En parte ocultos por el aislamiento, muchos de los escolares del país luchan contra la salud mental

En parte ocultos por el aislamiento, muchos de los escolares del país luchan contra la salud mental

Más de 10 meses después de la pandemia, la salud mental es una crisis latente para muchos de los escolares de la nación, en parte oculta por el aislamiento pero cada vez más evidente en la angustia de los padres, las preocupaciones de los consejeros y un cuerpo de investigación inicial.

Enclaustrados en casa, los estudiantes viven bajo el resplandor de las pantallas de las computadoras, extrañados de amigos y maestros. Algunos están reprobando clases. Algunos están deprimidos. Algunos son parte de familias que se tambalean por la pérdida de trabajos, lagunas en el cuidado de niños o facturas que no se pueden pagar.

Algunos estudiantes cuidan o lloran a familiares con covid-19, la enfermedad causada por el coronavirus, que se ha cobrado más de 400.000 vidas en Estados Unidos.

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Los problemas de salud mental representan una proporción cada vez mayor de las visitas de los niños a las salas de emergencia de los hospitales. según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades . Desde marzo, cuando se declaró la pandemia, hasta octubre, la cifra aumentó un 31 por ciento para los de 12 a 17 años y un 24 por ciento para los niños de 5 a 11 años en comparación con el mismo período en 2019.

Otros sugieren que las consecuencias de la pandemia podrían repercutir mucho más allá del tiempo de las máscaras y las cuarentenas.

“Los estudiantes están luchando en todos los ámbitos”, dijo Jennifer Rothman, gerente senior de servicios para jóvenes y adultos jóvenes de la Alianza Nacional de Enfermedades Mentales, una organización sin fines de lucro. 'Es el aislamiento social, la soledad, los cambios en sus rutinas'.

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“Los estudiantes que quizás nunca hayan tenido un síntoma de una condición de salud mental antes de la pandemia ahora tienen síntomas”, dijo Rothman.

Lily Villa, de 16 años, estudiante de tercer año en Mabton High School en el estado de Washington, dijo que luchó con la ansiedad antes de la pandemia, pero es peor. Añadiendo otra capa está el tabú cultural, dijo: los problemas de salud mental no se discuten ampliamente en su comunidad latina.

“Muchas veces es solo la incertidumbre de la escuela”, dijo. “¿Cuándo podré volver? ¿Cómo se verán afectadas mis calificaciones, no solo porque estoy en la escuela en línea, sino también por mi salud mental? '

'Mis compañeros han luchado de la misma manera, algunos de ellos incluso peores', dijo.

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En Maryland, la estudiante de secundaria de Melissa George se ha deprimido cada vez más en medio de la pandemia, dijo, incapaz de concentrarse en la escuela por pantalla, reprobar las clases, faltar a compañeros de clase y amigos.

Ha habido visitas a un psiquiatra, viajes a la sala de emergencias y una estadía de tres semanas en un centro psiquiátrico. Son una familia de dos y George trabaja en el cuidado de la salud. Su adolescente tuvo dificultades antes, pero ahora es mucho peor, dijo.

'Me temo que esto la pone en un camino oscuro que podría haber sido evitable si hubiera tenido más oportunidades con amigos, maestros y compañeros', dijo. 'No sé qué más puedo hacer. Me siento devastado '.

Un número creciente de estudios que examinan el impacto del covid-19 muestran que los problemas de salud mental están aumentando en niños y adolescentes, dijo Sharon Hoover, profesora de psiquiatría infantil y adolescente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland y codirectora del Centro de Salud mental escolar.

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“Muchos niños en edad escolar están sufriendo”, dijo. 'No hay duda al respecto.'

Los estudiantes que son más vulnerables a menudo son los más afectados: tienden a tener mayores trastornos familiares y dificultades económicas, menos acceso a los servicios de salud mental y menos dispositivos para conectarse a la escuela.

Los expertos señalan que los estudiantes pueden tener experiencias muy diferentes de aislamiento en casa. A algunos les va mejor académicamente, libres de ansiedades sociales, presiones y distracciones de los compañeros, y duermen más. Algunos se han unido más a sus familias.

Pero otros están luchando visiblemente: niños que no se levantan de la cama, que dejan de comer, que se lastiman o se alejan de sus familias y amigos. Niños que suspenden sus cursos o ya no quieren conectarse.

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“Es difícil ver que su hijo sufra tanto”, dijo una madre en Silver Spring, Maryland, quien dijo que su hija adolescente dejó de comer y hacer tareas escolares abruptamente a mediados del otoño. 'Es un total de 180 [grados] de la forma en que ella estaba'.

Su hijo de primaria, que luchó antes de la pandemia, ha necesitado 'intervenciones académicas y médicas serias', dijo la madre, quien habló bajo condición de anonimato para proteger la privacidad de sus hijos.

“Éramos un hogar de alto rendimiento que esperaba buenas calificaciones”, dijo. 'Ahora es solo: 'Aprobar y estar bien'. Las calificaciones realmente no importan en absoluto'.

Bajo el radar

Con tantos estudiantes que aprenden de forma remota, los problemas pueden ser más difíciles de detectar. A menudo, los profesores y consejeros no ven las caras de sus alumnos durante las sesiones de Zoom. Los adolescentes, en particular, no encienden las cámaras de video de sus computadoras portátiles, no quieren mostrar sus hogares en segundo plano o se sienten incómodos al mostrarse a sí mismos.

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'Es aún más difícil generar confianza y ver los no verbales de un estudiante si todo lo que ves es una pantalla negra en Zoom', dijo John Nwosu, un consejero escolar en el área de Atlanta.

Si bien Nwosu usa Zoom, encuentra a los estudiantes más receptivos cuando lo ven en persona. A veces camina un círculo con ellos alrededor del edificio de la escuela, distanciando socialmente pero conectándose 'donde sea que estén'.

'Es difícil para ellos obtener el apoyo de salud mental que necesitan', dijo Nwosu. 'Tenemos que ser más intencionales y activos'.

En el sur de Maryland, Jake Heibel, director de Great Mills High School, dijo que la distancia creada por la pandemia hace que la verdadera imagen de la salud mental no esté clara.

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“Me preocupa mucho que no sepamos ni la mitad y que vamos a pasar meses y años investigando”, dijo. 'No sabemos lo que no sabemos'.

Pero algunos encuentran la manera. Jan Desmarais-Morse, consejera de una escuela secundaria en Goshen, Indiana, recordó a un niño que le escribió a un maestro en Zoom: 'No me siento seguro en mi casa'.

'No sabemos el trauma que están experimentando los estudiantes', dijo.

Muchos trabajadores de bienestar infantil dicen que desearían que los estudiantes se presentaran. Los informes de abuso infantil han disminuido notablemente, no porque haya menos daño a los niños, sino porque muchas cosas no se denuncian, dicen los expertos.

Según la tendencia de más de 20 años de seguimiento de casos, decenas de miles de niños maltratados no han llamado la atención de las autoridades durante la pandemia, dijo Teresa Huizar, directora ejecutiva de la Alianza Nacional de la Infancia, un organismo de acreditación de la defensa de los 900 niños del país. centros.

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Los maestros se encuentran entre los denunciantes frecuentes de posibles abusos, una función que exige la ley.

“Hay niños vulnerables en Estados Unidos que están atrapados en casa en circunstancias inseguras”, dijo Huizar. 'Incluso si un niño quisiera revelar algo, sería muy difícil en este momento'.

Problemas que empeoran

Los problemas de salud mental estaban aumentando entre los jóvenes antes de la pandemia. El suicidio había alcanzado un récord, la segunda causa principal de muerte entre las personas de 10 a 24 años. El año pasado, muchos más estudiantes de secundaria reportaron sentimientos persistentes de tristeza o desesperanza que hace una década, según Fecha de los CDC .

Buscando una causa, los expertos han explorado los efectos del estrés en el hogar y la escuela, las redes sociales, los teléfonos celulares, la desconexión y la falta de sueño.

La pandemia ha empeorado los problemas de salud mental existentes para algunos estudiantes, al tiempo que ha provocado nuevos problemas para otros.

Para Mekeala Watkins, estudiante de tercer año en Redan High School en Stone Mountain, Georgia, el número de víctimas de la pandemia ha empeorado con el tiempo. El aprendizaje en línea significa un montón de trabajo todos los días.

“Algunos días me apago por completo y mi mente y mi cuerpo se niegan a hacer nada, lo que es perjudicial para mis calificaciones y no es justo para mi perro o mi familia”, dijo. 'He tenido tantos ataques de pánico en estos últimos meses mientras trataba de completar todo'.

Su escuela creó un equipo de maestros y administradores para apoyar a los estudiantes. Pero ella no los ha buscado.

'Es difícil simplemente salir y pedir ayuda explícitamente o pedir un descanso', dijo.

Para los estudiantes de color, la pandemia ha adquirido otra dimensión porque afectó más a las comunidades negras e hispanas. Y luego George Floyd fue asesinado, lo que centró la atención del país en su historia de racismo sistémico.

“Están tratando de manejar ambas cosas. . . y dolor ”, dijo Erlanger Turner, psicólogo y profesor asistente en la Universidad de Pepperdine.

Algunos también se han tambaleado por el asalto al Capitolio de Estados Unidos el 6 de enero por extremistas pro-Trump, y las diferencias en la respuesta policial entre el motín y las protestas de Black Lives Matter.

Los padres lamentan lo que están pasando sus hijos y muchos luchan con su propia angustia.

Kirsi Chavez, madre de tres niños en las escuelas públicas de la ciudad de Alexandria en Virginia, dijo que recientemente recogió a su hija de 9 años en un centro de recreación y el personal le dijo que la niña había amenazado con saltar de un balcón.

“Se siente triste, deprimida, abandonada”, dijo Chávez, quien trabaja y dijo que ha intentado sin éxito conseguir un puesto en línea para poder estar con sus hijos todos los días.

Chávez encontró un terapeuta para una visita de emergencia, pero ahora está luchando por encontrar más ayuda.

“Tienen que abrir las escuelas”, dijo. “Se trata de salud mental. Los estudiantes no pueden quedarse en casa tanto tiempo '.

Una crisis oculta: a medida que los suicidios de adolescentes sacuden las comunidades deportivas locales, aumentan las preocupaciones sobre la salud mental de los atletas

Amber Boykin, psicóloga escolar en el norte de Louisiana, dijo que su sistema escolar ha realizado más evaluaciones de amenazas por ideación suicida en la primera mitad de este año escolar que en todo el 2019-2020.

La desesperanza y la desconexión son especialmente problemáticas, dijo. La conexión con la escuela es un factor de protección para los estudiantes, 'un amortiguador del estrés', dijo.

'Estoy preocupada por eso', dijo. 'Creo que esto es algo con lo que vamos a estar lidiando en los próximos años'.

Un recién publicado revisión de decenas de estudios sobre los efectos del aislamiento social y la soledad en la salud mental de niños y adolescentes previamente sanos encontraron que aumentaron el riesgo de depresión y posiblemente ansiedad hasta por nueve años.

La revisión, publicada en noviembre en el Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry, analizó 63 estudios relevantes, incluidos 51,576 niños, entre 1946 y 2020, incluida una investigación retrospectiva después de una pandemia anterior.

Marian Earls, una pediatra de Carolina del Norte que dirige un grupo de trabajo de salud mental en la Academia Estadounidense de Pediatría, dijo que es importante recordar que los estudiantes no solo sufren la separación y la interrupción, sino que también se ven afectados por el estrés de sus padres.

'Esta es realmente una preocupación de dos generaciones', dijo.

Varios psicólogos dicen que la fatiga es generalizada y que los meses de clima frío mantienen a las familias aún más encerradas.

En el área de Washington, el psicólogo Jonathan Dalton, director del Center for Anxiety and Behavioral Change, describió a muchos de los pacientes jóvenes de su consultorio como abrumados, ansiosos o deprimidos.

La lista de espera para el tratamiento se extiende de tres a cuatro meses, dijo. Las familias siguen llamando.

'La demanda es tan alta como nunca antes habíamos visto', dijo Dalton.

Un hecho desgarrador

Jesús Jara, superintendente de escuelas en el condado de Clark, Nevada, dice que el número de víctimas de la pandemia se ve amplificado por un hecho desgarrador: en el primer semestre del año, su sistema, el quinto más grande de la nación, perdió 10 estudiantes y dos graduados en 2020 suicidio.

Eso se compara con nueve estudiantes durante todo el año escolar en 2019-2020, la mayoría de los cuales murieron después de que la pandemia cerró las escuelas en marzo, según funcionarios del sistema escolar, que incluye a Las Vegas.

“Fue realmente descorazonador, fue realmente preocupante para esta comunidad, que hace dos semanas y media perdí a un niño de 9 años”, dijo Jara en una entrevista. En un caso, dijo, un estudiante dejó una nota que decía que 'no había nada que esperar desde que se cerró la escuela'.

Los datos de la oficina del forense del condado, guardados por año calendario, sin estado escolar, muestran un aumento de un año en el suicidio, pero una tendencia desigual. Veinticuatro personas de 18 años o menos murieron por suicidio este año, en comparación con 16 el año pasado, 23 en 2018 y 17 en 2017 y 2016.

Jara señala que la pandemia ha sido económicamente devastadora para Las Vegas y muchos padres están sin trabajo. “Nuestra industria número uno es el turismo, y en este momento eso es muy limitado”, dijo.

Su sistema escolar ha sido totalmente virtual desde marzo y, como lo ve Jara, la salud mental ahora debería tenerse en cuenta en el cálculo de la reapertura de las escuelas. Está anticipando un regreso a principios de febrero a las clases presenciales, comenzando desde el jardín de infantes hasta el tercer grado.

Colleen Neely, consejera de una escuela secundaria en el condado de Clark, dijo que ha visto que los problemas de salud mental entre los estudiantes empeoran cada uno de los 15 años que lleva en el trabajo.

Dos meses después de la pandemia, Neely perdió a un estudiante que se detenía en su oficina todos los días. Tuvo dificultades a lo largo de los años, pero estaba doblando una esquina y estaba a punto de recibir el mejor diploma del estado, dijo.

'Era uno de esos niños con los que pensé que estaría en contacto durante toda su vida', dijo.

Desde su muerte en mayo, otra estudiante de su escuela secundaria de Las Vegas se suicidó.

'Un maremoto de necesidad'

Desde la pandemia, los distritos escolares y los estados han intentado aumentar los recursos para los jóvenes de muchas maneras, aunque en ninguna parte los funcionarios dicen que lo que están haciendo es suficiente.

Algunos consejeros y psicólogos se presentan en los sitios de distribución de tecnología o comidas escolares para conectarse con las familias, dijo Kelly Vaillancourt Strobach, directora de políticas y defensa de la Asociación Nacional de Psicólogos Escolares. “Los psicólogos se están volviendo mucho más creativos en cómo llegar a las familias”, dijo Strobach.

Los sistemas escolares incluyen información sobre recursos de salud mental en mensajes a los padres e incorporan actividades de bienestar en sus planes de reapertura.

En Nevada, el sistema escolar está utilizando un programa de computadora que alerta a los educadores y a la policía las 24 horas del día, los 7 días de la semana, cuando los estudiantes buscan en línea información que pueda sugerir autolesiones, dijeron las autoridades. El monitoreo continúa durante la noche y los fines de semana, los controles de bienestar se han ampliado y los equipos de salud mental están activos en cada escuela.

“Creo que todos lo están intentando”, dijo Bob Farrace, director de comunicaciones de la Asociación Nacional de Directores de Escuelas Secundarias. 'Pero hay una gran ola de necesidad'.

Muchos distritos escolares se han quedado cortos a lo largo de los años en la contratación de consejeros, trabajadores sociales y psicólogos, de acuerdo con los estándares establecidos por los grupos profesionales. La Asociación Estadounidense de Consejeros Escolares, por ejemplo, recomienda 1 consejero por cada 250 estudiantes. El promedio nacional: 1 a 430.

El promedio nacional para psicólogos escolares es de 1 a casi 1,400 estudiantes, casi tres veces la recomendación.

En muchas áreas, la pandemia ha sido otra llamada de atención.

En Nueva York, funcionarios de la ciudad y la escuela anunciaron una iniciativa de salud mental que se enfocará en 27 vecindarios más afectados por covid-19, con una primera fase enfocada en aproximadamente 380,000 estudiantes en 830 escuelas. Los planes incluyen exámenes de salud mental para estudiantes y la contratación de 150 trabajadores sociales adicionales. 'No puedes tener éxito académicamente si estás luchando internamente', decía un tuit de la oficina del alcalde.

En el condado de Palm Beach, Florida, los líderes del sistema escolar señalan varias formas en las que están tratando de ayudar. June Eassa, superintendente asistente a cargo del bienestar de los estudiantes, ha contratado 'profesionales de la salud en la escuela' para apoyar a los estudiantes.

Algunos son terapeutas autorizados; otros saben cómo coordinar los recursos y encontrar los especialistas necesarios. Los equipos de crisis de salud mental separados responden a las emergencias.

Cuando la pandemia cerró las escuelas en la primavera, el distrito estableció una línea directa para estudiantes, maestros y padres que tenían problemas en casa y necesitaban ayuda.

'Nos preocupaba no poder controlar el pulso a todos nuestros hijos', dijo. Hasta ahora han llegado unas 100 llamadas de estudiantes y padres, con problemas que van desde la necesidad de ayuda con la tarea hasta las llamadas sobre abusos.

En el aula, los maestros también han realizado cambios para reducir el estrés.

Susan Barber, profesora de literatura de Colocación Avanzada en Grady High School en Atlanta, les pide a los estudiantes todos los lunes que hablen sobre una cosa que hicieron por su salud mental durante el fin de semana.

Ha incorporado controles de salud mental y actividades de desarrollo comunitario en las lecciones diarias.

“Si bien esto ha significado menos tiempo para los académicos, la compensación en la pequeña pérdida de tiempo de instrucción ha valido la pena”, dijo.

Para las vacaciones de invierno, las asignaciones de Barber incluyen tomarse un respiro de la tecnología, pasar tiempo con la familia, comer buena comida, leer un libro para divertirse, salir y realizar un acto de bondad al azar.

La idea, dijo, es brindar a sus estudiantes 'actividades intencionales para alejarse de la computadora y hacer algo por su propia salud mental'.