El legendario avión cohete del Smithsonian se dirige al almacenamiento durante las renovaciones

El legendario avión cohete del Smithsonian se dirige al almacenamiento durante las renovaciones

Barrieron la suciedad de su camino cuando el viejo avión cohete salió del Museo Nacional del Aire y el Espacio del Smithsonian el martes por la noche.

Debajo de los focos, todavía se veía amenazador, con su silueta larga y oscura, las diminutas ventanas de la cabina y las alas rechonchas. Una vez que la leyenda de los cielos, el X-15 voló más rápido que una bala de rifle y elevó a sus pilotos hasta el borde del espacio a 60 millas de altura.

Y a medida que los trabajadores se agolpaban, parecía que se estaba preparando para otra misión. Pero sus alas estaban envueltas en un relleno. Su piel estaba cubierta de polvo. Y alrededor de la medianoche fue arrancado por una grúa, bajado hacia atrás en un camión y llevado al almacén.

Pero por un momento, mientras colgaba sobre Independence Avenue, con el logo amarillo y negro de la NASA en su cola y 'U.S. Air Force ”en su fuselaje, era un recordatorio de los días en que los pilotos lo llamaban“ el toro ”y los llevaba a dar paseos desgarradores que podían volverse mortales.

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El avión comenzó a rodar violentamente de un lado a otro. Al mismo tiempo, subía y bajaba. Estaba siendo arrojado contra las correas con tremenda fuerza. Volaba a casi 4.000 mph y el avión estaba totalmente fuera de control. Por casualidad miré por la ventana durante una oscilación y todo estaba negro.

Piloto de pruebas Milton O. Thompson

El X-15 del Smithsonian había colgado del techo del museo desde su inauguración en 1976. Fue bajado por primera vez en 43 años la noche del 21 de agosto, uno de los 40 aviones que se han sacado del popular museo. on the Mall mientras el edificio se somete a una renovación de siete años.

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El museo permanece abierto, con otros aviones famosos como el Spirit of St. Louis de Charles Lindbergh y el Flyer 1903 de los hermanos Wright aún en exhibición.

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Pero el X-15 ocupa un lugar único entre los aviones.

Su vuelo fue una explosión controlada. Fue transportado como una bomba enorme, encadenado al ala de un 'barco nodriza' B-52. El piloto se sentó en un asiento eyectable que sugería la silla eléctrica, frente a un compartimiento de combustible que contenía 2,400 galones de oxígeno líquido y amoníaco anhidro.

A unos 40.000 pies, el X-15 se dejó caer, el motor se 'encendió' y el avión se alejó como un rayo, marcado por una estela blanca ondulada.

El motor quemó su combustible en unos 90 segundos. Empujó el avión tan rápido que la insignia de la NASA cerca de la cabina del piloto a menudo se quemó durante el vuelo, y la nariz tuvo que enfriarse con nitrógeno líquido para que no se derritiera.

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Y cuando el X-15 volvió a la tierra, aterrizó con una rueda de morro y patinazos traseros que dejaron una cola de gallo de polvo en la franja seca del lecho del lago antes de llegar a la cima.

“Fue, y sigue siendo, el avión pilotado más rápido y de mayor vuelo de la historia”, escribieron los historiadores científicos John Anderson y Richard Passman en su libro de 2014 sobre el X-15.

El motor era de combustible líquido y tenía acelerador. Pero funcionó mejor cuando el acelerador estaba completamente abierto y se alimentaba con 30 galones de combustible por segundo, según las memorias de Thompson de 1992.

'Es el primer avión hipersónico del mundo', dijo Bob van der Linden, curador de aviones para fines especiales del museo Smithsonian. “Esta es, en esencia, una versión temprana del transbordador espacial. … Es rápido. ... Y es realmente elegante '.

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También era un toro, recordó Thompson de su vuelo espeluznante en 1965. “Cuando decidió hacer algo por su cuenta, lo hizo. No había nada que pudieras hacer para detenerlo. Había perdido momentáneamente el control del toro '.

Aunque Thompson recuperó el control y aterrizó con seguridad ese día de enero de 1965, dos años después, el 15 de noviembre de 1967, el piloto Michael J. Adams no lo hizo. Su X-15 dio una vuelta, se rompió y fue encontrado muerto en el suelo del desierto.

También podría ser peligroso en el suelo.

El 8 de junio de 1960, el último piloto de pruebas y residente de Herndon, Virginia, Scott Crossfield, estaba sentado en un X-15 para una prueba en tierra cuando el motor explotó. Tuvo suerte e ileso. (Crossfield, entonces de 84 años, murió en 2007 cuando su Cessna fue destrozada en una tormenta en el noreste de Georgia).

El X-15 está siendo almacenado en una instalación del Smithsonian en el Aeropuerto Internacional de Dulles, dijo Zachary Guttendorf, un especialista en supervisión de museos. Probablemente estará almacenado durante los próximos cuatro años, dijo la portavoz del museo, Alison Mitchell.

Se construyeron tres X-15. El Smithsonian tiene el primero. El Museo Nacional de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos dice que ha construido el segundo. El tercero fue destruido en el accidente de Adams. Los aviones realizaron 199 vuelos entre 1959 y 1968 desde la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California.

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El segundo avión voló a seis veces la velocidad del sonido, alrededor de 4,600 mph, y alcanzó una altitud de 365,000 pies, dijo van der Linden, del Smithsonian.

El avión del museo 'sólo avanzó a 4.000 mph', dijo. 'Es bastante rápido. Llegó hasta 250.000, 300.000 pies '.

El X-15 fue un avión de investigación desarrollado a fines de la década de 1950 para estudiar los efectos de la velocidad hipersónica, aproximadamente cinco veces la velocidad del sonido, y los vuelos a gran altitud.

Fue construido con una aleación de níquel súper resistente al calor llamada Iconel-X, que le dio su color oscuro. Y estaba equipado con pequeños 'cohetes de actitud' en la nariz y las alas, muy parecido al transbordador espacial 20 años después.

Fueron diseñados para controlar la aeronave en altitudes ultra altas, donde el aire es tan delgado que las alas no son efectivas. Entre los pilotos de prueba estaba Neil Armstrong, que más tarde sería el primer hombre en la luna, que realizó siete vuelos en el X-15 del Smithsonian.

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'Todo esto fue parte del impulso de la NASA y la Fuerza Aérea para ir más alto, más rápido y más lejos', dijo van der Linden, mientras miraba el avión antes de que lo movieran. 'Sabían muy poco sobre el vuelo hipersónico, por lo que lo construyeron estrictamente como un vehículo de prueba'.

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'Los desafíos ... fueron notables', dijo. “La aerodinámica fue un problema. El control de vuelo a gran altura fue un problema. Cuando estás tan alto en altitud, las superficies de control de vuelo no funcionan. Velocidad hipersónica. El aire hace cosas raras '.

En su libro de 1992, Thompson, el piloto de pruebas, relata las transmisiones de radio durante los momentos finales del fatídico vuelo X-15 de Adams. A una altitud de unos 260.000 pies y a 3.500 mph, Adams comenzó a perder el control del avión.

El morro del avión se desplaza ligeramente hacia la derecha y luego más dramáticamente hacia la derecha a medida que el avión avanza velozmente.

A medida que la nariz continúa desplazándose hacia los lados, Adams transmite por radio que el avión se siente 'como una ardilla'. El avión gira completamente de modo que mire hacia atrás mientras se precipita hacia adelante.

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'Estoy en un giro', dijo Adams por radio.

'Diga de nuevo', respondió un controlador de tierra.

'Estoy en un trompo', repitió el piloto.

Thompson estaba en la sala de control y recordó haber pensado: '¿Qué diablos quieres decir con que estás dando vueltas? ¿Cómo puedes girar viajando a 3.500 mph? No existe tal cosa como un giro hipersónico '.

No hubo más contacto de voz con Adams. El X-15 se vino abajo al caer.

Unos segundos más tarde, el piloto de un avión de persecución comunicó por radio: 'Tengo polvo en el lago allá abajo'.

El X-15 se había estrellado.

Se organizó un grupo de búsqueda para buscar las piezas, y un helicóptero encontró rápidamente la cabina con el cuerpo de Adams todavía dentro.

¿Qué había salido mal?

'Mi conclusión personal', escribió Thompson, 'fue que Mike fue arrojado del toro y el toro lo mató'.

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