Una escuela llamada Excel fracasó. Ahora, las Escuelas Públicas de DC están reviviendo el campus solo para niñas.

El primer día de clases es en dos semanas y el personal de Excel Academy en el sureste de Washington debe asegurarse de que todo esté bien. Los maestros abarrotaron las aulas de preescolar con libros coloridos, asientos lujosos y juegos. Los trabajadores de mantenimiento arreglaron el jardín de la escuela, podando los girasoles y recogiendo las verduras maduras.

Los maestros y administradores también se están asegurando de que las familias de la ciudad sepan que la escuela existe, reclutándolos a través de eventos comunitarios, iglesias y llamadas telefónicas.

Hasta esta primavera, Excel había sido una escuela autónoma. Pero luego falló. Ahora, el sistema tradicional de escuelas públicas, habiendo traído Excel a su dominio, se está preparando para reabrir la escuela, la única escuela pública para niñas en el distrito.

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Excel Academy abrió como una escuela autónoma en 2008, pero la Junta de Escuelas Públicas Charter de D.C. votó para cerrarla a principios de este año debido a su bajo rendimiento. Aproximadamente 700 estudiantes asistieron a Excel el año pasado, y la inscripción está lista para caer a aproximadamente 300 este próximo año académico. El sistema escolar dijo que espera que la inscripción aumente a fines de agosto, con más familias inscribiéndose cada día.

La junta directiva de la ciudad vota para cerrar la única escuela pública para niñas de D.C.

El sistema escolar aprovechó Tenia Pritchard, el 2018 de la ciudad Director del año para liderar los esfuerzos. Pritchard, un nativo de Washington que se graduó de Eastern High, dirigió el Campus de Educación de Whittier en el noroeste de Washington durante los últimos seis años.

'Una persona no tiene la capacidad de cambiar una escuela', dijo la portavoz de las escuelas de DC, Shayne Wells. 'Pero Tenia Pritchard representa cómo se ve un líder escolar fuerte'.

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Excel, que se extiende desde el preescolar hasta el octavo grado, ha atendido principalmente a niñas negras de familias de bajos ingresos, y se espera que la demografía siga siendo la misma. La escuela tiene un plan de estudios centrado en la ciencia y los estudiantes pueden tomar cursos que incluyen arquitectura, informática, robótica y fotografía.

Si bien el director y dos subdirectores son nuevos en la escuela, los funcionarios estiman que el campus retuvo a más de la mitad del personal que enseñaba en Excel cuando era una escuela autónoma.

'Expondremos a las mujeres jóvenes de color a carreras en las que históricamente están subrepresentadas, especialmente en ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas', escribió Pritchard en un correo electrónico, y agregó que la escuela también enfatizará el crecimiento social y emocional de los estudiantes. 'En Excel Academy, nos preocuparemos por las pequeñas cosas, desde la transición de los estudiantes en el pasillo hasta el nivel de empatía que compartimos a través de la hermandad y el liderazgo cuando interactuamos entre nosotros todos los días'.

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Los funcionarios escolares dijeron que no está claro por qué la inscripción se redujo este año. Pero una explicación podría ser que el sistema escolar anunció que asumiría el control del campus solo para niñas en la fecha límite de la lotería escolar en marzo. Excel está abierto a las niñas de toda la ciudad, y las familias deben postularse a través de la lotería de la escuela para asegurarse un lugar.

Erika Blackburn, una maestra de preescolar en Excel que ayuda con el reclutamiento, dijo que se ha acercado a familias que estaban en la lista de espera en sus mejores escuelas o que no coincidían con una escuela a través de la lotería. Quiere que las familias sepan que Excel es una opción y dijo que la mayoría ha sido receptiva a su mensaje.

Las escuelas públicas de D.C. se hacen cargo de la escuela autónoma para niñas en el sureste.

Dijo que algunas familias que asistieron a la escuela cuando era una escuela autónoma son escépticas de su cambio al sistema tradicional de escuelas públicas, mientras que otras vieron el antiguo Excel en declive y son más optimistas sobre su futuro.

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'Tenemos muchas feministas entrando. Quieren que sus hijas sepan que son superhéroes', dijo Blackburn.

Lekeisha Hunter decidió enviar a sus dos hijas a Excel después de enterarse de que Pritchard dirigiría la escuela. La hija menor de Hunter asistió a Whittier cuando Pritchard era directora, y su hija mayor también asistió a la escuela primaria.

No había considerado una escuela para niñas antes de aprender a usar Excel, pero pensó que con Pritchard a la cabeza lo intentaría.

'No puedes decirle que no, es tan genial', dijo Hunter, quien fue contratado para ser técnico de comportamiento en Excel.

Esta es solo la segunda vez que el Distrito se hace cargo de una escuela autónoma que está fallando. Las Escuelas Públicas de D.C. asumieron el liderazgo de la escuela pública autónoma Community Academy de Petworth, y la rebautizaron como Escuela Primaria Dorothy I. Height, en 2015 después de que la junta directiva votó para cerrar la escuela en medio de una mala administración financiera.

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Desde la toma de posesión, la escuela ha aumentado la inscripción y ha mejorado los puntajes de las pruebas estandarizadas.

Las Escuelas Públicas de D.C. abrieron su primera escuela exclusivamente para hombres, Ron Brown College Preparatory High School, en 2016. La Unión Estadounidense de Libertades Civiles ha criticado fuertemente esa escuela y Excel, argumentando que el gobierno no debería administrar escuelas de un solo sexo.

Monica Hopkins-Maxwell, directora ejecutiva del capítulo de DC de la ACLU, dijo a The Washington Post a principios de este año que espera que las familias consideren acciones legales si el sistema escolar rechaza a su hija de Ron Brown o su hijo de Excel.

“El problema sigue siendo que las escuelas segregadas refuerzan los estereotipos de un solo sexo y promueven el sexismo”, dijo Hopkins-Maxwell.

Demoni Hunter, una estudiante de séptimo grado en Excel y la hija de Lekeisha Hunter, dijo que está emocionada de estar en una clase con todas sus compañeras.

“Puedo aprender más en esta escuela”, dijo la niña de 12 años, una aspirante a maestra de matemáticas. 'Porque los niños serán como una hermandad'.