Los científicos creen que han encontrado la primera luna fuera de nuestro sistema solar

Los científicos creen que han encontrado la primera luna fuera de nuestro sistema solar

A la luz parpadeante de un sol distante, los científicos pueden haber descubierto la primera luna fuera de nuestro sistema solar.

Escribiendo en la revista Science Advances , dos astrónomos de la Universidad de Columbia que utilizan los telescopios espaciales Kepler y Hubble dicen que han encontrado signos de una gran 'exoluna' gaseosa orbitando un exoplaneta aún más grande alrededor de una estrella a 8.000 años luz de distancia.

Es un hallazgo 'extraordinario' que 'desafía una explicación fácil', dijo el coautor Alex Teachey: no existe nada parecido en nuestro propio sistema solar. Él y su colega David Kipping tienen cuidado de llamar a su descubrimiento una 'luna candidata', y señalan que se requieren más estudios para confirmar su existencia.

Pero el científico planetario Kip Hodges, editor adjunto de Science Advances que no participó en el estudio, calificó el hallazgo de los astrónomos de Columbia como 'convincente'.

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'Si este hallazgo resiste un mayor escrutinio observacional, representa un hito importante en el campo de la astronomía', dijo Hodges.

La posible luna fue documentada por Kepler, el potente telescopio espacial de caza de planetas, cuando arrojó una sombra al cruzar frente a una estrella. Kipping y Teachey lo descubrieron entre 300 exoplanetas en el catálogo de Kepler, todos produciendo caídas predecibles en la luz de las estrellas que ocurren cuando un cuerpo en órbita pasa frente a su sol, un fenómeno llamado 'tránsito'.

Solo una estrella, Kepler 1625, parecía prometedora. Se sabe que una estrella parecida al sol envejecida en la constelación de Cygnus alberga un enorme planeta gaseoso del tamaño de Júpiter, conocido como Kepler 1625b. Sin embargo, había firmas extrañas en el parpadeo de este lejano sistema estelar.

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Entonces, Kipping y Teachey pidieron 40 horas de tiempo de observación con el telescopio espacial Hubble, que es cuatro veces más preciso que Kepler. Estas observaciones deben realizarse desde el espacio; la rotación de la Tierra significa que los telescopios terrestres giran lejos de sus objetivos antes de que puedan capturar un evento completo.

La luz de la estrella pareció desvanecerse más de una hora antes de que transitara su planeta similar a Júpiter. Y permaneció oscuro durante un tiempo después del paso del planeta. Determinaron que no era el resultado de la actividad en la superficie de la estrella, y no había evidencia de que otro planeta estuviera tirando de Kepler 1625b y alterando su órbita.

En cambio, parecía como si Kepler 1625b estuviera orbitado por un segundo cuerpo del tamaño de Neptuno, aproximadamente cuatro veces el diámetro de la Tierra.

'Una luna es una excelente explicación de los datos disponibles', dijo Kipping. 'No podemos encontrar ninguna otra hipótesis única que pueda explicar todos los datos que tenemos'.

Aún así, los astrónomos quedaron asombrados por su descubrimiento. Un cuerpo del tamaño de Júpiter con una luna del tamaño de Neptuno no se parece a nada que los científicos hayan visto antes. Kipping y Teachey ni siquiera estaban seguros de cómo podría haberse formado una luna así.

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Puede haber sido un planeta descarriado capturado por el cuerpo más grande. O tal vez, como la luna de la Tierra, es un producto de su planeta, formado en alguna colisión catastrófica. O tal vez su historia de origen se parezca a la de las lunas de Júpiter, que se cree que se fusionaron a partir de un anillo de gas y polvo que rodeaba el planeta.

'Está planteando nuevas preguntas sobre el tipo de procesos dinámicos que continúan para crear los planetas y las lunas', dijo Teachey.

Es probable que ni Kepler 1625b ni su luna sean habitables, dijeron los científicos, porque ambos están hechos principalmente de gas. Si pudieras estar en la superficie del planeta, la luna parecería dos veces más grande que la nuestra y bloquearía periódicamente el sol.

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Es difícil decir qué tan comunes podrían ser esos mundos. Teachey señaló que la astronomía está predispuesta a encontrar cosas más importantes: son más fáciles de detectar. El primer exoplaneta descubierto alrededor de una estrella similar al sol, 51 Pegasi b, fue un monstruoso 'Júpiter caliente' que giraba en círculos alrededor de su sol cada cuatro días. Tiene sentido, dijo Teachey, que la primera luna que los científicos vean también sea un gigante.

Del mismo modo, Teachey no se desanima por el hecho de que solo uno de los casi 300 planetas examinados parecía albergar una luna. Kepler está mejor equipado para encontrar planetas que orbitan cerca de sus estrellas, y los análisis de la dinámica orbital, sin mencionar la evidencia en nuestro propio sistema solar, sugieren que las lunas serán más comunes más lejos.

“Si queremos buscar la luna en el futuro, tendremos que mirar los planetas más allá” de una unidad astronómica, o la distancia entre el sol y la Tierra, dijo Teachey. 'Estamos aprendiendo cosas nuevas sobre cómo hacer mejor estas observaciones'.

Eso es lo que hace que este trabajo sea tan divertido, continuó, incluso si la existencia de esta luna no está confirmada.

'Si lo tuviéramos todo resuelto, entonces no podríamos tener mucho que hacer. Todavía tenemos muchos problemas en los que trabajar '.