La pandemia obligó a estos estudiantes de secundaria a trabajar a tiempo completo. Entonces van a clase por la noche.

La pandemia obligó a estos estudiantes de secundaria a trabajar a tiempo completo. Entonces van a clase por la noche.

En una rutina familiar para millones de personas, la clase comenzó cuando los tres estudiantes de secundaria cerraron las puertas de sus dormitorios, abrieron sus computadoras e iniciaron sesión en Zoom.

Pero estaba casi oscuro afuera, poco después de las 7 p.m. El maestro que esperaba la videollamada estaba donando su tiempo, trabajando sin paga fuera de horario. Los estudiantes acababan de terminar días completos de trabajo manual: uno como electricista, otro como pintor y otro en un restaurante.

“Buenas noches”, le dijo el profesor de matemáticas José Sánchez a cada alumno, antes de preguntar en español e inglés cómo les fue en los días, cómo les fue en el trabajo. Dirigiéndose a él como 'señor' y frotándose los ojos cansados, cada estudiante dijo brevemente: 'Está bien'.

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Luego se abrocharon a la lección: encontrar las medidas de los ángulos dentro de los triángulos.

Los tres estudiantes son uno de dos docenas en una escuela secundaria nocturna virtual que las Escuelas Públicas de la Ciudad de Alexandria desarrollaron este semestre. Apodada Vías Alternativas al Logro, o APA, la iniciativa está destinada a acomodar a los estudiantes que están aprendiendo inglés y que deben trabajar durante el día para apoyar a sus familias durante la pandemia. Es uno de los primeros programas de este tipo en el estado, aunque algunos sistemas escolares del norte de Virginia, incluidas las escuelas de Arlington y Fairfax, así como los distritos de Maryland, han ofrecido opciones de educación nocturna durante años. En D.C., algunas escuelas autónomas y escuelas secundarias públicas alternativas se dirigen a estudiantes adultos y adolescentes con dificultades al ofrecer horarios académicos más flexibles.

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Es una de las innumerables formas en que los funcionarios escolares de todo el país están tratando de llegar a los niños más afectados por la pandemia: estudiantes de bajos ingresos, aquellos cuyo primer idioma no es el inglés y niños cuyas familias perdieron el trabajo y la estabilidad financiera debido a los cierres económicos impulsados ​​por el coronavirus. Algunos sistemas escolares están ofreciendo programas de tutoría, otros han lanzado búsquedas puerta a puerta para los niños desaparecidos y muchos están impulsando sus ofertas de la escuela de verano.

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En Alexandria, una ciudad del norte de Virginia que inscribe a 16,000, casi una cuarta parte de los 3,367 estudiantes hispanos que aprenden inglés, el término para estudiantes que están aprendiendo inglés, abandonaron la escuela secundaria en el año escolar 2019-2020, según la maestra Jacqueline Rice. . Alarmada por el aumento sin precedentes, a ella y a su compañera maestra Kellie Woodson se les ocurrió la idea de APA durante el verano como parte del trabajo de curso para un título en política educativa y administración que ambos estaban cursando en Virginia Tech.

Esta población estudiantil ya era vulnerable, muchos de ellos ya equilibraban su educación con un trabajo, antes de la pandemia, dijo Woodson. Pero la llegada del virus redujo sus opciones de empleo, lo que los obligó a elegir entre su educación y un cheque de pago. “Antes de la pandemia, podían trabajar en horas extracurriculares” en industrias como el servicio de restaurantes, dijo Woodson. “Pero ahora, debido a la pandemia, trabajan a tiempo completo durante el día. Es literalmente imposible para ellos ser estudiantes '.

Esa es la situación de Samuel Argueta Romero, uno de los estudiantes de la clase nocturna de matemáticas de Sánchez que trabaja en un restaurante de 10 a.m. a 9 p.m. muchos días de la semana. Romero tiene 20 años y todavía está en la escuela secundaria debido a una ley del Departamento de Educación de Virginia que requiere que los distritos escolares permitan a los estudiantes de inglés tener tiempo adicional para graduarse, dado que deben aprender un nuevo idioma además de los cursos tradicionales.

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Romero tiene que trabajar para poder pagar el alquiler y enviar dinero a su familia, dijo, muchos de los cuales todavía viven en su país de origen, El Salvador. Romero, quien emigró a Estados Unidos hace tres años, vive con uno de sus hermanos en Alejandría.

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La pandemia cerró el restaurante en el que solía trabajar Romero, dijo, donde pudo seleccionar turnos de tarde y noche. Cuando finalmente encontró trabajo en otro restaurante, se enteró de que sería necesario trabajar durante el día, en conflicto directo con la escuela.

Romero estaba descontento. Había venido a Estados Unidos en busca de una vida mejor, dijo. Obtener un título de secundaria le permitiría ganar una carrera bien remunerada y respetable, estaba seguro, incluso si todavía no sabía exactamente qué quería hacer con su vida.

Pero los trabajos en restaurantes se habían vuelto escasos y sentía que no podía rechazar este, incluso si eso significaba faltar a la escuela. “Me sentí perdido”, dijo Romero en español sobre el período de meses de este año cuando dejó de presentarse a clase, “como si estuviera perdiendo el año y mi educación”.

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Cuando los consejeros escolares lo alertaron sobre la APA debido a sus muchas ausencias y malas calificaciones, estaba ansioso por probarlo. Está tomando la versión nocturna de los cuatro cursos restantes que necesita para graduarse (geometría, ciencias de la tierra, historia mundial e inglés 12) y ahora está en camino de obtener su título de escuela secundaria esta primavera.

Es difícil exprimir el trabajo escolar en torno a los compromisos laborales, dijo Romero. Y es difícil obligar a su cerebro a despertar para las lecciones de matemáticas de Sánchez después de un largo día en el restaurante. Se siente cansado y estresado la mayor parte del tiempo. Pero, dijo, sabe que vale la pena.

Las clases de APA tienen lugar dos veces por semana, los martes y jueves, a partir de las 7 p.m. a las 9 p.m. Además de la carga de cursos de Romero, el programa también ofrece cursos de álgebra, historia mundial e historia de Virginia. Y 'estamos trabajando en ciencia', dijo Rice.

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Hasta ahora, media docena de maestros están involucrados en el esfuerzo, ya sea donando sus servicios, como Sánchez, o cambiando sus horas para que cuenten como parte de la semana laboral regular. La mayoría de los estudiantes que están instruyendo tienen entre 18 y 22 años, hablan español y están tratando de terminar su último año de secundaria.

Alexandria identificó a los estudiantes participantes trabajando con consejeros en la Academia Internacional en T.C. Williams High School, un programa de larga duración dirigido a estudiantes que no hablan inglés e inmigrantes recientes. Los consejeros señalaron a los estudiantes cercanos a la graduación, antes de la pandemia, que habían dejado de asistir a la escuela y reprobaron algunas de sus clases.

APA permite que esos estudiantes vuelvan a tomar las clases que no aprobaron, dijo Rice. Deben haber reprobado una clase para ser elegibles para el programa de educación nocturna. Pero Rice espera eventualmente ampliar la iniciativa para incluir a todos los estudiantes cuyas situaciones familiares requieren que trabajen durante el día.

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Aunque es demasiado pronto para decirlo con certeza, Rice y Woodson dijeron que esperan que muchos de los estudiantes de último año de secundaria inscritos en APA se gradúen esta primavera. Su objetivo es aumentar la tasa de graduación de los estudiantes hispanos que aprenden inglés en un 5 por ciento en general para fines del año escolar 2021-2022.

Mientras tanto, el maestro Gabriel Elias, que está dando lecciones de historia a los estudiantes de la APA, está recibiendo aliento de pequeños momentos de triunfo en la búsqueda de la graduación.

Un estudiante desapareció de las lecciones de Elías el semestre pasado y la familia no respondió a sus frecuentes intentos de contactarlos. Ese estudiante ahora asiste regularmente a las clases de APA, dijo Elias, y está demostrando ser 'muy agudo, con un excelente inglés'.

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No es un cuento de hadas total, dijo Elias. Hay contratiempos, incluido el hecho de que el estudiante a veces envía mensajes de texto a Elias quejándose de que no ve por qué tiene que estudiar los entresijos de la Revolución Americana cuando todo lo que quiere hacer en la vida es trabajar como mecánico o reparar iPhones.

“Le dije que me gusta la reparación de iPhone. Solo ven el jueves [a la escuela nocturna] y podemos hablar un poco más ”, dijo Elías. 'Hacer que esa relación funcione que no pudo suceder el semestre pasado es la mejor parte de mi día'.

Sánchez dijo que a él le pasa lo mismo. Estableció un chat grupal con sus estudiantes de APA en WhatsApp y les dijo que lo contactaran en cualquier momento, en realidad, en cualquier momento, si tuvieran preguntas. Intenta responder en minutos, incluso si las consultas llegan tarde en la noche, temprano en la mañana o durante el fin de semana.

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Un martes reciente, llevó a Romero a una sala de Zoom para grupos pequeños, comenzó a compartir su pantalla y abrió una página web con el título 'Introducción a los ángulos'. Leyó la definición de un ángulo a Romero, traduciendo del texto en inglés al español hablado a medida que avanzaba. Le dijo a Romero que es importante entender los ángulos.

Cuando Romero se apartó de la pantalla, con una ceja hacia arriba, Sánchez se desplazó hacia abajo en la página web y comenzó a hacer círculos con el mouse sobre una imagen de un trabajador de la construcción con un chaleco naranja mirando dentro de un teodolito, un instrumento que los topógrafos usan para medir ángulos.

Explicó lo que estaba haciendo el trabajador. “Ves, usan esto mucho en la vida real”, dijo Sánchez en español.

Romero se balanceó hacia adelante de nuevo. Sentado con las piernas cruzadas en su cama, puso la pluma sobre el papel y comenzó a tomar notas.