¿Ves una tonelada de bellotas en el suelo? Debe ser un año 'mástil' para los robles.

¿Ves una tonelada de bellotas en el suelo? Debe ser un año 'mástil' para los robles.

Si tiene robles en su vecindario, tal vez haya notado que algunos años el suelo está alfombrado con sus bellotas , y algunos años apenas hay. Los biólogos llaman a este patrón, en el que todos los robles en millas a la redonda producen muchas bellotas o casi ninguna, 'mástil'.

En Nueva Inglaterra, los naturalistas han declarado este otoño un año de mástil para los robles : Todos los árboles están produciendo toneladas de bellotas al mismo tiempo.

Muchos otros tipos de árboles, desde especies conocidas de América del Norte como pinos y nogales hasta los masivos dipterocarpos de las selvas tropicales del sudeste asiático, muestran una sincronización similar en la producción de semillas. Pero, ¿por qué y cómo lo hacen los árboles?

Semillas sincronizadas

Cada semilla contiene un paquete de almidón rico en energía para alimentar al árbol bebé que yace latente en su interior. Esto los convierte en un premio sabroso para todo tipo de animales, desde escarabajos hasta ardillas y jabalíes.

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Si los árboles coordinan su producción de semillas, estos animales que comen semillas son probable que se llene mucho antes de que se coman todas las semillas producidas en un año de mástil, dejando que el resto brote.

Para árboles como los robles que dependen de que sus semillas se las quiten del árbol padre y sean enterradas por animales como las ardillas, un año de mástil tiene un beneficio adicional. Cuando hay muchas nueces, las ardillas entierran más de ellos en lugar de comerlos inmediatamente, esparciendo robles por el paisaje.

Ponerse en sincronía

Todavía es un misterio cómo los árboles sincronizan su producción de semillas para obtener estos beneficios, pero varios elementos parecen ser importantes.

Primero, produciendo un una gran cosecha de semillas requiere mucha energía . Los árboles hacen su comida a través fotosíntesis: utilizando la energía del sol para convertir el dióxido de carbono en azúcares y almidón. Sin embargo, solo hay tantos recursos disponibles. Una vez que los árboles producen un gran lote de semillas, es posible que deban volver a producir hojas y madera nuevas por un tiempo, o tomar uno o dos años para reponer los almidones almacenados, antes que otro mástil.

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Pero, ¿cómo deciden los árboles individuales cuándo debería ser ese año de mástil? Clima parece ser importante, especialmente el clima primaveral. Si hay una ola de frío que congela las flores del árbol, y sí, los robles tienen flores, son extremadamente pequeñas, entonces el árbol no puede producir muchas semillas el otoño siguiente.

A sequía en el verano también podría matar semillas en desarrollo. Los árboles a menudo cierran los poros de sus hojas para ahorrar agua, lo que también reduce su capacidad de absorber dióxido de carbono para la fotosíntesis.

Debido a que todos los árboles dentro de un área local están experimentando esencialmente el mismo clima, estas señales ambientales pueden ayudar a coordinar su producción de semillas, actuando como un botón de reinicio que todos presionaron al mismo tiempo.

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Una tercera posibilidad intrigante que los investigadores todavía están investigando es que los árboles se “hablan” entre sí a través de señales químicas. Los científicos saben que cuando una planta es dañada por insectos, a menudo libera sustancias químicas en el aire que envían señales a sus otras ramas ya las plantas vecinas para que activen sus defensas. Señales similares podrían ayudar a los árboles a coordinar la producción de semillas.

Sin embargo, la investigación de la comunicación de árbol a árbol está todavía en su infancia. Por ejemplo, los ecologistas descubrieron recientemente que productos químicos liberados de las raíces de la verdura de hoja mizuna puede afectar el tiempo de floración de las plantas vecinas. Si bien es poco probable que este tipo de comunicación tenga en cuenta la sincronización aproximada de la producción de semillas a lo largo de decenas o incluso cientos de millas, podría ser importante para sincronizar un área local.

Masting y la red alimentaria

Cualesquiera que sean las causas, la masticación tiene consecuencias que fluyen hacia arriba y hacia abajo en la cadena alimentaria.

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Por ejemplo, las poblaciones de roedores a menudo aumentan en respuesta a la alta producción de semillas. Esto, a su vez, da como resultado más alimento para los depredadores que se alimentan de roedores, como los halcones y los zorros; menor éxito de anidación para los pájaros cantores, si los roedores comen sus huevos; y un riesgo potencialmente mayor de transmisión de enfermedades como hantavirus a las personas .

Si el año de baja semilla que sigue provoca el colapso de la población de roedores, los efectos se invierten.

Las semillas de los árboles mástil también han sido históricamente importantes para alimentar a las poblaciones humanas, ya sea directamente o como alimento para el ganado. Las bellotas eran un alimento básico en la dieta de los nativos americanos en California, y las familias cuidaban cuidadosamente robles particulares y almacenar las nueces para el invierno. En España, la forma de jamón más preciada todavía proviene de cerdos que deambulan por los bosques de robles , comiendo hasta 20 libras de bellotas cada día.

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Así que la próxima vez que dé un paseo otoñal, mire el suelo debajo de su roble local; es posible que vea la evidencia de este increíble proceso.

Emily Moran es profesora asistente de Ciencias de la vida y del medio ambiente en la Universidad de California en Merced. Este informe se publicó originalmente el theconversation.com .

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