Para proteger el dinero de los contribuyentes, el Departamento de Educación está auditando desproporcionadamente a estudiantes universitarios negros y latinos

Para proteger el dinero de los contribuyentes, el Departamento de Educación está auditando desproporcionadamente a estudiantes universitarios negros y latinos

Durante al menos la última década, el Departamento de Educación ha seleccionado de manera desproporcionada a estudiantes de vecindarios mayoritarios negros y latinos para proporcionar más pruebas de que la información en su solicitud de ayuda financiera es precisa, según un análisis de datos federales de The Washington Post.

Es una solicitud aparentemente inocua, destinada a reducir el fraude y los pagos indebidos. Pero al igual que cualquier auditoría gubernamental, la verificación, como se conoce al proceso, puede ser una experiencia invasiva que requiere mucho tiempo y que se visita principalmente a los pobres.

Casi una cuarta parte de los aproximadamente 18 millones de estudiantes que presentaron la Solicitud gratuita de ayuda federal para estudiantes, o FAFSA, fueron seleccionados para verificación en el ciclo 2019-2020. En comparación, el Servicio de Impuestos Internos auditó menos del medio por ciento de todas las declaraciones el año pasado.

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El gobierno federal está tomando medidas para reducir el número de estudiantes sujetos a verificación, pero sigue siendo un obstáculo adicional para los estudiantes que dependen del apoyo federal para seguir una educación superior y lo suficientemente irritante como para descarrilar a algunos.

Brayneisha Edwards, de 20 años, se preguntó si no estaba lista para la universidad después de que la verificación la dejara luchando por pagar la escuela en el otoño.

Edwards, una estudiante de segundo año que estudia psicología y sociología en la Universidad de Maryville en St. Louis, recibió un aviso en el verano después de presentar su solicitud de ayuda financiera solicitando que completara una hoja de trabajo detallando el tamaño de su familia y sus ingresos. Entregó el formulario a la oficina de ayuda financiera, creyendo que era el final. Semanas más tarde, después de que comenzaran las clases, Edwards recuerda que le dijeron que faltaba el formulario. Otra sumisión. Otro retraso.

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A medida que el semestre se acercaba a su fin, la auditoría de Edwards llegó a su fin. Pero para entonces, había perdido las becas proporcionadas por orden de llegada para el otoño. Eso dejó a Edwards debiendo dinero y sin poder registrarse para las clases de primavera.

'Es muy estresante', dijo Edwards. “Mis calificaciones están sufriendo. Tengo todas estas dudas sobre si voy a terminar la universidad. Mis padres no fueron a la universidad y están tratando de ayudar, pero esto es nuevo para todos '.

La verificación tiene como objetivo mantener la integridad del sistema de ayuda financiera federal de $ 120 mil millones, especialmente los miles de millones de dólares en becas Pell que se otorgan a estudiantes con recursos limitados como Edwards.

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Los estudiantes deben cumplir con el Departamento de Educación o perderán el acceso a subvenciones, becas y préstamos. Aunque el departamento selecciona a los estudiantes para auditar, las universidades deben revisar y aprobar su documentación. Cuanto más compleja sea su situación financiera, más documentos deben presentar y más tiempo puede llevar la verificación.

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Cada año, decenas de miles de estudiantes abandonan el proceso por completo, poniendo en peligro su capacidad para pagar y completar la universidad. El departamento fija este llamado 'derretimiento de verificación' en el 11 por ciento de los estudiantes seleccionados para la auditoría, pero los expertos en ayuda financiera lo sitúan en un 25 por ciento.

Con demasiada frecuencia, son las personas las que están menos preparadas para navegar por el sistema de ayuda financiera y las que corren mayor riesgo de quedarse en el olvido al asumir la carga de la verificación, dicen los defensores.

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“Este es un momento realmente difícil para que muchos estudiantes incluso consideren la universidad cuando tienen pérdida de ingresos familiares, muerte en la familia”, dijo Kim Cook, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro National College Attainment Network. 'Si conseguimos que los estudiantes continúen por el camino para mantener abiertas sus opciones para la universidad, los obstáculos y barreras como la verificación pueden desviarlos fácilmente de ese camino'.

A partir de 2017: universidades desconcertadas por el aumento en las solicitudes de verificación de FAFSA

El proceso de selección para la verificación es opaco. El Departamento de Educación no compartirá la metodología, pero dice que en estos días utiliza el aprendizaje automático para apuntar a los solicitantes con la mayor probabilidad estadística de errores.

Los expertos en ayuda financiera dicen que los estudiantes cuyos ingresos familiares son lo suficientemente bajos como para calificar para las becas Pell son auditados a una tasa seis veces mayor que aquellos que no son elegibles. Los estudiantes con una contribución familiar esperada, o EFC, de $ 0, aquellos que califican para la mayor cantidad de dólares de subvenciones federales, son los seleccionados con mayor frecuencia.

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Debido a las disparidades raciales de ingresos y riqueza, esos estudiantes tienden a ser negros y latinos, una observación de los expertos en ayuda financiera reflejada en los datos compilados por The Post.

Una década de datos de verificación por código postal obtenidos a través de una solicitud de libertad de información muestra que los estudiantes en vecindarios de mayoría negra y latina están y continúan siendo el objetivo de una tasa mucho más alta que otras comunidades per cápita, a pesar de la disminución en el número de estudiantes auditados desde 2010.

Desde 2010 hasta 2020, ha habido más de 68,307,000 verificaciones de solicitudes, aproximadamente un tercio del total de solicitudes.

Aunque las comunidades de mayoría negra representan el 4 por ciento de ese total, los datos obtenidos a través de una solicitud de registros abiertos revelan que la tasa a la que se revisan estas comunidades fue en promedio 1.8 veces más alta que la tasa en los vecindarios de mayoría blanca. La tasa para los códigos postales de mayoría negra fue de 203 revisiones por cada 10,000 residentes en 2020, en comparación con los códigos postales de mayoría blanca con 116 revisiones por la misma tasa.

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Las comunidades de mayoría latina son evaluadas en promedio 1.4 veces más que los códigos postales de mayoría blanca, con una tasa de 181 reseñas per cápita.

The Post analizó los datos agrupando los códigos postales en función de la raza y etnia mayoritaria.

El impacto dispar de la política plantea dudas sobre si el Departamento de Educación está reforzando el racismo sistémico a través de un proceso costoso con beneficios limitados.

Si el objetivo es asegurarse de que las cantidades correctas de dólares de los contribuyentes lleguen a las manos adecuadas, entonces los investigadores dicen que la verificación ha fallado durante mucho tiempo.

Una red nacional de logros universitarios análisis de datos federales descubrió que cuando el Departamento de Educación seleccionó a menos estudiantes en el ciclo FAFSA 2019-20, en realidad evitó más pagos indebidos que el ciclo anterior. Esto sugiere que las altas tasas de auditoría fueron ineficientes.

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Los investigadores también examinaron la frecuencia con la que los premios Pell aumentaron o disminuyeron durante la auditoría. En los dos años de concesión más recientes, más del 70 por ciento de los estudiantes que completaron la verificación no experimentaron cambios en su concesión. Solo el 3 por ciento de todos los solicitantes dejaron de ser elegibles para la subvención. Los solicitantes con una contribución familiar esperada de $ 0 retuvieron abrumadoramente el premio completo después de ser auditados.

¿Necesita ayuda con los formularios de ayuda financiera? Estos grupos están aquí para ayudar.

Jesse Amankwaah, estudiante de último año de la Universidad de Richmond, de 21 años, ha sido seleccionado para verificación casi todos los años de su educación universitaria. Y cada año, el monto de su premio sigue siendo exactamente el mismo, dijo.

Al principio, Amankwaah creía que todos tenían que proporcionar más documentos después de enviar la FAFSA. Pero cuanto más hablaba con sus compañeros de clase sobre la terrible experiencia, más parecía que estaba reservada para personas con la mayor necesidad económica como él.

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“Ser seleccionado una vez, está bien. ¿Pero tres veces? Empecé a sentir que no confiaban en mí, como si pensaran que estaba mintiendo ”, dijo Amankwaah, un estudiante de ciencias políticas.

Recopilar transcripciones de impuestos y dar fe del funcionamiento interno de su hogar está tan integrado en su experiencia universitaria que Amankwaah no piensa mucho en eso en estos días. Pero al principio, detallar lo que sus padres podían y no podían pagar fue 'descorazonador', dijo.

“La precaria situación de vivir en una familia de inmigrantes hizo que cierta información se sintiera sensible”, dijo Amankwaah, hijo de inmigrantes ghaneses. “En realidad, se trata incluso de preguntas simples como '¿Con quién vives?' Y '¿Cuánto dinero ganan?'. No es algo de lo que hablamos hasta que la escuela pregunta. Y verlo todo escrito en papel puede ser bastante descorazonador '.

El Departamento de Educación dice que está tratando de ser un buen administrador del dinero de los contribuyentes y no disuadir a los estudiantes de solicitar subvenciones y préstamos federales. Regularmente reconfigura el modelo de verificación para reducir los riesgos para ambos grupos, reduciendo el porcentaje de personas marcadas desde un máximo del 38 por ciento en el ciclo FAFSA 2011-2012 al 22 por ciento en las dos últimas rondas.

En una conferencia en diciembre, el departamento dijo a los oficiales de ayuda financiera se enfocaría en no más del 18 por ciento de los solicitantes de FAFSA para la verificación porque los costos exceden los beneficios cuando se selecciona a más personas. Eso significa que alrededor de 450.000 personas menos que presenten la FAFSA serán sometidas a la auditoría este año.

El Congreso también ha aprobado nuevos pasos que podrían reducir aún más la población en el futuro. El proyecto de ley de gastos generales promulgado el 27 de diciembre incluye una disposición que garantiza que la mayoría de los solicitantes ya no tendrán que declarar sus ingresos por sí mismos en la FAFSA, lo que limita el riesgo de errores. Se basa en una ley de 2019 que facilita que el Departamento de Educación y el IRS compartan los datos de las declaraciones de impuestos.

'El hecho de que los estudiantes usen de forma predeterminada los datos del IRS ahora será de gran ayuda para aquellos que están verificados por sus ingresos, pero esa es solo una categoría', dijo Cook de la National College Attainment Network. A los estudiantes, señaló, también se les pide que verifiquen la cantidad de personas en su hogar o en la universidad, información que no se traduce de los datos del IRS.

Teresa Steinkamp, ​​directora asesora de la organización sin fines de lucro Scholarship Foundation de St. Louis, ha asesorado a muchos estudiantes que sintieron la misma frustración y vergüenza después de la experiencia de verificación.

“Pedimos a los estudiantes, a menudo los más vulnerables y marginados por las desigualdades en nuestros sistemas, que demuestren una y otra vez que necesitan el dinero para la universidad”, dijo Steinkamp. 'Y una vez que superan estas complicadas barreras, la ayuda a menudo es insuficiente para cubrir la necesidad que han verificado que tienen'.

La Scholarship Foundation ofrece préstamos sin intereses y sin cargo a estudiantes con necesidades financieras importantes en el área de St. Louis. Los préstamos dependen de que los estudiantes completen la FAFSA, por lo que las demoras en el proceso de verificación pueden retrasar los fondos.

Edwards, de la Universidad de Maryville, se encontró en esa situación en el otoño, pero los fondos se liquidaron una vez que se completó su verificación. Los asesores de la Scholarship Foundation y de la universidad la han ayudado a identificar ayuda adicional para abordar su saldo pendiente. El dinero no es suficiente para limpiar los libros, pero redujo su saldo lo suficiente como para que pudiera inscribirse en las clases, dijo Edwards.