La esclavitud le costó a su familia. Fue entonces cuando Henry 'Box' Brown se envió por correo a la libertad.

La esclavitud le costó a su familia. Fue entonces cuando Henry 'Box' Brown se envió por correo a la libertad.

Henry Brown había llegado al punto más bajo de su desesperación. La esposa embarazada del esclavo de Virginia y sus tres hijos acababan de ser vendidos después de que su dueño intentara extorsionar a Brown para evitar la venta.

“Mi agonía ahora era completa, ella con quien había viajado el viaje de la vida encadenado ... y las pequeñas y queridas promesas que Dios nos había dado que podía ver claramente ahora deben estar separadas de mí para siempre, y debo continuar, desolado y solo, para arrastrar mis cadenas por el mundo ”, recordó Brown en un relato que escribió en 1849.

Pero eso no es lo que hizo Henry Brown. En cambio, imaginó una forma totalmente original de escapar de su miseria.

Se enviaría a sí mismo a la libertad en una caja.

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El plan, una de las fugas de esclavos más sensacionales del período anterior a la guerra, se convertiría más tarde en forraje para el arte de Brown como actor, mago, cantante e hipnotizador que recorrió los Estados Unidos, Canadá e Inglaterra a mediados del siglo XIX.

Aunque las actuaciones de Brown, que incluían la recreación de su escape en caja, disfrazarse de príncipe africano e hipnotizar a los espectadores blancos, horrorizaron a los abolicionistas sobrios, incluido Frederick Douglass, probablemente había un método para su magia, dijo Martha Cutter, profesora de inglés. y Africana Studies en la Universidad de Connecticut que ha investigado a Brown.

Sus payasadas podrían verse como 'una forma de tratar de tomar el control de este trauma increíblemente grave de la esclavitud', dijo Cutter.

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Brown, dijo, 'lo explota y juega con él'.

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Al relatar sus primeras décadas de vida como una persona esclavizada en el condado de Louisa, Virginia, y más tarde en Richmond, no hay señales del artista extravagantemente creativo en el que Brown se convertiría. Él insinúa una posible razón: 'Me robaron a mí mismo', escribió.

Había nacido esclavo, alrededor de 1815, en el condado de Louisa. Después de la muerte del granjero propietario de su familia, el adolescente Brown se fue a trabajar a una fábrica de tabaco en Richmond, donde se le permitió tomar esposa en una plantación vecina.

La esposa de Brown, Nancy, fue vendida más tarde a otro dueño de esclavos, quien comenzó a chantajear a Brown para que alquilara una casa para Nancy y los niños y hiciera pagos para evitar que vendiera a la joven familia. Finalmente, Brown ya no pudo satisfacer las demandas del esclavista y su familia fue vendida a una plantación en Carolina del Norte.

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Fue entonces, según la narración de 1849, cuando a Brown se le ocurrió la idea de 'encerrarme en una caja y hacer que me transportaran como productos secos a un estado libre'.

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Brown logró convencer a un miembro del coro de la iglesia, un hombre negro libre, así como un zapatero blanco comprensivo, para que lo ayudara con su pasaje a Filadelfia. Se reclutó a un carpintero para hacer la caja: un rectángulo de madera de aproximadamente 3 por 2 pies de ancho y 2.5 pies de alto, con tres pequeños orificios para el aire.

En la mañana del 29 de marzo de 1849, Brown, por alto o bajo que sea, no lo sabemos, se dobló en la caja con un punzón en caso de que necesitara más orificios para el aire y un pequeño frasco de agua. escribió.

Los co-conspiradores de Brown cerraron la caja con clavos, marcaron 'This Side Up With Care' y llevaron a Brown a las oficinas de Adams Express Company, donde el viaje tuvo un comienzo desfavorable.

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La caja fue empujada de un lado a otro hasta que, relata Brown, se subió en un vagón a la estación del tren. Allí, la caja fue empujada dentro de un vagón de equipaje, donde Brown cayó de costado antes de ser empujado hacia abajo nuevamente a bordo del vapor a Filadelfia.

“Sentí que mis ojos se hinchaban como si fueran a estallar de sus órbitas, y las venas de mis sienes estaban terriblemente distendidas con la presión de la sangre en mi cabeza”, escribió Brown. 'Sentí que me invadía un sudor frío que parecía advertir que la muerte estaba a punto de terminar con mis miserias terrenales'.

Afortunadamente, un hombre cansado tiró la caja de costado, y él y su acompañante tomaron asiento hasta que el vapor se detuvo en Washington, DC Allí, Brown fue llevado en un vagón a la estación del tren y la caja fue arrojada al suelo. crujiendo audiblemente el cuello de Brown y dejándolo “insensible”, escribió.

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Por fin, Brown llegó a Filadelfia después de un viaje de 27 horas, un poco maltrecho pero intacto. Desde allí fue trasladado a la oficina de un mercader cuáquero y abolicionista. Después de salir de la caja como un hombre libre, Brown rompió a cantar el Salmo 40:Esperé pacientemente al Señor; y se inclinó hacia mí y escuchó mi clamor.

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Y así comenzó la transformación de Henry Brown de un hombre oprimido por la esclavitud en Henry “Box” Brown, un artista viajero que se burló de las ideas racistas populares y empujó salvajemente los límites que circunscribían su vida como hombre negro.

Brown se mudó a Massachusetts y, con la ayuda de abolicionistas, se fue de gira, donde contó su atrevida fuga a los espectadores, quienes también se emocionaron con ella como un milagro del moderno sistema de entrega postal. (Mientras tanto, Douglass desaprobó abiertamente la forma en que Brown divulgó sus secretos, creyendo que sería difícil para otra persona esclavizada tener éxito en tal plan, y la historia parece haberlo juzgado correcto, dijo Cutter).

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Después de que se aprobara la Ley de esclavos fugitivos en 1850, Brown se mudó a Gran Bretaña, donde permaneció durante varias décadas antes de regresar a los Estados Unidos y luego a Toronto, donde murió en 1897. Al otro lado del Atlántico, el acto de Brown se convirtió en completamente suyo. , liberado de la edición de abolicionistas, como el evangelista blanco que había escrito la narrativa de 1849 con Brown, según Britt Rusert, profesor asociado en el departamento de Estudios Afroamericanos de la Universidad de Massachusetts en Amherst.

Uno de los primeros actos de Brown en Gran Bretaña fue publicar una nueva narrativa en 1851 - 'Escrito por él mismo', declaró - que transmitía los mismos hechos centrales de su vida temprana en un estilo mucho más sencillo y menos sermoneador.

Al principio, realizó una gira con un panorama de 49 escenas de su esclavitud y escape pintado en paneles de lona y cantó melodías de plantación. Un hombre con un don para la autopromoción, incluso organizó una dramática recreación de su viaje en caja, enviándose a sí mismo de Bradford a Leeds, antes de dar un giro hacia lo más fantástico, escribió Rusert en su libro. 'Ciencia fugitiva: empirismo y libertad en la cultura afroamericana temprana'.

Con ropa de colores brillantes, la cabeza envuelta en un turbante y blandiendo una espada, Brown caminaba por las calles como un príncipe africano, libre como un hombre negro para mirar y moverse como quisiera en lo que Cutter llama 'una burla de la esclavitud'.

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Como 'hipnotizador', el precursor del hipnotizador moderno, Brown literalmente tomó el control, en un acto hipnotizó a un grupo de espectadores blancos ingleses haciéndoles creer que eran ovejas mientras los guiaba por el escenario, arrojándoles repollo, dijo Cutter. (¿Quién, sugiere ella, era el animal ahora?)

Siguiendo a Brown a todas partes estaba la caja, ahora su segundo nombre literal. Salió de uno como parte de sus actuaciones e hizo aparecer y desaparecer relojes y pañuelos con una caja de espejos como médium. Una vez que fue un último recurso desesperado, se había convertido en una herramienta de creatividad y libertad.

Y, sin embargo, tan exitosamente como Brown intentó traspasar sus límites, la caja seguiría siendo una caja. Y Brown todavía estaba dentro, en un doble vínculo que no es desconocido para muchos artistas negros de la actualidad.

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'Es revelador que la caja siga siendo parte de sus actuaciones para que permanezca legible ... para que pueda construir y mantener esta identidad de celebridad', dijo Rusert. 'De esa manera, no creo que alguna vez se escape de la caja'.

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