Hace sesenta y cinco años, un Senado dividido fue llamado a juzgar a un político deshonesto.

Hace sesenta y cinco años, un Senado dividido fue llamado a juzgar a un político deshonesto.

Hace poco más de 65 años, el Senado de Estados Unidos debatió si castigar a un político estadounidense cuyo rápido ascenso había sido casi tan sensacional como su reputación de exagerar la verdad, intimidar a los oponentes, difamar a inocentes y amenazar las investigaciones de casi cualquier persona que se le cruzara.

Había mucho en juego e involucraba acusaciones de interferencia extranjera. Las audiencias desbordadas llenaron las galerías del Senado.

El político en el centro del drama fue el senador Joseph R. McCarthy, un republicano de Wisconsin que afirmó que los agentes comunistas habían penetrado los niveles más altos del gobierno de los Estados Unidos, a menudo con la connivencia de los demócratas bajo los presidentes Franklin D. Roosevelt y Harry S. Truman.

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Era grosero, grosero y aparentemente no tenía miedo de decir lo que se le ocurriera. Llamó a los demócratas 'el partido de la traición'. Comparó los esfuerzos por investigarlo con 'una sesión de linchamiento'. Lanzó contra 'la prensa de la oposición'.

Tras meses de creciente agitación política, el Senado aprobó una resolución formal de censura el 2 de diciembre de 1954, su condena más enérgica salvo la expulsión. A diferencia del juicio político, la medida permitió a McCarthy permanecer en el cargo, pero también marcó el comienzo del fin: McCarthy, deshonrado y luchando contra los efectos del alcoholismo, murió menos de tres años después.

Para aquellos que creían en él, McCarthy era un verdadero patriota y cruzado anticomunista que no temía nombrar nombres. Para quienes lo despreciaban, se había convertido en un peligro para la república que supuestamente estaba tratando de defender, lo que un ex columnista del New York Times describiría como quizás 'el demagogo más destructivo en la historia de Estados Unidos'.

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Su apellido se convirtió en sinónimo de caza de brujas, y todavía se usa. El presidente Trump mencionó la frase para describir la operación de contrainteligencia en la interferencia de Rusia en la campaña de 2016. Los escritores de opinión han comparado a Trump y sus tácticas, o las de sus oponentes, con el macartismo. Los críticos han notado que uno de los mentores y abogados de familia de Trump fue el fallecido Roy Cohn, quien se desempeñó como abogado principal de McCarthy durante sus investigaciones.

La historia del ascenso y caída de McCarthy se ha vuelto casi mítica y, como todos los mitos, distorsionada por inexactitudes persistentes, como la creencia de que su caída se produjo solo después de que el confiable periodista de CBS Edward R. Murrow lo denunciara. La historia de McCarthy también ha sido moldeada y remodelada con nuevas investigaciones.

La publicación de transcripciones desclasificadas del Proyecto Venona en la década de 1990, un programa estadounidense de alto secreto que decodificó las comunicaciones de la agencia de inteligencia soviética a partir de la década de 1940, confirmó la existencia de espías en el Departamento de Estado, el Tesoro y la Casa Blanca y dentro del Proyecto Manhattan. que Estados Unidos llevó a crear la primera arma nuclear. También lo hicieron los archivos recién abiertos cuando colapsó la Unión Soviética.

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'Por viles que fueran sus métodos, tenía razón sobre una amenaza significativa para la vida estadounidense', escribió Harvey Klehr, profesor de política e historia en la Universidad de Emory, en la nueva república .

Pero otros dijeron que no era noticia que simpatizantes y agentes comunistas hubieran penetrado en el gobierno de Estados Unidos u operado encubiertos en otras instituciones. El problema fue que McCarthy a menudo eligió los objetivos equivocados y recusó a la gente basándose en mentiras y exageraciones, lo que posiblemente obstaculice el esfuerzo mismo por contrarrestar la subversión soviética.

“Lo que lo distinguió fue su entusiasmo por mentir a gran escala”, escribió David Oshinsky, profesor de historia y medicina en la Universidad de Nueva York, en un artículo de opinión del New York Times. La biografía de Oshinsky de 1983 sobre el senador también es la base de 'McCarthy: Power Feeds on Fear', un documental de PBS de dos horas que se estrenó el lunes sobre la 'Experiencia estadounidense'.

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McCarthy salió disparado de la oscuridad como senador en su primer mandato con un feroz discurso del Día de Lincoln ante un grupo de mujeres republicanas en Wheeling, W.V., el 9 de febrero de 1950. Acusó a la administración Truman de ignorar la infiltración comunista generalizada en el Departamento de Estado.

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'Tengo aquí en mi mano una lista de 205 que eran conocidos por el Secretario de Estado como miembros del Partido Comunista y que, sin embargo, todavía están trabajando y dando forma a la política en el Departamento de Estado', dijo McCarthy, según fue citado.

Fue una acusación explosiva en un momento peligroso. El Telón de Acero ya había caído sobre Europa después de la Segunda Guerra Mundial. La Unión Soviética había hecho explotar un arma atómica. Mao Zedong y el Ejército Rojo se habían apoderado de China.

El discurso de McCarthy no fue la primera vez que un político estadounidense pidió investigaciones sobre una posible subversión comunista. El Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara (HUAC) existía desde 1938.

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Pero McCarthy lanzó su misión de caza al rojo con un celo implacable y el tipo de tácticas que llevaron a uno de sus seguidores a llamarlo 'luchador callejero'. Fue tras los burócratas de bajo nivel y tras los más poderosos de Washington, incluidos Truman, el secretario de Estado Dean Acheson e incluso el general George C. Marshall. McCarthy acusó al exjefe de personal del ejército de trabajar en concierto con Moscú.

McCarthy usó rumores, insinuaciones y culpa por asociación para difamar a la gente, arruinando carreras y cambiando vidas. El decano de la Facultad de Derecho de Harvard dijo McCarthy se había convertido en 'juez, jurado, fiscal, castigador y agente de prensa, todo en uno'.

Millones de estadounidenses finalmente verían a McCarthy en acción durante las audiencias Army-McCarthy, que se transmitieron por televisión. Los procedimientos se convocaron en abril de 1954 para examinar reclamos en competencia: el Ejército dijo que McCarthy había buscado un trato preferencial para un ex ayudante que había sido reclutado; McCarthy acusó al Ejército de inventar la acusación como venganza por sus investigaciones sobre la organización militar.

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Un solo intercambio dramático pareció destilar la imagen de McCarthy como un matón. Se refería a un joven abogado que había sido seleccionado para unirse al personal legal del Ejército durante las audiencias, pero fue despedido debido a su asociación anterior con el Gremio Nacional de Abogados, una organización identificada por el fiscal general de los Estados Unidos como un frente comunista. El despido del abogado ya se había informado anteriormente en el New York Times.

El abogado del ejército Joseph Welch agredió a McCarthy durante la audiencia televisada por llamar la atención sobre el joven nuevamente.

“Hasta este momento, senador, creo que nunca comprendí completamente su crueldad o su imprudencia”, dijo Welch. “¿No tiene sentido de la decencia, señor, por fin? ¿No has dejado ningún sentido de la decencia?

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Al final, no fueron Welch o Murrow quienes derribaron a McCarthy. McCarthy puso en marcha su propia destrucción al atacar al presidente Dwight D. Eisenhower y su administración republicana. Detrás de escena, Eisenhower ayudó a diseñar el esfuerzo para reprender a McCarthy.

El tema dividió al país. Casi dos docenas de estadounidenses prominentes de Hollywood, Wall Street, el mundo académico, la religión y las publicaciones emitieron una carta abierta instando al Senado a tomar medidas contra McCarthy por un 'abuso de poder' que amenazaba el orden constitucional. Los republicanos pidieron un obstruccionismo. El público se dividió 5-4 a favor de la censura.

Incluso hubo un momento de gran dramatismo el día que el Senado tomó la resolución de censura: las peticiones pro-McCarthy llegaron desde Nueva York en una camioneta blindada acompañada de guardias que sacaron sus revólveres en la plaza del Capitolio.

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'Un teniente de la Policía del Capitolio ordenó a los tres guardias del camión blindado que volvieran a poner sus revólveres en sus fundas', informó el New York Times.

McCarthy también fue combativo, diciendo que el comité del Senado que lo investigaba y recomendaba la censura había 'hecho el trabajo del Partido Comunista' como su 'doncella inconsciente'.

La votación final el 2 de diciembre de 1954 incluyó a los 44 demócratas presentes, más el senador Wayne Morse, independiente de Oregon. Los republicanos se dividieron, 22 votaron a favor de la censura y 22 en contra.

Después, McCarthy pareció imperturbable.

'No me siento diferente esta noche que anoche', dijo a los periodistas. 'Estoy muy feliz de haber terminado este circo y de volver al trabajo de desenterrar a los comunistas, la corrupción [y] la traición en el gobierno, y comenzaré de nuevo el lunes después de 10 meses de inacción forzada'.

Sin embargo, un mes después, el poder de McCarthy se fue. Los demócratas, que recuperaron el control del Senado, lo sacaron de la presidencia de sus comités.

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