Las escuelas públicas enfrentan una caída con muchos más costos y mucho menos financiamiento

Las escuelas públicas enfrentan una caída con muchos más costos y mucho menos financiamiento

A medida que los distritos escolares consideran cómo y cuándo llevar a los estudiantes a las aulas, se enfrentan a un acertijo financiero con enormes implicaciones: cada plan de regreso a la escuela implica nuevos gastos en un momento en que los estados y distritos se preparan para recortes significativos.

Las necesidades son enormes. Los estudiantes que se retrasaron esta primavera necesitarán ayuda adicional. Se necesitarán consejeros para ayudar a los niños que han perdido a su familia o han sufrido un trauma. Se llamará a las enfermeras para garantizar que los estudiantes y el personal estén sanos.

Mientras tanto, las autoridades recomiendan una serie de nuevos procedimientos, algunos de ellos costosos, diseñados para detener la propagación de gérmenes. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan exigir máscaras para los miembros del personal y alentarlas para los niños. Sugiere que no se toquen los botes de basura, que se limpien las superficies escolares, los autobuses y el equipo del patio de recreo todos los días, que haya menos niños en los autobuses y que se controle la temperatura de los estudiantes y del personal todos los días.

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“Sabemos que volver a la escuela costará más”, dijo Austin Beutner, superintendente del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, el segundo más grande del país. “Costará más porque necesitamos invertir en equipo de protección. Costará más porque las escuelas no solo deben limpiarse, sino también desinfectarse. La crisis de salud mental en las comunidades llegará a las escuelas cuando volvamos a abrir. Necesitamos más enfermeras y consejeros para apoyar a los estudiantes '.

Pero como la mayoría de los estados, California se enfrenta a un enorme déficit presupuestario. El gobernador Gavin Newsom (D) ya propuso un recorte del 10 por ciento al fondo principal de las escuelas K-12 del estado, con reducciones adicionales en otros lugares. En Los Ángeles, eso se traduciría en una pérdida de $ 500 millones y un 'daño irreparable', dijo Beutner. En San Diego, los funcionarios dijeron que podría significar algo aún peor. Dados los costos asociados con la reapertura segura, el distrito podría verse obligado a realizar la escuela de forma remota como una medida de ahorro de costos.

“Las matemáticas simplemente no funcionarán”, dijo el portavoz del distrito Andrew Sharp. 'No podemos pedir a las escuelas que hagan más al mismo tiempo que se recortan drásticamente sus fondos'.

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Los funcionarios locales y los defensores de la educación están suplicando a Washington que llene los vacíos. Pero las perspectivas de obtener dinero federal nuevo y sustancial parecen, en el mejor de los casos, inestables, y los republicanos del Senado muestran poco interés en emitir un gran cheque.

De 'esperanzado' a 'sombrío'

Con la economía en espiral, los gobernadores de todo el país han ordenado recortes significativos al gasto en educación K-12, y se han prometido más a medida que se ultimen los presupuestos del próximo año. Con la caída de los ingresos, es casi imposible equilibrar el presupuesto sin recortes al gasto K-12, que representa más de un tercio del presupuesto estatal en promedio.

Los educadores temen un escenario peor que la Gran Recesión, cuando los presupuestos estatales recortados llevaron a despidos de maestros, reducciones en los días escolares, eliminación de algunos programas de jardín de infantes de día completo y menos dinero para libros de texto y equipo.

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Las escuelas nunca se recuperaron por completo. Antes de la crisis del coronavirus, había 77.000 trabajadores escolares locales menos que en 2008, antes de la última recesión, pero las escuelas atendían a unos 2 millones más de estudiantes, dijo Michael Leachman, vicepresidente de política fiscal estatal en el Centro de Presupuesto y Política. Prioridades, un grupo de expertos de tendencia liberal. La financiación también se mantuvo por debajo de los niveles previos a la recesión cuando se ajustó a la inflación, según el centro.

Y Leachman ve nuevos signos de daño: el mes pasado, cuando la economía se hundió, el número de estadounidenses empleados en las escuelas locales se redujo en 462.000, dijo.

Las quejas de salarios bajos y escaso financiamiento provocaron el movimiento Red for Ed 2018, en el que los maestros, primero en los estados liderados por los republicanos, se declararon en huelga o encabezaron protestas para exigir más recursos y mejores salarios. Muchos gobernadores prometieron aumentos que ahora están en peligro. En Virginia, ya se ha rescindido un aumento de salario prometido.

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Los recortes recién ahora se están haciendo evidentes. Muchos distritos tuvieron que recortar sus presupuestos para 2019-2020, que generalmente terminan en junio, para compensar la pérdida de ingresos esta primavera. Ahora están ultimando los presupuestos para el próximo año fiscal.

Las escuelas de Filadelfia proyectan un déficit de $ 38 millones para 2020-2021, en comparación con un superávit de $ 167 millones que el sistema había estado anticipando. El pronóstico 'pasó de optimista y orientado a la inversión a sombrío en cuestión de semanas', dijo Helen Gym, una activista de educación pública que se desempeña en el Concejo Municipal de Filadelfia.

Las escuelas de la ciudad de Nueva York absorbieron $ 185 millones en recortes presupuestarios este año, exprimiendo los ahorros del presupuesto de la oficina central del distrito. Pero un déficit de $ 642 millones para el próximo año académico afectará el gasto escolar individual. La ciudad también está retrasando una expansión preescolar y recortando otros programas.

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Las Escuelas Públicas del Condado de Broward, en Florida, anunciaron un congelamiento de contrataciones, anticipando recortes del estado entre $ 35 millones y $ 150 millones. Los recortes en el extremo superior significarían clases más grandes y recortes en las artes, los programas de seguridad escolar y el transporte, dijo el superintendente Robert Runcie.

Y en las Escuelas Públicas de Paterson, en Nueva Jersey, el presupuesto preliminar 2020-2021 requeriría casi 245 despidos de maestros y un aumento de impuestos con un promedio de $ 240 por propietario cada año. La superintendente Eileen F. Shafer dijo que también le preocupa el costo del equipo de protección para el personal y la limpieza de 54 edificios. 'Hay un costo sustancial que acompaña a covid', dijo.

Llamando al Congreso

En marzo, cuando la economía se detuvo, los educadores presionaron al Congreso en busca de ayuda. Pero mientras que un paquete de asistencia de $ 2 billones incluía alrededor de $ 13.5 mil millones para las escuelas K-12, los grupos educativos dijeron que no era suficiente. Ahora están presionando por unos $ 200 mil millones más. Sin él, 275.000 maestros podrían ser despedidos, según estimaciones del Consejo de las Grandes Escuelas de la Ciudad, un grupo de presión para los grandes distritos urbanos.

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Se aprobó un proyecto de ley por la Cámara a principios de este mes incluyó $ 90 mil millones a los estados para la educación K-12 y superior, pero sus perspectivas en el Senado son escasas. El senador Lamar Alexander (R-Tenn.), Presidente del Comité Senatorial de Salud, Educación, Trabajo y Pensiones, dijo la semana pasada que no está seguro de si se necesitan fondos adicionales.

'Tennessee ha recibido alrededor de $ 5 mil millones del gobierno federal en un mes que no esperaba recibir debido al cierre de todo', dijo a los periodistas. 'Quiero esperar y ver cuál será el impacto de todo eso'.

La senadora Patty Murray (Washington), la principal demócrata del comité de educación, dijo en una entrevista que es imperativo que el Congreso proporcione más dinero: “Ha sido algo fortuito en este momento, pero no puede serlo en el otoño. Se necesitará más dinero y el Congreso debería proporcionarlo '.

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No incluyó la financiación de K-12 en un resumen de las prioridades relacionadas con el coronavirus publicado el viernes, aunque una portavoz de Murray dijo que sigue siendo una prioridad principal.

Cualquiera que sea el daño final, se espera que se parezca mucho a los otros impactos del virus: más duros en los distritos urbanos pobres que en los suburbanos más ricos. Los distritos más acomodados, con sólidas bases impositivas locales sobre la propiedad, están mejor posicionados para absorber los recortes que los que dependen más de los fondos estatales.

Por eso, esta primavera, Ohio impuso un recorte promedio de 3.7 por ciento a los distritos escolares, con reducciones mucho mayores para los distritos ricos. El resultado fue que el Distrito Escolar Metropolitano de Cleveland, el sistema más pobre del estado, perdió $ 5.7 millones esta primavera, en comparación con $ 16.7 millones si los recortes se hubieran distribuido de manera uniforme. Mientras tanto, las ricas escuelas de Upper Arlington, en los suburbios de Columbus, perdieron $ 1.8 millones en fondos estatales, más de la mitad de su asignación anual, y tuvieron que emitir un cheque de reembolso al estado.

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Los recortes son inquietantes, pero Paul W. Imhoff, superintendente de Upper Arlington, dijo que entendía. 'Hay que mirarlo a través de la lente de la equidad', dijo.

Aún así, los funcionarios escolares de Cleveland están preocupados por el próximo año fiscal, que comienza en julio. El gobernador de Ohio, Mike DeWine (R), ha dicho que está considerando recortes de hasta el 20 por ciento para algunas agencias. La recaudación de impuestos a la propiedad local podría caer en medio de las dificultades económicas del centro de la ciudad. Y en noviembre, el distrito necesita pedir a los votantes que renueven un gravamen fiscal que vence a fin de año.

Eric Gordon, director ejecutivo del distrito, dijo que los funcionarios están tratando de averiguar si los votantes apoyarán la renovación, o incluso el aumento, de la tasa. Dijo que está aterrorizado por un escenario en el que el impuesto fracasa y otros apoyos fiscales desaparecen. Pero está elaborando un presupuesto para el próximo año académico que asume que el impuesto pasa y las contribuciones estatales no se recortan nuevamente.

'Estamos analizando el potencial de decisiones catastróficas si este escenario del peor de los casos se hiciera realidad', dijo. 'Mi trabajo es asegurarme de que no sea así'.