Reconstruyendo la aldea: un sistema escolar de Virginia Occidental se esfuerza por ayudar a sus niños a combatir la pobreza

Reconstruyendo la aldea: un sistema escolar de Virginia Occidental se esfuerza por ayudar a sus niños a combatir la pobreza

WELCH, W.Va. - La ceremonia tuvo la sensación de un servicio religioso.

Parados al final de una cuadra bordeada en su mayoría por escaparates vacíos, los funcionarios manejaban un sistema de megafonía chirriante, sus voces transmitían el estruendo de los camiones de carbón que retumbaban por la ciudad. Se pararon a la sombra de un edificio a medio construir cuyos trabajadores se detuvieron para contemplar el espectáculo.

“Esa es nuestra creencia: que los pueblos pequeños pueden prosperar nuevamente, que todos los niños sin importar su demografía o geografía pueden prosperar”, dijo Randi Weingarten, presidente de la Federación Estadounidense de Maestros, un sindicato nacional de maestros, el mes pasado. Se hizo más fuerte, su voz se elevó con cada palabra: 'A partir de este día en adelante, nos comprometemos a que ni una escuela más, ni un hospital más, ni una oficina de correos más, ni una tienda de comestibles más, ¡debería cerrar en nuestra vigilancia!'

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Dignatarios de todo West Virginia, y líderes sindicales de todo el país, habían llegado al final de este bloque para celebrar la construcción de Renaissance Village, un complejo de uso mixto que los funcionarios esperan que provoque una revitalización de esta ciudad moribunda. Y más que eso, están poniendo sus esperanzas en atraer a más maestros al sistema escolar del condado de McDowell, cuyos males se ven agravados por una puerta giratoria de instructores novatos y sustitutos.

Programado para completarse en la primavera, el edificio tendrá 16 apartamentos y dos pisos de espacio comercial y comercial. El proyecto de $ 8.5 millones está siendo financiado por el sindicato de maestros, créditos fiscales y una campaña de capital y es el primer edificio de varios pisos que se construye en el condado de McDowell en 50 años, según el sindicato.

Dentro de la crisis de bienestar infantil de Virginia Occidental

El edificio representa el último de los ambiciosos esfuerzos del condado para impulsar el rendimiento académico al abordar primero los efectos de la pobreza rural, incluida la falta de viviendas adecuadas.

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Construido en las verdes laderas cubiertas de árboles de las montañas Apalaches, este condado fue una vez uno de los mayores productores de carbón del país. Había una fuerte clase media y un sólido distrito comercial en el centro de Welch. El declive de la industria del carbón devastó el condado, con pérdidas de población aceleradas por desastres naturales, incluido un par de feroces inundaciones que se produjeron en 2001 y 2002. La llegada de opioides provocó otra catástrofe.

En un momento, el condado de McDowell tuvo la segunda tasa más alta de muertes por opioides recetados, un número 13 veces mayor que el promedio nacional. Menos de una docena de condados en la nación tienen una esperanza de vida más baja. Esta convergencia de eventos ha convertido a McDowell en el condado más pobre en lo que, según algunas medidas, es el estado más pobre de la unión, una distinción que los residentes han internalizado.

Los eventos que han sucedido en el condado de McDowell, y su geografía aislada, han creado una constelación de desafíos para los escolares: padres ausentes, abuelos abrumados, escasez de atención médica, falta de tiendas de comestibles y todos los traumas asociados con la pobreza familiar. Más del 40 por ciento de los niños de la escuela primaria viven en hogares multigeneracionales, con padres y abuelos, o son criados por abuelos y otros parientes.

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El sistema escolar enfrenta un desafío abrumador: con tantos que han abandonado el condado, ¿cómo podría asegurarse de que sus niños no se queden atrás?

Los cambios que han acosado Condado de McDowellestán sucediendo en todo el país. Con el creciente reconocimiento de las formas en que la pobreza puede impedir el aprendizaje, las escuelas están desempeñando un papel más importante en la satisfacción de las necesidades básicas de los niños: alimentarlos, vestirlos y conectarlos con atención médica y asesoramiento. También hay evidencia de que las escuelas están educando a una mayor proporción de estudiantes de hogares de bajos ingresos. La Fundación de Educación del Sur, analizando datos de 2013, encontró que la mayoría de los niños en edad escolar de EE. UU. Reunían los requisitos para recibir comidas gratuitas y a precio reducido, la primera vez que se sobrepasa ese umbral en cinco décadas.

El principio fundamental es que los niños que llegan a la escuela con hambre, traumatizados o enfermos no están preparados para tener éxito académico hasta que se resuelvan esos problemas. El condado de McDowell se ha tomado esto en serio, en parte por necesidad y en parte porque otras medidas han fallado. El estado se hizo cargo de las escuelas a principios de la década de 2000, eligiendo cuidadosamente a los administradores y superintendentes con la esperanza de que un nuevo liderazgo pudiera cambiar al distrito. No fue así, dijo Gayle Manchin, esposa del senador Joe Manchin III (D-W.Va.), Quien sirvió en la Junta de Educación de West Virginia de 2007 a 2015.

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“No requirió mucha investigación. . . para ver que los problemas eran mucho más profundos que el superintendente y el salón de clases ”, dijo Manchin, quien ahora forma parte de la junta de la Comisión de Estados Unidos sobre Libertad Religiosa Internacional. Entonces se puso en contacto con Weingarten y juntos tramaron un plan para expandir los esfuerzos existentes del condado para abordar las raíces y los síntomas de la pobreza a través de una alianza llamada Reconexión de McDowell. El edificio de apartamentos es su mayor logro.

Desde 2011: el sindicato de maestros lidera un esfuerzo que tiene como objetivo cambiar el sistema escolar de West Virginia

Por eso, las escuelas del condado de McDowell han tratado de satisfacer las necesidades de los estudiantes, grandes y pequeños, desde conectarlos con psicólogos hasta proporcionarles bálsamo labial, una necesidad que a menudo se pasa por alto para los niños que soportan largas esperas en el autobús escolar cuando hace frío.

'Ya han escuchado antes que se necesita una aldea para criar a un niño', dijo Shannon Pace, coordinadora de Comunidades en las escuelas, una iniciativa de prevención de la deserción escolar. Como parte de su trabajo, administra montones de donaciones y asegura zapatillas, ropa interior, chaquetas, mochilas y sí, bálsamo labial, para estudiantes necesitados. 'Estamos reconstruyendo ese pueblo proverbial'.

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'No pueden acceder a la parte de aprendizaje hasta que no satisfagamos sus necesidades básicas', dijo la directora de la escuela primaria Welch, Kristy East, sobre los estudiantes. Casi el 70 por ciento de sus estudiantes provienen de familias de bajos ingresos, según datos estatales, y muchos vienen con problemas (traumas, depresión, enfermedades) para los que los maestros se sentían mal preparados para lidiar. 'Nos estábamos dando cuenta de que es más de lo que el sistema escolar puede hacer', dijo East.

Mientras luchaba por abordar el ausentismo, East descubrió que muchos niños faltaban un día completo a la escuela porque ellos o sus hermanos tenían una cita con el dentista o el médico. Debido a la escasez de profesionales médicos en el empobrecido condado, muchas personas tienen que conducir una hora o más en las sinuosas carreteras de dos carriles del condado para ver a un médico o un dentista. Para una familia con un automóvil, significaba que todos los niños de ese hogar faltarían a la escuela.

Entonces East trae a la escuela tantos trabajadores de la salud como puede. Los proveedores de salud mental de las clínicas locales envían psicólogos y terapeutas para ver a los pacientes jóvenes para las citas, convirtiendo las aulas vacías en oficinas improvisadas. Les permite comunicarse directamente con los maestros sobre el progreso de un niño.

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Un día a principios de septiembre, llegó un equipo dental móvil antes de que sonara la primera campana, convirtiendo un laboratorio de computación en el consultorio de un dentista. Allí, higienistas y un dentista inspeccionaron y limpiaron los dientes en medio de carteles que advertían sobre los peligros de Internet y animaban a los estudiantes a “ser siempre corteses” en línea.

'Prefiero hacer esto que matemáticas', dijo el hijo de Pace, Braxton, de 8 años, antes de sentarse en el sillón dental.

East tiene como objetivo ayudar a su personal a ver el comportamiento de los estudiantes a través de la lente de lo que los niños podrían estar experimentando fuera del aula, algo que ha transformado aspectos de la escuela. Este año, los maestros aprendieron cómo el trauma en el hogar (una familia inestable, escasez de alimentos, un padre drogado o en la cárcel) puede hacer que un niño se comporte mal.

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La disciplina en Welch Elementary ahora se ve diferente. Los niños que rompen las reglas son enviados a Kimberley Newbill, una trabajadora social cuyo título oficial es 'entrenador de actitud y comportamiento'. Newbill intenta determinar la raíz de la mala conducta y ayudar a los estudiantes a desarrollar mecanismos de afrontamiento.

Un día, a la hora del almuerzo, media docena de estudiantes se quedaron en su salón de clases para ser detenidos. Pero en lugar de hacer que se sentaran ociosos en los escritorios, Newbill hizo que se acomodaran en esteras. En este aula, a cientos de millas de la playa más cercana, en una escuela donde muchos niños apenas salen del condado, encendió una relajante grabación de meditación guiada.

Escuche las gaviotas. Escuchen el agua ”, dijo Newbill a los estudiantes, que permanecieron en silencio, con los ojos cerrados. 'Concéntrate en eso'.

No lejos de la palada inicial, en una colinacerca del centro de Welch, Misty Stanley, de 33 años, vive en una casa adosada pintada de verde brillante que se asienta sobre un conjunto empinado de escalones rotos. Para Stanley, la ayuda del condado llegó incluso antes de que su hija menor, Marabella, pusiera un pie en la Primaria Welch.

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Pace, el coordinador de Comunidades en las Escuelas, llegó a la casa de Stanley con la misión de garantizar que Marabella estuviera lista para la escuela cuando llegara el día. Trabajando con la organización Parents to Teachers, trajo libros y manualidades para niños, mostrando las actividades de Stanley que le darían a Marabella una base para aprender lectura, matemáticas y escritura. El objetivo es cerrar la brecha en la preparación entre los niños de clase media y sus compañeros empobrecidos. Las investigaciones muestran que cuando los niños en situación de pobreza ingresan al jardín de infancia, ya se encuentran a la zaga de otros estudiantes en mejor situación económica.

Pero Stanley dijo que Pace hizo más que preparar a sus hijos para la escuela. Ella trajo ropa y pañales donados cuando Stanley no podía pagarlos. Stanley dijo que Pace se sentía como su única amiga mientras luchaba contra la adicción a las drogas. Una vez, después de una mala pelea con su esposo, se fue con sus dos hijos y aterrizó en la puerta de Pace.

'Prácticamente perdí toda esperanza, y sentí que no tenía nada por lo que vivir', dijo Stanley, recordando la agonía de la adicción a las drogas. 'Ella me ayudó en más formas de las que podría explicar'.

Ninguna de estas cosas puede ayudar entradaun problema insoluble que enfrenta el condado de McDowell y los sistemas escolares rurales en todas partes: la falta de maestros. En Mount View High School, que se encuentra en edificios adyacentes construidos en una mina a cielo abierto abandonada, una quinta parte de los puestos de enseñanza están vacantes o están ocupados por sustitutos a largo plazo que pueden estar haciendo poco más que cuidar niños. La escuela no ha tenido un maestro de inglés de tiempo completo para estudiantes de noveno y décimo grado durante tres años, dijo Debra Hall, directora de la escuela secundaria.

Este año, desesperado por un instructor calificado, Hall comenzó a utilizar un programa llamado Proximity Learning. Un profesor certificado, que trabaja de forma remota, imparte lecciones en vivo a través de Skype tres días a la semana. El resto del tiempo, los estudiantes trabajan por su cuenta y entregan sus tareas virtualmente.

Para Miranda Osborne, una de las mejores alumnas de la clase de último año, el elenco rotativo de maestros y suplentes ha resultado frustrante. Y culpa a los persistentemente bajos resultados de las pruebas de la escuela secundaria al problema de la vacante de maestros.

'Con los sustitutos y todo eso, es difícil para un niño sumergirse en eso', dijo Osborne.

Las vacantes han creado otros problemas. Los estudiantes han desconfiado de los nuevos instructores, y a menudo preguntan a su llegada: '¿Cuánto tiempo vas a quedarte?' Y la escuela secundaria no puede ofrecer muchas asignaturas optativas. Osborne ya ha tomado todas las clases que se ofrecen en este campus. Por eso, este año está tomando clases universitarias en línea, una experiencia que puede resultar aislante.

Hall sabe que la escasez de viviendas y el lento desfile de empresas que se van ha dificultado la captación de profesores. Y se muestra escéptica de que un solo edificio en el centro de Welch haga una gran diferencia. Mientras tanto, dijo, las soluciones están lejos de ser ideales.

'No es justo', dijo Hall. 'Pero es lo mejor que puedo hacer'.