez, había dejado claros sus planes en mensajes de texto y conversaciones este verano con un pequeño escuadrón de asesores que están luchando contra la tendencia al derretimiento, con la esperanza de mantener a Washington y a otros como ella en el buen camino.

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'Será genial para mí', dijo Washington. Ella está pensando en una carrera como profesora de matemáticas. La universidad, dijo, 'no es el único camino, pero es el camino para lo que quiero hacer'.

Las universidades han lidiado durante mucho tiempo con los cambios en sus clases entrantes. Incluso entre los estudiantes que pagan un depósito para asegurarse un asiento, algunos gofran hasta el último minuto y luego se inscriben en otro lugar. Algunos deciden quedarse en casa y buscar trabajo. Otros aplazan la entrada y se toman un 'año sabático'. En estos casos, las escuelas a menudo usan listas de espera o continúan reclutando en el verano para cubrir las vacantes. Las universidades selectivas generalmente conocen tan bien su tasa de derretimiento anual que influye en la cantidad de estudiantes que admiten.

Pero en los últimos años, el impulso nacional para atraer a más estudiantes desfavorecidos a la educación superior ha puesto de relieve cuántos estudiantes de último año de secundaria que parecen estar destinados a la universidad no se inscriben y qué se puede hacer para ayudarlos.

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En 2013, investigadores de la Universidad de Harvard examinaron datos sobre graduados de secundaria que iban a la universidad en Boston y a nivel nacional y encontraron que entre el 10 y el 20 por ciento no se matriculó. Descubrieron que la tasa de derretimiento fue significativamente más alta para los estudiantes de familias de bajos ingresos. Muchos habrían estado entre los primeros en sus familias en ir a la universidad.

'Es una pérdida si el sistema educativo está ayudando a los estudiantes a llegar tan lejos, y los estudiantes están fallando en la transición a la educación postsecundaria', dijo la coautora del informe Lindsay C. Page, ahora profesora asistente de educación en la Universidad de Pittsburgh.

Para combatir el problema, la Universidad Estatal de Georgia experimentó en 2016 con textos automatizados para guiar a los estudiantes entrantes sobre la ayuda financiera y la inscripción. ¿Habían terminado la Solicitud gratuita de ayuda federal para estudiantes? ¿Habían presentado su expediente académico final de la escuela secundaria? ¿Tenían un plan de pago de matrícula y habían hecho un depósito para la vivienda? ¿Sabían acerca de la orientación para estudiantes de primer año?

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Los resultados sugirieron que la comunicación adicional redujo la tasa de fusión del estado de Georgia en tres puntos porcentuales, al 12 por ciento. En muchos casos, dijo Page, los mensajes de texto como estos funcionan como 'un sustituto de un padre molesto' que puede recordar a los estudiantes su lista de tareas pendientes.

Los escépticos dicen que los graduados de la escuela secundaria necesitan tiempo y espacio para asentarse en su camino. Tal vez sea prudente, dicen, hacer una pausa antes de obtener un préstamo estudiantil importante o ir a la universidad sin estar preparado.

“Cuanto más hagan los demás por usted, puede obstaculizar lo que usted hace por usted mismo”, dijo Jay P. Greene, profesor de reforma educativa en la Universidad de Arkansas. “La intervención de mensajes de texto es esencialmente la crianza de los hijos a escala industrial. Algunos niños pueden necesitar ese empujón adicional. Pero con otros niños, podría lastimarlos '.

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Inscribirse en la universidad no debería ser el objetivo principal, dijo Greene. 'El éxito está terminando'.

Los educadores y asesores de la capital de la nación están tratando de maximizar el número de personas que completan la universidad. El primer paso, dicen, es asegurarse de que los estudiantes lleguen allí.

Cada año, el Programa de Acceso a la Universidad de D.C. asesora a unos 3,300 estudiantes de último año en las escuelas secundarias públicas de la ciudad. El noventa por ciento tiene un plan universitario cuando se gradúan, dijo Argelia Rodríguez, presidenta y directora ejecutiva del programa. Algunos tienen la intención de ir a un colegio comunitario de acceso abierto; otros, a escuelas de cuatro años. Históricamente, las universidades negras son populares. Pero para septiembre, solo un poco más del 60 por ciento se matricula.

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Rodríguez dijo que los graduados a menudo se preocupan por el dinero. Un padre podría haber perdido el trabajo. Es posible que la familia tenga que mudarse. Alguien podría estar embarazada. La matrícula y otros gastos pueden ser mayores de lo esperado.

Pero los obstáculos no son solo financieros. Cuando los estudiantes terminan la escuela secundaria, pierden gran parte de su red de apoyo de maestros y mentores. Las dudas sobre la universidad pueden surgir cuando los amigos deciden no ir.

Durante el verano, Rodríguez dijo, 'tenemos que retroceder'.

En mayo, el programa comenzó a enviar mensajes de texto a los estudiantes de último año de la ciudad con recordatorios semanales sobre las tareas para ir a la universidad, un esfuerzo similar al de Georgia State. Un equipo de la escuela de educación de la American University supervisa las respuestas y participa en conversaciones de mensajes de texto con quienes solicitan ayuda. Rodríguez dijo que la evidencia preliminar de una prueba realizada el año pasado mostró resultados prometedores.

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El 23 de julio, después de que un recién graduado de la escuela secundaria envió un mensaje de texto 'No puedo ir a la escuela' y 'No puedo pagarlo', un miembro del equipo de respuesta de AU respondió: 'Lo siento' e instó al graduado a venga al programa de acceso a la universidad para discutir las opciones.

'¿No se acabó?' preguntó el graduado. No necesariamente, dijo el respondedor. Los asesores estaban disponibles para ayudar.

'Vale la pena intentarlo', dijo el graduado.

Cheyenne Gartin, una estudiante de posgrado de la American University que participa en el proyecto, dijo que este tipo de intercambios ocurren a todas horas. A menudo, los estudiantes que van a la universidad buscan ayuda a través de mensajes de texto después de la medianoche. Gartin tiene como objetivo conectarlos con un número de teléfono o correo electrónico de fuentes en su universidad que puedan proporcionar respuestas. 'Simplemente dándoles la información adecuada para que no se pierdan', dijo.

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Algunos estudiantes entrantes carecen de información crucial. La profesora asociada de investigación de la AU, Laura Owen, recordó un texto en el que se preguntaba si los estudiantes habían revisado sus cuentas a través de un portal en línea designado por la universidad. Algunos, dijo Owen, respondieron: '¿Qué portal?'

Para Washington, los mensajes de texto que salpicaron su iPhone proporcionaron un respaldo útil para sus planes de asistir a la universidad pública de 3.500 estudiantes. A través de los textos, obtuvo números de teléfono para confirmar su elegibilidad para una beca del programa de acceso a la universidad, comprender su carta de concesión de ayuda financiera y verificar el estado de un préstamo estudiantil. Para los estudiantes de otros estados, la matrícula y las tarifas son de aproximadamente $ 18,500 al año. Pero los gastos de alojamiento y comida y otros gastos elevan el costo total a más de $ 30,000. Washington califica para una beca federal Pell y otras ayudas para reducir la factura.

Washington no es una estudiante de primera generación y dice que nunca dudó que iría a la universidad. Su madre, Joreather Settles, maestra de pre-kindergarten de las Escuelas Públicas de D.C., se graduó de la Universidad Trinity Washington. Washington había considerado Northern Virginia Community College, pero eligió UMES en parte porque el campus de Eastern Shore, a unas dos horas y media de distancia, no estaba ni demasiado lejos de casa ni demasiado cerca.

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Los textos de verano fueron el último de muchos esfuerzos para fomentar las ambiciones educativas de Washington. Durante la escuela secundaria, Washington recibió asesoramiento del programa de acceso a la universidad y un asesor de la red educativa KIPP. (Asistió a una de las escuelas intermedias KIPP de la ciudad).

Washington dijo que el apoyo extenso y de múltiples niveles fortalece su determinación de obtener una licenciatura: 'Toda la ayuda que estoy recibiendo, al final tiene que dar sus frutos'.