El presidente que despidió a un fiscal especial en 1875

El presidente que despidió a un fiscal especial en 1875

El presidente despidió al fiscal especial. La investigación se estaba centrando en su confidente más cercano, y tal vez incluso en el propio presidente.

El presidente fue Ulysses S. Grant. Era el año 1875, más de 140 años antes de la actual investigación del fiscal especial. Y la tensión estaba aumentando en el escándalo de Whiskey Ring que involucraba millones de dólares de ingresos robados de los impuestos federales al alcohol.

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La Casa Blanca de Grant estuvo sitiada casi desde el momento en que asumió el cargo en 1869. Primero, los financieros con acceso a Grant intentaron acaparar el mercado del oro, lo que provocó el pánico del oro de 1869. Luego, en 1872, se dieron a conocer en el escándalo Credit Mobilier que algunos accionistas de Union Pacific Rail Road sobornaron a los legisladores para obtener contratos para nuevas líneas ferroviarias. Un exlegislador implicado en el escándalo fue el vicepresidente de Grant, Schuyler Colfax, quien fue eliminado de la lista en la carrera presidencial de ese año.

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Grant todavía ganó la reelección en 1872. Los votantes veneraban al general como un héroe de la Guerra Civil. Muchos culparon de la corrupción a amigos desleales a quienes Grant había designado para puestos federales. Mientras tanto, Grant había designado a otro viejo amigo, el general John McDonald, como supervisor de las operaciones de ingresos internos del Departamento del Tesoro en St. Louis. Pero su trabajo principal era impulsar los esfuerzos republicanos para reelegir al presidente.

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McDonald organizó “anillos de whisky” en varias partes del país para desviar dinero del impuesto federal de 70 centavos por galón sobre las ventas de alcohol. Lo hizo principalmente al no reportar las ventas de alcohol y canalizando el dinero extra al Partido Republicano. Después de las elecciones de 1872, los anillos de whisky se convirtieron en una operación criminal en curso, con muchos funcionarios gubernamentales y destiladores de whisky beneficiándose.

A mediados de 1874, el nuevo secretario del Tesoro, Benjamin Bristow, descubrió la pérdida de más de $ 4 millones en ingresos fiscales en dos años. Encontró pruebas en forma de telegramas codificados de que el plan llegó hasta la Casa Blanca hasta el secretario personal de Grant, el general Orville Babcock. Pero cuando Bristow le mostró a Grant la evidencia, el presidente se negó a creerla. Babcock había luchado al lado de Grant en la Guerra Civil y era su mejor amigo. Aún así, el presidente instó a Bristow a continuar la investigación, diciendo: 'No dejes que ningún culpable escape, si se puede evitar'.

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Para demostrar que no había ningún conflicto de intereses, Grant nombró al primer fiscal especial de Estados Unidos. Era el senador republicano John B. Henderson de Illinois, otro veterano de la Guerra Civil. Henderson convocó a un gran jurado en St. Louis y pronto comenzó a acusar y condenar a decenas de personas. McDonald estuvo entre los que fueron a la cárcel.

Grant comenzó a plantear objeciones cuando el fiscal se centró en su secretaria personal y en los miembros de la familia del presidente. Los compañeros republicanos comenzaron a quejarse de un 'jurado rebelde de Grant' que estaba tratando de atrapar al presidente.

Finalmente, a mediados de diciembre de 1875, Henderson acusó a Babcock de defraudar al gobierno. En declaraciones a la corte, también insinuó una posible interferencia del presidente. Grant estaba furioso. Ordenó al fiscal general Edwards Pierrepont que despidiera a Henderson, lo que hizo. Pierrepont dijo que la razón del despido fue la 'indignación' del Gabinete por los comentarios de Henderson, que se reflejaron, 'sin una sombra de razón, sobre el presidente'.

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El despido provocó una protesta pública, al menos en los círculos demócratas. Las protestas presagiaron la solapa sobre la 'Masacre del sábado por la noche' de 1973, cuando el presidente Richard M. Nixon destituyó a los dos principales funcionarios del Departamento de Justicia antes de que el tercero acordara despedir al fiscal especial de Watergate, Archibald Cox.

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Cuando se le preguntó a Henderson por qué lo despidieron, dijo al New York Herald: 'Solo puedo explicarlo por la locura de Grant y el deseo de venganza al enterarse de la acusación contra el general Babcock'. Un periódico se burló de las propias palabras de Grant, diciendo que aparentemente quiso decir: 'No dejes que ningún culpable escape, a menos que viva en el palacio'.

Grant culpó a una prensa sesgada de alimentar la controversia y 'quería que se detuviera'. En una reunión del gabinete, le dijo a su fiscal general que intentara llevar a los reporteros ante un gran jurado para corroborar sus historias. El presidente incluso trató de evitar que los fiscales dieran inmunidad a los testigos a cambio de su testimonio.

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Según el secretario de Estado, Hamilton Fish, Grant había llegado a una etapa de paranoia; El mandatario se quejó de que 'la acusación estaba dirigida a sí mismo, y que lo estaban enjuiciando'.

Mientras tanto, Grant se mantuvo firme en que su viejo amigo Babcock era inocente. Sorprendió a sus colegas en una reunión del gabinete cuando dijo que iría a St. Louis para testificar en el juicio de Babcock. En cambio, ambas partes acordaron interrogar al presidente en la Casa Blanca en febrero de 1876. Fue la única vez que un presidente estadounidense en ejercicio testificó en un juicio penal.

El caso Babcock atrajo la atención nacional sensacional, como una versión temprana del O.J. Ensayo de Simpson. Los reporteros acudieron en masa a la sala del tribunal de St. Louis. 'A excepción del juicio de Aaron Burr y el juicio político del presidente Johnson, no se ha celebrado ningún juicio más importante en los Estados Unidos', declaró el St. Louis Globe-Democrat.

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Gracias en gran parte al testimonio de Grant, el jurado absolvió al obviamente culpable Babcock. Pero Babcock pronto se vio obligado a renunciar a su puesto en la Casa Blanca. Fue el único objetivo importante de la sonda que quedó en libertad. Los fiscales finalmente condenaron a más de 100 hombres y recuperaron más de $ 3 millones en ingresos fiscales robados.

Algunos periódicos demócratas sugirieron que Grant debería ser acusado de obstrucción a la justicia. Pero nunca fue tocado.

La opinión generalmente aceptada fue que la 'culpa de Grant fue nuevamente un juicio de supervisión más que una corrupción política', concluye el autor Ron Chernow en su biografía de Grant. 'El mundo de la política está lleno de gente engañosa, y Grant no estaba bien equipado para detectarlos, siendo una víctima fácil para los hombres corruptos'.

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Ronald G. Shafer es un escritor independiente en Williamsburg, Virginia, y ex editor de artículos políticos de Washington en el Wall Street Journal.

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