La decisión de los estados de reducir el apoyo a la educación superior tiene un costo

Es la temporada de rankings universitarios, y si miras la parte superior de las listas de U.S. News & World Report al Wall Street Journal / Times Higher Education , notará que falta una cosa: las universidades estatales. A pesar del hecho de que 8 de cada 10 estudiantes universitarios asisten a un colegio o universidad pública, muy pocas de esas escuelas se ubican entre las 20 primeras en muchas de las clasificaciones populares.

No siempre fue así. A fines de la década de 1980, ocho de las 25 mejores universidades nacionales en el ranking de U.S. News eran públicas, en comparación con las tres actuales. Gran parte de ese cambio no se atribuye a una disminución de la calidad de las universidades públicas, sino a las fórmulas utilizadas por muchos de los sistemas de clasificación, fórmulas que recompensan la riqueza. Y en esa medida, las universidades privadas se han estado alejando de las escuelas públicas durante años.

A principios de la última década, los estudiantes universitarios que fueron a universidades públicas pagaron aproximadamente un tercio de su educación. Hoy, en más de la mitad de los estados, pagan la mayor parte. En ese tiempo, el Consejo de Educación Superior ha descubierto que el precio medio de matrícula, alojamiento, comida y cuotas en las instituciones públicas ha aumentado más del 60 por ciento, a 20.770 dólares. Investigación de Douglas Webber , profesor asociado de economía en Temple University, descubrió que las universidades aumentan la matrícula en alrededor de $ 300 por cada $ 1,000 en fondos recortados por el estado.

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La rápida desinversión de los estados en la educación superior pública de este siglo no se debió a un evento, sino a una confluencia de factores que ha hecho que sea más costoso para los estudiantes y sus familias asistir a la mayoría de las universidades estatales. Primero, los niveles de financiamiento no pudieron mantenerse al día con la afluencia de estudiantes a los campus públicos la última década debido al creciente número de graduados de la escuela secundaria. En segundo lugar, la Gran Recesión de 2008 diezmó los presupuestos estatales. Si bien después de recesiones anteriores, la educación superior finalmente recuperó esos dólares, esta vez no. En solo seis estados tienen presupuestos de educación superior regresaron o superaron sus niveles previos a la recesión; en 19 estados, los gastos por estudiante son al menos un 20 por ciento más bajos que antes de la recesión.

Al mismo tiempo, el gasto en otras partes de los presupuestos estatales comenzó a desplazar la educación superior. Los colegios y universidades públicas se conocen desde hace mucho tiempo como la rueda de equilibrio en los presupuestos estatales. Los legisladores saben, por ejemplo, que siempre pueden aumentar la matrícula de los estudiantes y sus familias para pagar la educación superior, pero no pueden hacer lo mismo con los presos cuando se trata de correcciones. En la última década, los legisladores utilizaron la educación superior como un banco para otras necesidades, principalmente programas de bienestar público estatales y locales. “El gasto estatal de Medicaid es el factor que más contribuye a la disminución de la financiación de la educación superior a nivel estatal y local”, según Webber.

Hoy en día, la educación superior representa aproximadamente 9 por ciento del gasto estatal , aproximadamente la mitad de lo que los estados gastan en Medicaid, el programa de salud para los estadounidenses de bajos ingresos. Desde 1990, la porción de Medicaid de los presupuestos estatales casi se ha duplicado, mientras que la porción de educación superior ha caído del 15 por ciento.

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Gran parte de este cambio en el gasto se produjo con el tiempo y bajo el manto de largos procedimientos presupuestarios estatales. Y aunque las percepciones públicas de la educación superior, medidas por las encuestas de opinión, han movido hacia abajo En los últimos años, pocas personas votaron a favor de reducir los fondos estatales para la educación superior y aumentar la matrícula. De hecho, en todo caso, las quejas sobre los costos universitarios solo han aumentado.

Pero los legisladores estatales ahora ven la educación superior como un bien privado que debería ser apoyado por los estudiantes más que como un bien público suscrito por los estados. Hace muchos años, cuando estaba cubriendo una audiencia sobre el presupuesto en Oregon, un legislador comparó los crecientes niveles de deuda estudiantil con el precio de un automóvil nuevo. Por supuesto, cuando le pregunté después cuánto pagó por la universidad, me dijo que asistió gratis a la Universidad de California a principios de la década de 1960. Es muy poco probable que volvamos a esos días dadas las políticas fiscales en los estados y las crecientes demandas sobre sus presupuestos.

Más que nada, las tendencias en el gasto estatal en educación superior durante la última década han provocado un mayor malestar entre los estudiantes y las universidades. Es muy difícil elaborar un plan financiero como familia o como institución cuando los estados deciden anualmente al final de un ciclo presupuestario cuánto dinero dar a la educación superior. Es por eso que muchas universidades públicas han perseguido a estudiantes de otros estados y estudiantes internacionales, que pagan tasas de matrícula más altas, para proporcionar alivio presupuestario de los recortes en las asignaciones estatales.

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Esta no es una forma de administrar un sistema universitario público de clase mundial. Las demandas de Medicaid sobre los presupuestos estatales solo aumentarán en la próxima década, mientras que es probable que la válvula de alivio proporcionada por la matrícula se cierre pronto a medida que los estudiantes y los padres rechacen las facturas de matrícula cada vez más altas. El flujo de estudiantes internacionales y de otros estados ya está comenzando a disminuir.

Se necesita un nuevo modelo de educación superior pública. Al menos dos veces antes en la historia de Estados Unidos, la educación superior pública se ha reinventado. Durante la Guerra Civil, se establecieron colegios con concesión de tierras para centrarse en las necesidades de formación de la Revolución Industrial. A mediados del siglo pasado, los estados construyeron colegios comunitarios y ampliaron los colegios regionales de maestros para atender a un número creciente de estudiantes que necesitaban un título universitario en una economía de la información.

Ahora, al entrar en la tercera década del nuevo milenio, en lugar de utilizar la educación superior como una rueda de equilibrio en el presupuesto estatal, los legisladores que trabajan con los funcionarios universitarios deben desarrollar un nuevo modelo de educación superior pública. Al hacerlo, deben decidir las misiones de sus instituciones, a quién deben servir, cómo deben servirlas y, sobre todo, quién debe pagar por ellas.