El distrito escolar se encogió de hombros ante la universidad para la mayoría de los niños hasta que un extraño y partidarios de la empresa se involucraron

En 1998, las Escuelas Públicas del Distrito de Columbia estaban haciendo tan mal trabajo preparando a los estudiantes para la universidad que cuando los ejecutivos de negocios locales preguntaron cuántos estudiantes de último año se graduaron fueron a la universidad el año anterior, los líderes del distrito no lo sabían.

Consternados, los empresarios tomaron medidas. Establecieron una organización de asesoramiento universitario con financiación privada para las escuelas del vecindario de DC, cuyos consejeros de grado 12 no tenían ni el tiempo ni la experiencia para manejar los problemas de solicitud de ingreso a la universidad. Los consejeros habituales tenían que centrarse en los niños con problemas personales graves, como reprobar cursos, faltar a la escuela y quedarse sin hogar.

El esfuerzo financiado por la empresa se llamó Programa de Acceso a la Universidad de D.C., DC-CAP. Antes de que naciera, solo alrededor de un tercio de los estudiantes del último año intentaron la universidad. Solo alrededor del 15 por ciento de los ex alumnos de D.C. recibieron títulos universitarios.

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Este año, después de dos décadas de trabajo de DC-CAP, aproximadamente dos tercios de los graduados de DC, cerca del promedio nacional, van a la universidad. Aproximadamente la mitad de ellos se gradúan en seis años. Los números deben ser mejores, pero D.C. ha recorrido un largo camino.

Liderando ese esfuerzo como presidenta y directora ejecutiva de DC-CAP ha estado Argelia Rodríguez, una visionaria que anteriormente dirigió su propia firma de consultoría educativa y de gestión para universidades, empresas, asociaciones y las escuelas públicas de D.C. DC-CAP se ha beneficiado de su determinación de hacer las cosas y su habilidad diplomática al trabajar con los administradores de DC, a menudo cansados ​​de escuchar de los forasteros lo que estaban haciendo mal.

Ahora, Rodríguez ha anunciado lo que ella llama su graduación de DC-CAP. Ella planea renunciar al final del año escolar. ¿Cómo lograron ella y su personal tanto progreso?

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Su organización surgió en un momento de gran agitación en el esfuerzo por hacer de la universidad una realidad para los adolescentes empobrecidos. Cuando escribí por primera vez sobre DC-CAP en 2003, noté varios grupos pequeños que intentaban ayudar, incluidos College Bound, Hoop Dreams, Urban Alliance Foundation y el programa Coaching for College. La llegada de Rodríguez, su equipo y sus seguidores privados dio un gran impulso a esos esfuerzos.

Donald E. Graham, entonces presidente del directorio de The Washington Post Company, dirigió el directorio de DC-CAP. Él y sus muchos aliados señalaron al Congreso lo injusto que era que los estudiantes de D.C., solos en el país, no pudieran ir a una universidad estatal y pagar la matrícula estatal. Podían ir a la Universidad del Distrito de Columbia, pero esa no era la universidad adecuada para muchos de ellos.

Graham recordó recientemente lo asombrado que estaba al ver que el Congreso aprobaba por unanimidad en 1999 el programa de Subvenciones de Ayuda para Matrícula de D.C. Hoy en día, les da a los estudiantes de DC hasta $ 10,000 para pagar la diferencia entre la matrícula dentro y fuera del estado en universidades públicas de todo el país, o les da $ 2,500 al año si asisten a una universidad o universidad históricamente negra o cualquier universidad del área de DC. . Además, DC-CAP otorga tantas becas de $ 2,500 como puede pagar.

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El grupo empresarial comenzó creando una dotación de $ 15 millones para DC-CAP. Abrió centros de información universitaria y colocó asesores universitarios de tiempo completo en las escuelas públicas de DC, duplicando aproximadamente el número de asesores universitarios disponibles. Empleó lo que llamó asesores de retención para ayudar a los estudiantes a permanecer en la universidad.

En 2003 entrevisté a Rashidah Sabree, una estudiante brillante que parecía poco probable que ingresara en una universidad antes de que DC-CAP la encontrara. Ella no había tomado el SAT. Cuando DC-CAP hizo que eso sucediera, sus puntajes fueron terribles: 320 en matemáticas y 340 en habilidades verbales.

Sus asesores de DC-CAP, impertérritos, la ayudaron a preparar su solicitud para el estado de Delaware y la convencieron de que podía tener éxito a pesar de sus pésimos puntajes. Entró, pero ese fue solo el comienzo de su lucha.

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Era una joven vibrante que había disfrutado de la vida nocturna de Washington. La ciudad de Dover, donde se encontraba su campus del estado de Delaware, era la capital del estado, pero era pequeña y monótona en comparación con la capital de la nación. Sabree me dijo: “El primer año lo odié. Quería volver a casa. Me sentía nostalgia.'

Para luchar contra ese sentimiento, sus asesoras, Pamela Brown y Andrea Linthicum-Seymour, la ayudaron con sus problemas financieros y le dijeron a menudo que todo mejoraría si trabajaba en ello. Con el tiempo, se dio cuenta de que estaba allí por motivos de educación, no de entretenimiento.

Linthicum-Seymour me explicó una parte vital del enfoque DC-CAP. Estudiantes como Sabree tenían padres que nunca habían ido a la universidad. Su padre era obrero de la construcción y su madre cajera de banco. Los estudiantes neófitos como ella necesitaban creer firmemente que el dinero de su matrícula les daba derecho a los mismos servicios que recibían los estudiantes universitarios de clase media, y quejarse cuando sus universidades dejaban caer la pelota.

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Cuando los estudiantes de DC llegaban a la universidad, dijo Linthicum-Seymour, “a menudo tenían miedo de hablar o de pedir ayuda. Proporcioné un medio para que Rashidah pudiera expresarse '. También era importante que las escuelas de DC ofrecieran cursos más desafiantes, como Colocación Avanzada, para preparar a los estudiantes para la educación superior.

DC-CAP ha ayudado a inscribir a más de 35,000 estudiantes en la universidad, de los cuales 14,000 han obtenido títulos y 6,700 todavía están en la escuela. Ha otorgado casi $ 55 millones en becas y ayudó a desarrollar técnicas como aumentar las expectativas personales de los estudiantes. Los asesores de retención ahora son empleados por muchas organizaciones en todo el país.

Las empresas que fundaron DC-CAP incluyeron AES Corp., AOL, Morris & Gwendolyn Cafritz Foundation, ExxonMobil, Fannie Mae Foundation, Greater Washington Urban League, Lockheed Martin, Marriott International, Catherine B. Reynolds Foundation, Riggs National Corp ., Sallie Mae, Charles E. Smith Cos., Verizon y The Washington Post Co.

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Rodríguez dijo que 'creamos una cultura de ir a la universidad entre los estudiantes y las familias de D.C. donde la educación superior es la expectativa, no la excepción'.

El magnate de los deportes y los negocios Ted Leonsis, ahora presidente de la junta de DC-CAP, dijo que debido a la 'pasión y liderazgo de Rodríguez, estamos en una excelente posición para continuar con este trabajo fundamental'.

La función de asesoramiento de la organización se ha reducido a medida que las escuelas de D.C. han invertido más en esa responsabilidad. Lo que se necesita, dicen sus líderes, es becas más grandes para mantenerse al día con las crecientes matrículas fuera del estado.

DC-CAP también está analizando más de cerca qué universidades tienen los mejores resultados de graduación. Eso puede tener un efecto no solo en los estudiantes de D.C., sino también en los jóvenes de familias de bajos ingresos de todo el país que merecen una mejor educación de la que están recibiendo.