Lento, intenso e implacable: la ciencia detrás de las cualidades más peligrosas del huracán Dorian

Lento, intenso e implacable: la ciencia detrás de las cualidades más peligrosas del huracán Dorian

La ciencia que conecta el cambio climático con huracanes como Dorian es sólida. Los océanos más cálidos alimentan tormentas más extremas; El aumento del nivel del mar refuerza las marejadas ciclónicas y conduce a peores inundaciones. Justo este verano, después de analizar más de 70 años de datos de huracanes en el Atlántico, el científico de la NASA Tim Hall informó que las tormentas se han vuelto mucho más propensas a 'estancarse' en tierra, prolongando el tiempo en que una comunidad está sujeta a vientos devastadores y lluvias torrenciales.

Pero ninguno de los números en sus hojas de cálculo pudo preparar a Hall para la imagen en la pantalla de su computadora esta semana: Dorian arremolinándose como una tormenta de categoría 5, monstruosa y casi inmóvil, sobre las islas de Gran Ábaco y Gran Bahama.

Al verlo 'girando allí, girando allí,girando allí, en el mismo lugar ', dijo Hall,' no puedes evitar quedarte asombrado hasta el punto de quedarte sin palabras '.

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Después de pulverizar las Bahamas durante más de 40 horas, Dorian finalmente se desvió hacia el norte el martes como una tormenta de categoría 2. Se espera que bordee las costas de Florida y Georgia antes de volver a tocar tierra en las Carolinas, donde podría generar más vientos, marejadas ciclónicas y lluvias que amenazan la vida.

'Simplemente increíble' tuiteó Marshall Shepherd , científico atmosférico de la Universidad de Georgia y ex presidente de la Sociedad Meteorológica Estadounidense. 'Siento náuseas por esto, y solo tengo esa sensación con algunas tormentas'.

El huracán ha igualado o batido récords por su intensidad y por su paso lento sobre las Bahamas. Pero también encaja con una tendencia: la aparición de Dorian convirtió a 2019 en el cuarto año consecutivo en el que se formó un huracán de categoría 5 en el Atlántico, la racha más larga registrada.

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A pesar de lo impactante que ha sido la tormenta, los meteorólogos y los científicos del clima dicen que tiene el sello distintivo de cómo se verán cada vez más los huracanes a medida que el clima se calienta.

Seguimiento del huracán Dorian: sigue el progreso de la tormenta

La rápida intensificación de Dorian durante el fin de semana no tuvo precedentes para un huracán que ya era tan fuerte. En el espacio de nueve horas el domingo, sus vientos máximos aumentaron de 150 mph a 180 mph. Para cuando la tormenta tocó tierra, sus vientos sostenidos de 185 mph estaban empatados a los más fuertes jamás observados en el Atlántico.

El vínculo entre la rápida intensificación y el cambio climático es sólido, dijo Jennifer Francis , científico atmosférico del Woods Hole Research Center. El calor en el océano es la principal fuente de combustible de un huracán, y los océanos del mundo han absorbido más del 90 por ciento del calentamiento de los últimos 50 años, según el Administración Nacional Oceánica y Atmosférica .

El agua sobre la que Dorian se desarrolló estaba aproximadamente 1 grado Celsius más caliente de lo normal, dijo Francis: 'Eso se traduce en una gran cantidad de energía'.

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Debido a que el aire caliente puede contener más humedad, el cambio climático ha aumentado la cantidad de vapor de agua en la atmósfera, lo que ha provocado huracanes más húmedos que desencadenan lluvias más extremas.

El aire cálido y húmedo también le da más combustible a una tormenta creciente.

'Cuando ese vapor de agua se condensa en gotas de nubes, libera mucho calor a la atmósfera y de eso se alimenta un huracán', dijo Francis. 'Estos factores están contribuyendo muy claramente a las tormentas que hemos estado viendo últimamente'.

Modelos predicen que los huracanes de categoría 4 y 5 en el Atlántico norte podrían llegar a ser casi el doble de comunes durante el próximo siglo como resultado del cambio climático, incluso cuando el número total de tormentas disminuya.

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Una vez que un huracán toca tierra, el aumento del nivel del mar creado por el calentamiento global puede exacerbar sus efectos al amplificar la marejada ciclónica. Los fuertes vientos de un huracán empujarán el agua hacia la costa, provocando inundaciones extremas en un tiempo relativamente corto.

Cuanto más alto sea el nivel del agua en un día despejado, peores serán las inundaciones una vez que llegue una tormenta, y se predice que los niveles globales del mar aumentarán alrededor de un metro para fines de siglo.

El huracán Dorian fue particularmente impactante, y devastador, por la forma en que se demoró sobre las Bahamas. Tales eventos de 'estancamiento' se han vuelto mucho más comunes en los últimos tres cuartos de siglo, dijo Hall, quien es un científico senior del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA.

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en un estudio Hall, publicado en junio en la revista Climate and Atmospheric Science, halló que los huracanes del Atlántico norte se han ralentizado en un 17 por ciento desde 1944; Los promedios anuales de precipitación costera de los huracanes aumentaron en aproximadamente un 40 por ciento durante el mismo período. A Papel 2018 encontró que los ciclones tropicales en todo el mundo se han ralentizado significativamente.

En eventos de estancamiento, 'tienes más tiempo para que el viento acumule esa pared de agua para el oleaje y simplemente obtienes más y más lluvia acumulada en la misma región', dijo Hall.

“Esa fue la catástrofe de Harvey”, agregó, refiriéndose al huracán que arrojó más de cinco pies de lluvia sobre Texas en 2017. Los huracanes Dorian y Florence, el último de los cuales inundó las Carolinas el año pasado, también encajan en este patrón.

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Hall y sus colegas creen que hay una 'señal de cambio climático' en este fenómeno, aunque todavía están desentrañando el vínculo entre el calentamiento causado por los humanos y las tormentas lentas.

Los huracanes no tienen motores propios; en cambio, son conducidos a través de la superficie de la Tierra por vientos atmosféricos a gran escala, como corchos flotando en una corriente turbulenta.

Si estos vientos rectores colapsan, o incluso simplemente cambian, un huracán puede quedar atrapado en un remolino y “estancarse”, dijo Hall. Las simulaciones climáticas han demostrado que los vientos atmosféricos en los subtrópicos, donde se encuentra Dorian, se están desacelerando, lo que hace que este tipo de remolinos sea más probable.

'Pero hay muchos puntos en la cadena de causa y efecto que aún no se han elaborado', dijo Hall.

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Tales eventos estancados hacen que los huracanes sean más difíciles de rastrear. Sin un viento conocido a gran escala que las impulse, las tormentas se ven azotadas por fluctuaciones a pequeña escala en sus entornos que son mucho más difíciles de pronosticar.

Tanto Hall como Francis advirtieron que los científicos no pueden atribuir ningún desastre meteorológico al cambio climático, especialmente mientras se desarrolla ese desastre. Lo que los investigadores pueden hacer es evaluar cuánto empeoró el desastre como resultado del calentamiento causado por el hombre y qué tan probable es que este tipo de desastre vuelva a ocurrir.

Cuando se trata de Dorian, dijo Hall, las respuestas a ambas preguntas son sombrías.

“Esto es de lo que más esperamos”, dijo. Pero cree que nunca se acostumbrará a verlo.

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