El presidente había recibido un disparo. Luego, la Casa Blanca mintió sobre su condición mientras moría lentamente.

El presidente había recibido un disparo. Luego, la Casa Blanca mintió sobre su condición mientras moría lentamente.

Más de un mes después de que un intento de asesinato dejara al presidente James A. Garfield gravemente herido, la noticia de la Casa Blanca fue muy alentadora.

“El presidente ha pasado una noche excelente, durmiendo dulcemente la mayor parte del tiempo sin la ayuda de morfina” u otros analgésicos, según el boletín matutino oficial de médicos de la Casa Blanca publicado en el New York Tribune el 7 de agosto de 1881. La mejora de Garfield en los últimos tres días fue notable, según el Tribune. “Sus ojos han recuperado su brillo de antaño; su voz y complexión son más parecidas a lo que eran en salud, y él es más fuerte '. La recuperación parecía probable, y el público preocupado podía relajarse, aseguró el periódico a los lectores.

Seis semanas después, Garfield estaba muerto. Tenía 49 años.

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Durante el verano de 1881, casi 140 años antes de que el presidente Trump reconociera que engañaba a los estadounidenses sobre la amenaza que representaba el nuevo coronavirus, la Casa Blanca alimentó a los ansiosos estadounidenses con una dieta diaria de boletines médicos engañosos sobre la condición de Garfield. La corriente de informes indebidamente soleados provino de médicos cuya falta de comprensión de los principios básicos del tratamiento de heridas infectadas tendría consecuencias trágicas. Con algunas excepciones, sus pronunciamientos color de rosa fueron aceptados con credulidad por la prensa.

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Los múltiples informes diarios sobre la condición de Garfield 'se convirtieron en parte de la vida cotidiana', incluso si gran parte de la información no era confiable, según Richard Menke, profesor de la Universidad de Georgia que escribió en la revista Critical Inquiry sobre la cobertura de prensa de Garfield's luchar para sobrevivir. 'De hecho', escribió, 'los boletines eran fraudulentamente optimistas, tal vez con la intención de tranquilizar a Garfield, quien a menudo le leía los periódicos y así se unió a la audiencia masiva para su propia historia'.

Con los boletines distribuidos en todo el país por telégrafo, publicados en los periódicos del país y seguidos de cerca por el público, la historia de la lucha de Garfield por sobrevivir podría considerarse 'el primer evento mediático en vivo de Estados Unidos', escribió Menke.

La terrible experiencia de Garfield comenzó el 2 de julio. Acompañado por el Secretario de Estado James G. Blaine, Garfield partió de la Mansión Ejecutiva esa mañana hacia la estación de tren de Baltimore y Potomac (ubicada donde ahora se encuentra la Galería Nacional de Arte) para embarcarse en una estadía de verano en su alma mater, Williams College en Massachusetts, y su casa en Mentor, Ohio. Varios secretarios del gabinete, incluido Robert Todd Lincoln, secretario de guerra e hijo del presidente asesinado Abraham Lincoln, planeaban viajar con Garfield hasta Nueva York y ya estaban en la estación, según el New York Times.

El presidente Garfield nunca subió al tren.

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Charles Guiteau, un pistolero delirante que se creía un orador y un conocedor republicano, esperaba a Garfield en la estación de tren. Guiteau disparó dos veces al presidente con una pistola calibre .44, rozó el brazo derecho de Garfield y lo golpeó en el lado derecho cerca de la costilla 11, según un relato del tiroteo y el tratamiento médico de Garfield por Stewart A. Fish en el Boletín de la Historia de la Medicina.

En la estación de tren, D.W. Bliss, el médico personal de Garfield, buscó la bala alojada en Garfield, primero con una sonda sin esterilizar y luego metiendo el dedo profundamente en la herida, la historiadora Candice Millard escribió en su libro sobre el asesinato, “Destiny of the Republic: A Tale de la locura, la medicina y el asesinato de un presidente '. Consciente pero con vómitos, Garfield fue llevado de regreso a la Casa Blanca.

Los primeros informes sobre el estado de Garfield variaron drásticamente. El 3 de julio, bajo el titular 'EL PRESIDENTE VIVO Y MEJOR', el Washington Evening Star publicó un boletín de la Casa Blanca en el que informaba que Garfield 'descansó tranquilamente y se despertó renovado' y que la 'mejor condición del presidente da esperanzas adicionales de su recuperación gradual'.

Solo unas horas después, el pronóstico se volvió sombrío. Un boletín emitido a las 10:30 p.m. caracterizar la condición de Garfield como 'menos favorable' llevó al Tribune a informar al día siguiente que 'las aprehensiones más graves fueron excitadas'. A Guiteau, informó el periódico, le dijeron falsamente que Garfield había muerto.

Las actualizaciones frecuentes pronto se volvieron más positivas. El 6 de julio, los boletines sobre la condición del presidente comenzaron a las 8:30 a.m. y concluyeron 12 horas después. Su tono esperanzado llevó a The Washington Post a concluir que 'el presidente debe recuperarse y lo hará'. El Times se mostró igualmente optimista, informando que 'aquellos que se dedicaron a observar al valiente paciente estaban inspirados por la esperanza'.

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Los boletines reflejaban la confianza suprema de Bliss en sus habilidades (le dijo a un reportero que 'si yo no puedo salvarlo, nadie puede', según Millard) y su creencia de que Garfield probablemente sobreviviría. 'Sus posibilidades de recuperación son más que iguales, y mejoran con cada hora', dijo Bliss al Times el 7 de julio.

El giro optimista se mantuvo constante. “La condición favorable del presidente continúa”, según un comunicado de las 8 p.m. boletín publicado en The Chicago Tribune el 8 de julio. En Maine, Portland Press informó el 14 de julio que el pulso, la temperatura y la respiración de Garfield eran estables y que 'continúa mejorando lentamente'.

El sindicato de Sacramento dio otra actualización alentadora el 22 de julio: 'El presidente descansó bien durante la noche y está bastante tranquilo esta mañana'. Pero la temperatura de Garfield se disparó al día siguiente, alcanzando los 104 grados y señalando la gravedad de su infección, según el biógrafo de Garfield, Allan Peskin. Los médicos operaron al día siguiente sin anestesia para extraer un saco de pus que se había formado alrededor de la herida, escribió Fish.

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El desarrollo arrojó una sombra temporal sobre la Casa Blanca, pero pronto se reanudaron los informes alentadores. “El presidente lo ha hecho bien durante el día”, según un boletín de la Casa Blanca del 26 de julio publicado por el Chicago Tribune.

Sin embargo, el giro implacablemente optimista comenzaba a debilitarse. El periódico de Chicago acusó a los médicos de Garfield de mentir cuando informaron que el presidente había pasado una noche cómoda 'cuando lo cierto era lo contrario'.

Había otras razones para desconfiar. Los repetidos intentos de localizar la bala resultaron infructuosos. Alexander Graham Bell, inventor del teléfono, ensambló un dispositivo, comparado por Peskin con un detector de minas moderno, para localizar el proyectil, pero no pudo encontrarlo. Bliss, el médico principal de Garfield, tenía un currículum a cuadros que incluía defender una cura curativa para el cáncer y un breve tiempo en la cárcel después de que fue acusado de aceptar un soborno de $ 500, según Millard.

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Más significativamente, escribe Millard, Bliss compartía el desprecio de muchos médicos estadounidenses por la importancia de prevenir infecciones, una teoría promulgada por el médico británico Joseph Lister que fue ampliamente aceptada en Gran Bretaña y Europa y entre los médicos más jóvenes de los Estados Unidos. El presidente probablemente habría sobrevivido a la herida 'si los cirujanos asistentes se adhirieron a los principios de Lister desde el momento de la lesión', escribió Fish.

El declive de Garfield se aceleró en agosto. Sus episodios de fiebre, que los médicos creían erróneamente que podrían haber sido el resultado de la malaria, persistieron, según Fish, y vomitó después de ser alimentado, lo que obligó a los médicos a encontrar otras formas de nutrir a su paciente. La infección se había extendido tan completamente por el cuerpo de Garfield que el presidente 'literalmente se estaba pudriendo hasta la muerte', pero Bliss no hizo nada al respecto, escribe Millard.

Sin embargo, un boletín citado por The Post el 18 de agosto describía la condición de Garfield como 'más esperanzadora' que el día anterior. Otro periódico de Washington, el Evening Critic, desafió amablemente el giro optimista de la Casa Blanca cuando señaló que el presidente había sufrido varios reveses desde el tiroteo, 'cada uno más severo que el anterior', pero no podía mostrarse más escéptico. '[No] hay nada que indicar', afirmó el periódico, que la 'mejora de Garfield no continuará'.

Pero el estado de deterioro de Garfield finalmente llevó a los miembros del gabinete a decir lo que no decían los boletines médicos y los periódicos dóciles. 'El fin parece cercano', dijo el secretario de Guerra Lincoln a The Post el 25 de agosto. Con la esperanza de que un cambio de escenario pudiera hacer un milagro, Garfield fue trasladado en tren a la comunidad costera de Elberon, Nueva Jersey, el 6 de septiembre. Murió el 19 de septiembre.

Los estadounidenses lloraron a Garfield como un héroe cuando el tren que transportaba su cuerpo regresaba a Ohio a través de Washington. El cuerpo permaneció en estado en la Rotonda del Capitolio durante dos días mientras 70.000 dolientes se alinearon para ver el ataúd abierto, mientras que 150.000 presentaron sus respetos en Cleveland, escribió Peskin.

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Bliss no fue recordada con tanto cariño. Su tratamiento de Garfield fue ampliamente condenado, especialmente por médicos estadounidenses más jóvenes que habían abrazado las teorías de Lister sobre la infección, según Millard. En cuanto a Guiteau, Millard escribe que el juez le prohibió en su juicio por asesinato hacer una declaración de apertura, por lo que se la proporcionó a los periodistas. En él, el pistolero asumió la responsabilidad de dispararle a Garfield, pero afirmó que los médicos lo mataron.

“Los médicos que lo maltrataron deberían soportar el odio de su muerte, y no su agresor”, declaró Guiteau, según el periódico Nacional Republicano de Washington. 'Ellosdebería ser acusado de asesinar a James A. Garfield, no a mí '.

El jurado probablemente no se hubiera dejado influir. Después de deliberar menos de una hora, según Millard, los miembros del jurado emitieron un veredicto de culpabilidad el 26 de enero de 1882. Fue ahorcado el 30 de junio de 1882.

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